Space Shuttle maakt Last Landing in Bittersweet Finale

Dit verhaal is bijgewerkt om 6:20 uur EDT.

CAPE CANAVERAL, Fla. - Na 30 jaar ruimtevlucht zullen de iconische spaceshuttles van NASA niet meer vliegen.

Het legendarische shuttleprogramma van het ruimteagentschap eindigde vandaag (21 juli) toen de shuttle Atlantis naar beneden zweefde van een predawn-hemel naar een perfecte landing en een bijna vlekkeloze laatste missie en het shuttle-tijdperk tegelijkertijd beëindigde. Atlantis landde voor de laatste keer om 5:57 a.m. EDT (0957 GMT).

De stemming was elektrisch, zowel triest als triomfantelijk, als een voertuig dat een beetje meer dan een uur eerder door de ruimte was geslingerd, gerold naar een sierlijke stop hier in het Kennedy Space Center. [Foto's: NASA's laatste ruimteveer landing in geschiedenis]

'Missie voltooid, Houston,' commandant van Atlantis Chris Ferguson zond een bericht naar Mission Control in het Johnson Space Center in Houston. "Na meer dan 30 jaar de wereld te hebben gediend, heeft de spaceshuttle zijn plaats in de geschiedenis gevonden en is deze definitief tot stilstand gekomen."

"We kopiëren je wielen stop en we maken van de gelegenheid gebruik om je te feliciteren, Atlantis, evenals de duizenden gepassioneerde individuen in deze fantastische ruimtevaartnatie die echt macht heeft verleend aan dit ongelooflijke ruimtevaartuig, dat al drie decennia miljoenen mensen over de hele wereld heeft geïnspireerd, "capcom Barry" Butch "zei Wilmore van Mission Control. "Goed gedaan, Amerika."

Het was de 33e reis voor Atlantis en de 135e voor herbruikbare gevleugelde ruimteschepen van NASA. Het 30-jarige spaceshuttleprogramma, dat begon met de lancering van Columbia op 12 april 1981, is ten einde.

"De spaceshuttle veranderde de manier waarop we de wereld bekeken, en het veranderde de manier waarop we ons universum bekijken," zei hij. "Er is vandaag veel emotie, maar één ding is onbetwistbaar: Amerika zal niet stoppen met verkennen. Dank u Columbia, Challenger, Discovery, Endeavour en ons schip Atlantis. Bedankt dat u ons hebt beschermd en dit programma zo passend heeft gemaakt einde God zegene u allen God zegene de Verenigde Staten van Amerika. "

Ferguson leidde een veteraan van vier op deze laatste missie, waaronder piloot Doug Hurley en missiespecialisten Sandra Magnus en Rex Walheim. Ze waren de laatste van 355 ruimtevliegers die in de loop van de jaren aan boord van de spaceshuttle reden.

De astronauten lanceerden 8 juli op een 13-daagse reis naar het internationale ruimtestation. [Foto's: NASA's laatste shuttle-missie op foto's]

Tijd om na te denken

Nu het uitvoeren van deze laatste missie voorbij is, zal de volledige betekenis ervan waarschijnlijk voelbaar worden bij de astronauten van Atlantis en de bredere NASA-gemeenschap.

"We hebben net een met evenementen gevulde en verpakte missie gehad," zei Ferguson vanuit de ruimte woensdag (20 juli). "We zullen de betekenis van de gebeurtenis pas volledig gaan waarderen nadat de wielen zijn gestopt."

De spaceshuttle is een hoogtepunt van complexe techniek en robotica, maar het is ook een zeer menselijke machine, mogelijk gemaakt door het coöperatieve werk van duizenden mensen in de ruimte en op de grond.

"Echt het hart en de ziel van het ruimteprogramma zijn de mensen die werken in het ruimteprogramma," zei Magnus vanuit een baan. "Het is een groep mensen in tegenstelling tot elk ander veld, omdat iedereen zo gepassioneerd is, zo toegewijd."

Bij het overwegen van het einde van de shuttle is het woord dat het meest voorkomt bij NASA "bitterzoet" - een droefheid dat het moet eindigen, maar een vreugde dat het zo veel heeft bereikt. [By the Numbers: NASA's 30-jarig Space Shuttle-programma]

"Ik weet dat ik een gevoel van voltooiing zal ervaren, evenals een vleugje verdriet en gewoon reflecterende eerbied voor wat we de afgelopen jaren hebben bereikt", zei Kwatsi Alibaruho, de hoofdvluchtdirecteur van de missie. Hij voorspelde dat hij zich "een mix van bezorgdheid, verdriet en opwinding voelde over wat de toekomst zou kunnen brengen, verpakt in één."

In Houston stroomden honderden mensen naar het Johnson Space Center van NASA om de laatste shuttle live te zien landen op een groot tv-scherm van het huis van Mission Control, waar shuttle-missies de afgelopen drie decennia werden beheerd. Op het ruimtestation meldde NASA-astronaut Mike Fossum dat hij de gloed van de re-entry van Atlantis vanuit het panoramadak van Cupola van het oribitinglab kon zien.

