Zal Mars vanavond echt op maan formaat verschijnen?

Elk jaar in augustus maakt een e-mail de ronde en beweert dat Mars op 27 augustus net zo groot opdoet in de nachtelijke hemel als de volle maan. Als je hoopt vannacht een grote rode bol in de hemel te zien, ben je teleurgesteld: de e-mail is nep.

De jaarlijkse hercirculatie van de nepinformatie heeft 27 augustus de bijnaam "Mars Hoax Day" opgeleverd. De hoax, die talloze mensen heeft voor de gek gehouden sinds het voor het eerst zijn oorsprong vond in 2003, is misschien begonnen in onschuld.

Dat jaar verklaarde het e-mailbericht (van onbekende oorsprong) correct dat Mars en de aarde zouden convergeren voor hun dichtstbijzijnde ontmoeting in ongeveer 60.000 jaar op 27 augustus. De afstand tussen de planeten nam op die datum af tot 34,6 miljoen mijl (55,7 miljoen kilometer) , slechts een fractie van hun gemiddelde afstand van 140 miljoen mijl (225 miljoen km) en inderdaad het dichtst bij Mars sinds 57717 v.Chr.

De e-mail beweerde toen dat de Rode Planeet er supersized uit zou zien. "Het zal een magnitude van -2,9 bereiken en zal 25,11 boog seconden breed verschijnen," de e-mail correct vermeld. (Magnitude verwijst naar schijnbare magnitude, een maat voor de helderheid van een hemellichaam dat afneemt met toenemende helderheid, de zon heeft een schijnbare magnitude van -26,74 en de helderste ster, Sirius, -1,4. Arcseconden zijn een maat voor de breedte van een hemellichaam.)

Maar toen bood de e-mail deze dubbelzinnige zin: "Bij een bescheiden 75-voudige vergroting zal Mars met het blote oog even groot lijken als de volle maan." Close-upfoto's van Mars en de volle maan naast elkaar vergezelden de tekst.

De voorzichtige lezer zal opmerken dat de e-mail verwarrend beweerde dat Mars alleen met grote vergroting "met het blote oog" op de volle maan zou lijken.

Maar zelfs als de oorspronkelijke e-mail lezers misleidde zonder een regelrechte hoax te zijn, ontwikkelde het zich in latere jaren tot een hoax. De kettingboodschap kwam in 2005 weer op de voorgrond, mogelijk omdat Mars en de Aarde op het punt stonden een nieuwe nadering te maken die zou vallen (maar niet zo dichtbij als die in 2003). Nogmaals, het beweerde dat Mars zou wedijveren met de maan in de nacht van 27 augustus. Nu, een instelling, de e-mail maakt de rondes bijna elk jaar, ongeacht de locatie van Mars. [The Greatest Mysteries of the Planets]

Wat terzijde, hoe dichtbij zou Mars naar de aarde moeten komen om echt op maanmaat te verschijnen? De maan ligt gemiddeld 238.000 mijl (382.900 km) van de aarde. Met ongeveer twee keer de grootte van de maan zou Mars even groot opdoemen als het ongeveer twee keer de afstand van de maan zou zijn, of ongeveer 766.000 km van de aarde.

Dat zal nooit gebeuren, en het is ook een goede zaak. Volgens NASA in een verklaring over de hoax in 2005: "Als Mars dicht genoeg bij de maan zou komen, zou de zwaartekracht de baan van de aarde veranderen en vreselijke getijden veroorzaken."