Back on Earth: Astronaut Scott Kelly confronteert zwaartekracht na een missie van een jaar

Na bijna een jaar rond de aarde te hebben gezwaaid, moet NASA-astronaut Scott Kelly nu wennen aan het weer leven op het aardoppervlak.

Kelly en kosmonaut Mikhail Kornienko keerden eind dinsdag (1 maart) terug naar de aarde met een landing op de steppen van Kazachstan, waarmee ze hun 340-daagse verblijf aan boord van het internationale ruimtestation eindigden.

Kort na de landing werden beide ruimtevaarders - samen met de kosmonaut Sergey Volkov, die ook thuiskwam, maar na de typische, 5,5 maanden durende stationsmissie - uit hun Sojoez-ruimtevaartuig gehaald, in stoelen bij de landingsplaats geplaatst en opgenomen in een medische tent voor een veldtest van een uur om hun algemene toestand te beoordelen. [Welkom thuis! Foto's landen voor 1-jarige astronaut Scott Kelly]

Die test bestaat uit een verscheidenheid aan experimenten, zei Kelly eind vorige maand in zijn slotgesprek van het ruimtestation met verslaggevers.

"Sommige zijn fysiek - net zoiets als een hindernisbaan, waar je rond obstakels rent en opstaan ā€‹ā€‹vanuit een zittende positie, en spring en sta", zei hij.

De ruimtevaarders gingen toen hun eigen weg, met Kornienko en Volkov op weg naar Moskou en Kelly naar Houston, waar NASA's Johnson Space Center (JSC) is gevestigd.

NASA-astronauten net terug van een ISS-missie ondergaan verschillende uren medische tests bij JSC, zei Kelly. Vervolgens voltooien ze in het algemeen een 45 dagen durende "herstelperiode" om botmassa en spierkracht op te bouwen die verloren zijn gegaan in de microzwaartekrachtomgeving van de ruimte, zei Stevan Gilmore, de hoofdvluchtchirurg voor Kelly's eenjarige missie.

"Er zijn dagelijkse trainingen en oefeningen om ervoor te zorgen dat we het bemanningslid terugbrengen naar hetzelfde soort functioneren als voordat de missie begon," zei Gilmore vorige maand tijdens een NASA-tv-interview met NASA-woordvoerder Dan Huot.

Hoewel Kelly twee keer zo lang aan boord van het internationale ruimtestation bleef als bemanningsleden gewoonlijk doen, is het huidige plan om hem het standaard 45-dagen reconditioneringsprogramma door te voeren, voegde Gilmore eraan toe.

"We hebben de breedtegraad, in het geval dat er een beetje meer tijd nodig is voor het revalidatieproces - we kunnen dat indien nodig verlengen", zei Gilmore. "Maar ik verwacht dat het er in veel opzichten zal uitzien vergelijkbaar met de ervaringen van zes maanden die de meeste stationsastronauten hebben."

Het belangrijkste doel van de missie van Kelly en Kornienko - een gezamenlijke inspanning waarbij de Verenigde Staten en Rusland zijn betrokken - is om beter te begrijpen hoe astronauten fysiologisch en psychologisch omgaan met ruimtevluchten van lange duur. Deze informatie zou missieplanners moeten helpen bij het in kaart brengen van toekomstige bemande reizen naar Mars, aldus NASA-functionarissen. (Het ruimteagentschap wil in de jaren 2030 astronauten naar de nabijheid van de Rode Planeet brengen.)

Kelly en Kornienko nemen deel aan 17 verschillende experimenten met betrekking tot de eenjarige missie, zei John Charles, de hoofdwetenschapper van het Human Research Program van NASA. En die experimenten zijn niet afgelopen alleen omdat de ruimtevaarders zijn geland.

Inderdaad, Charles zei, veel van de bloedmonsters van het duo komen pas volgende maand naar de aarde, wanneer de monsters gepland zijn om aan boord van de robotachtige Dragon-vrachtcapsule van SpaceX te landen. Bovendien zullen onderzoekers de voortgang van Kelly en Kornienko een tijdje volgen, zelfs nadat dat gebeurt.

"Er is maanden en maanden van gegevensverzameling na de vlucht", vertelde Charles NASA-woordvoerder Gary Jordan tijdens een interview op NASA TV vorige maand.

"In sommige gevallen, tot negen maanden na de landing, zijn we nog steeds monsters van de astronauten aan het verkrijgen - misschien zelfs langer, omdat ze terugkeren naar hun normale taken en we gegevens verzamelen van hun jaarlijkse physicals, enzovoort," voegde Charles eraan toe. "En dan begint de data-analyse echt."

Een deel van deze analyse houdt in dat Scott Kelly wordt vergeleken met zijn identieke tweelingbroer, Mark, zelf een voormalige NASA-astronaut. Mark bleef tijdens de jarenlange missie op de grond en dient als een controle, om onderzoekers te helpen bij het identificeren van eventuele genetische veranderingen die ruimtevluchten met zich meebrengen in Scott.

Scott Kelly zei tijdens zijn laatste persconferentie in de ruimte dat hij enkele problemen heeft met zijn visie, een veel voorkomend verschijnsel bij astronauten. Hoewel wetenschappers uiteindelijk het laatste woord hebben over hoe de 340-daagse missie Kelly beïnvloedde, zei de astronaut dat het goed gaat met hem.

"Fysiek voel ik me best goed," zei Kelly.

De bijna een jaar durende missie, hoewel ongekend voor het ISS, legde niet het record vast voor de meeste tijd die continu in de ruimte werd doorgebracht. Cosmonaut Valeri Polyakov verdiende dat onderscheid, woonde aan het Mir-ruimtestation van Rusland gedurende meer dan 437 dagen, in 1994-95.