NASA's nalatenschap was nauw verwikkeld in deze laatste shuttle vlucht.

Atlantis keerde terug naar de aarde op de 50e verjaardag van de tweede Amerikaanse menselijke ruimtevlucht - de lancering van Mercurius-astronaut Gus Grissom aan boord van de Liberty Bell 7 in 1961. De shuttle was in de ruimte tijdens de 42ste verjaardag van de eerste Apollo-maanlanding, evenals NASA's laatste Apollo-missie - de Apollo-Sojoez-vlucht die de eerste internationale samenwerking in een baan om de aarde markeerde.

De eerste Amerikaan die ooit om de aarde draaide, de beroemde Mercurius-astronaut John Glenn, vierde zijn 90e verjaardag tijdens de missie.

De erfenis van Shuttle

Pendeldienst functionarissen hebben gezegd dat het passend is dat de laatste shuttle-missie, genaamd STS-135, naar het internationale ruimtestation ISS ging. Het voetbalveldlaboratorium in de baan om de aarde is een van de belangrijkste erfenissen van de shuttle; het zou onmogelijk zijn geweest om te bouwen zonder de unieke capaciteit van de shuttle om grote payloads naar de ruimte te transporteren.

Hoewel de shuttles nu voor altijd zijn geaard, zal het ruimtestation minstens 2020 blijven opereren. De laatste missie van Atlantis was een laatste kans om 9.500 pond (4300 kilogram) aan voorraden en reserveonderdelen af ​​te geven om de voorpost in stand te houden.

"Zonder de shuttle zouden we het niet hebben kunnen bouwen," zei Mike Suffredini, de programmamoer van het International Space Station (ISS). "Het is onze taak om die erfenis levend te houden terwijl we ISS gebruiken. Ik denk dat het op dit moment passend is om naar de shuttle te kijken ... en trots te zijn als een land van wat we hebben gedaan." [Foto's: Shuttle verlaat het ruimtestation voor de laatste keer]

De STS-135-missie was de 37ste shuttle-vlucht om aan te leggen bij het ruimtestation. Shuttle-astronauten hebben in de periode tussen de lancering van hun eerste module in 1998 en 2011 in totaal 234 dagen aan de buitenpost doorgebracht.

Het einde van deze missie luidt een moeilijke tijd in voor NASA, waar het ruimtevaartagentschap voor het eerst sinds 1975 geen Amerikaans voertuig meer heeft om met astronauten te vliegen, toen de laatste Apollo-capsule op de Apollo-Sojoez-missie vloog. De kloof tussen de Apollo en de shuttle-programma's duurde zes jaar en NASA kijkt nu naar een kloof van ten minste vier jaar tussen het shuttletijdperk en wat daarna komt.

Voor de nabije toekomst zullen Amerikaanse astronauten aan boord van Russische Sojoez-ruimteschepen rijden om hun stints op de buitenpost te bedienen. NASA hoopt dat binnenkort Amerikaanse particuliere ruimtevaartbedrijven de taak kunnen overnemen om lading en bemanning naar het station te vervoeren.

Verder gaan

Met het einde van het shuttle-programma en de aanzienlijke kosten om het te gebruiken, is NASA van plan om haar middelen te wijden aan de ontwikkeling van een nieuwe heavy-lift raket en capsule voor bemanning die mensen voorbij een baan met een lage baan kan vervoeren.

President Obama heeft NASA opgedragen mensen tegen het jaar 2025 naar een asteroïde te sturen, en tegen het midden van de 2030 naar Mars.

"De toekomst is helder," zei Walheim. "Het zal moeilijk zijn, maar we zullen er komen en we zullen verder en verder gaan, echt snel nieuwe plaatsen opdoemen."

Het besluit om de shuttles nu te stoppen is in 2004 gemaakt onder president George W. Bush, in de nasleep van het Columbia-ongeluk in 2003 waarbij zeven astronauten om het leven kwamen en die de orbiter vernietigden. Een nieuwe catastrofe, de vernietiging van de shuttle Challenger vlak na de lancering in 1986, doodde ook zeven astronauten.

De resterende orbiters, Atlantis, Discovery en Endeavour, gaan nu met pensioen in musea. Discovery zal te zien zijn in het Udvar-Hazy Centre van het Smithsonian National Air and Space Museum buiten Washington, DC, Endeavor zal naar het California Science Center in Los Angeles worden gestuurd en Atlantis zal terugkomen dicht bij waar het begon in het Kennedy Space Center Bezoekers Centrum.

"Velen zullen zeggen dat het Space Shuttle-programma ten einde loopt," zei Bill Moore, chief operating officer van het KSC Visitors Center, tijdens een persconferentie op woensdag. "Voor ons hier op het Kennedy Space Center Visitor Complex zal het shuttle-programma op een zeer levendige manier voortleven."