NASA Spacecraft ontdekt deeltjesversneller bij Saturnus

NASA's Cassini-ruimtevaartuig heeft zonnedeeltjes waargenomen die zich met ongelooflijke snelheden in de buurt van Saturnus bewegen, waardoor wetenschappers zeldzame verschijnselen van tijdens fenomenale sterexplosies van dichtbij kunnen bekijken.

De deeltjes vloeide uit de zon tijdens een krachtige zonnewindwind, dan kort daarna geploegd in het magnetische veld van Saturnus. Deze ontmoeting, die Cassini in februari 2007 opmerkte, creëerde een schokgolf die de deeltjes versnelde tot superhoge energieën, zeiden wetenschappers.

Soortgelijke schokgolven ontstaan ā€‹ā€‹meestal in de nasleep van massieve sterexplosies die supernova's worden genoemd, waarbij nabijgelegen deeltjes worden opgevoerd tot bijna de snelheid van het licht. Onderzoekers denken dat supernova-schokgolven de primaire bron van kosmische straling zijn, hoog-energetische deeltjes die ons Melkwegstelsel doordringen en voortdurend in de atmosfeer van de Aarde slaan.

Met meer dan 60 bekende manen om mee te gaan met zijn beroemde ringen, is Saturnus net zo intrigerend als mooi. Hoeveel weet u over de zesde planeet van de zon?

Het kan moeilijk zijn om verre supernova's en hun schokgolven te bestuderen, dus Cassini's waarnemingen vormen een welkome proxy, zeiden wetenschappers.

"Cassini heeft ons in essentie de mogelijkheid gegeven om de aard van een supernova-schok in situ in ons eigen zonnestelsel te bestuderen en de kloof te overbruggen naar verre hoogenergetische astrofysische verschijnselen die meestal alleen op afstand worden bestudeerd," Adam Masters, van het Institute of Space en Astronautical Science, Sagamihara, Japan, zei in een verklaring.

Masters is hoofdauteur van een onderzoek dat de bevindingen van Cassini rapporteert, die deze week in het tijdschrift Nature Physics werd gepubliceerd.

De Saturnus-schokgolf is misschien wel de krachtigste die ooit op de geringde planeet is gedetecteerd en suggereert dat bepaalde soorten schokken verrassend efficiënte deeltjesversnellers kunnen zijn, aldus onderzoekers.

De Cassini-missie van $ 3,2 miljard is een gezamenlijke inspanning van NASA, het European Space Agency en het Italiaanse ruimteagentschap. Cassini werd gelanceerd in 1997 en arriveerde in 2004 bij het Saturn-systeem en leverde in januari 2005 een lander genaamd Huygens aan de gigantische maan Titan van de planeet.

Cassini zal de geringde planeet en de vele manen nog een aantal jaren blijven bestuderen; De missie van Cassini is tot minstens 2017 verlengd.