Is Russian Mystery Object een ruimtewapen?

De orbitale manoeuvres van een mysterieus object dat Rusland eerder dit jaar lanceerde, hebben de zorg gewekt dat de satelliet een soort ruimtewapen zou kunnen zijn.

De speculatie draait om 'Object 2014-28E', dat Rusland in mei samen met drie militaire communicatiesatellieten lofteerde. Het object werd oorspronkelijk beschouwd als ruimteafval, maar satelliettrackers hebben de afgelopen weken een aantal interessante manoeuvres kunnen uitvoeren, meldde de Financial Times maandag (17 november).

Afgelopen weekend bijvoorbeeld, ontmoetten 2014-28E blijkbaar de restanten van een raketfase die het object hielp om een ​​baan te bereiken. [De meest destructieve ruimtewapensconcepten]

Als gevolg hiervan vragen sommige ruimte-analisten zich af of Object 2014-28E onderdeel kan zijn van een anti-satellietprogramma - misschien een nieuw leven ingeblazen versie van het "Istrebitel Sputnikov" ("satelliet moordenaar") project van de Koude Oorlog, dat Russische functionarissen hebben gezegd was met pensioen toen de Sovjet-Unie in de vroege jaren negentig instortte.

Militaire functionarissen hebben lange tijd het vermogen beschouwd om de satellieten van een ander land te vernietigen of uit te schakelen als een belangrijke nationale veiligheidsvoorziening. De Sovjet-Unie is niet de enige natie waarvan bekend is dat ze aan de ontwikkeling van dergelijke technologie heeft gewerkt; China verwoestte een van zijn eigen weersatellieten in een test uit 2007 die een enorme wolk orbitaal puin opleverde, en de Verenigde Staten bliezen een van zijn eigen ter ziele ruimteschip opgeblazen in 2008.

De bezorgdheid over Object 2014-28E is legitiem, zegt Joan Johnson-Freese, hoogleraar nationale veiligheidszaken aan het Amerikaanse Naval War College in Newport, Rhode Island. Maar ze waarschuwde ervoor geen conclusies te trekken en zei dat Rusland een aantal doelen in gedachten kon houden voor de technologie die 2014-28E misschien uittest.

"Elke satelliet met de mogelijkheid om te manoeuvreren heeft het potentieel om een ​​wapen te zijn," vertelde Johnson-Freese aan ProfoundSpace.org. "Maar betekent dit noodzakelijkerwijs dat alle manoeuvreerbare satellieten wapens zijn?"

De Verenigde Staten hebben ook gewerkt aan de ontwikkeling van manoeuvreerbare satelliettechnologie, merkte ze op, daarbij verwijzend naar het ruimtevaartuig Experimenteel satellietsysteem-11 (XSS-11) van de luchtmacht en NASA's DART (Demonstration for Autonomous Rendezvous Technology) ruimtetuigen, die beide in 2005 werden gelanceerd. , de Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA) beheerde een missie genaamd Orbital Express, die in 2007 werd gelanceerd om technologie voor satellietonderhoud te testen.

"Toen we DART en XSS-11 deden, raakten andere landen in paniek - je weet wel, 'De VS hebben ruimtewapens'," zei Johnson-Freese. "Het eerste dat we deden was die zorgen wegnemen en zeggen:" Nee, nee, dat is niet wat het is, het is maar een manoeuvreerbare satelliet. " Maar wanneer je technologie voor tweeërlei gebruik hebt, zijn er zorgen. '

En vrijwel alle ruimtetechnologie is dual-use, zei Brian Weeden, een technisch adviseur bij de Secure World Foundation (een non-profitorganisatie die zich inzet voor ruimte-duurzaamheid) en een voormalige omloopanalist bij de luchtmacht. Ruimtevaartuigen die geschikt zijn voor orbitale rendez-vous-operaties kunnen bijvoorbeeld een land helpen bij het inspecteren, onderhouden en bijtanken van zijn satellieten, of in de deportatie achtergelaten vaartuigen om het groeiende ruimte-junk-probleem te helpen verzachten.

Weeden vindt het onwaarschijnlijk dat Object 2014-28E iets snuugends is.

"De activiteiten zijn veel meer in lijn met een inspectiemissie dan met een of andere vernietigingsmissie," vertelde hij aan ProfoundSpace.org.

De geheimhouding rond het ruimtevaartuig draagt ​​bij aan de speculatie over zijn missie, evenals het feit dat de Amerikaans-Russische relaties zijn verslechterd na de militaire interventie van Rusland in Oekraïne dit jaar, zei Weeden.

"Ik denk dat als dit in een andere context was gebeurd, de speculatie anders zou zijn," zei Weeden. "Maar omdat het gebeurt in de context van verhoogde spanningen, is er meer een neiging om het ergste te veronderstellen."

Rusland heeft waarschijnlijk de opdracht van Object 2014-28E als een nationale veiligheidsactiviteit in de ruimte, voegde hij eraan toe. De geheimhouding is dus niet verrassend, aangezien Rusland de neiging heeft om dergelijke missies strak onder controle te houden als een kwestie van beleid.

En Russische functionarissen kunnen gelukkig zijn om stil te blijven en het mysterie en de speculatie te laten doorgaan met bouwen, zei Johnson-Freese.

"Ik denk dat alles wat de Russen kunnen doen om de Verenigde Staten op dit moment te provoceren, hun regering steunt," zei ze. "Als dit in de Verenigde Staten zorgen kan wekken, zijn ze er allemaal voor."