NASA Voyager 1 ruimtevaartuig in de buurt van interstellaire ruimte

NASA's Voyager 1-ruimtevaartuig heeft een nieuwe omgeving aangetroffen die meer dan 11 miljard mijl verwijderd is van de aarde, wat suggereert dat de eerbiedwaardige sonde op het punt staat het zonnestelsel te verlaten.

De Voyager 1-sonde is een gebied van ruimte binnengegaan met een opmerkelijk hogere stroom geladen deeltjes van buiten ons zonnestelsel, aldus onderzoekers. Missie-wetenschappers vermoeden dat deze toegenomen stroom aangeeft dat het ruimtevaartuig - momenteel 11,1 miljard mijl (17,8 miljard kilometer) van zijn thuisplaneet - in evenwicht kan zijn om de grens over te gaan naar de interstellaire ruimte.

"De natuurkundige wetten zeggen dat Voyager op een dag het eerste door mensen gemaakte object wordt om de interstellaire ruimte binnen te gaan, maar we weten nog steeds niet precies wanneer dat ooit zal gebeuren", zegt Ed Stone, Voyager projectwetenschapper aan het California Institute of Technology in Pasadena, in een verklaring.

"De nieuwste gegevens wijzen erop dat we duidelijk in een nieuwe regio zijn waar dingen sneller veranderen," voegde Stone eraan toe. "Het is heel spannend, we naderen de grens van het zonnestelsel." [Foto's van NASA's Voyager 1 en 2 probes]

Ruim ruimteschip

Voyager 1 en zijn tweeling, Voyager 2, gelanceerd in 1977, voornamelijk belast met het bestuderen van Saturnus, Jupiter en de manen van de gasreuzen. De twee ruimtevaartuigen maakten veel interessante ontdekkingen over deze wijdverspreide lichamen, en daarna bleven ze gewoon doorgaan, terwijl ze Uranus en Neptunus controleerden op weg naar de interstellaire ruimte.

Ze zijn echter nog niet helemaal uit het zonnestelsel. Beide bevinden zich nog steeds in een enorme bubbel, de heliosfeer, die is gemaakt van zonneplasma en magnetische velden van de zon. Deze gigantische structuur is ongeveer drie keer zo breed als de baan van Pluto, hebben onderzoekers gezegd.

In het bijzonder zijn de Voyagers bezig met het verkennen van de buitenste schil van de heliosfeer, een turbulent gebied dat de heliosfeer wordt genoemd. Maar de nieuwe metingen van Voyager 1 - van snel bewegende galactische kosmische stralen die door sterexplosies de weg worden gesmeerd - suggereren dat de sonde de rand van de heliosfeer kan naderen.

"Van januari 2009 tot januari 2012 was er een geleidelijke toename van ongeveer 25 procent in de hoeveelheid galactische kosmische straling die Voyager tegenkwam," zei Stone. "Meer recent hebben we een zeer snelle escalatie gezien in dat deel van het energiespectrum. Vanaf 7 mei zijn de kosmische straalslagen met vijf procent in een week en met negen procent in een maand toegenomen."

Meer metingen nodig

Hoewel het moeilijk kan zijn om het moment te identificeren waarop Voyager 1 eindelijk in de interstellaire ruimte terechtkomt, houden wetenschappers de metingen van de kosmische straling en een paar andere mogelijke indicatoren in de gaten.

Een daarvan is de intensiteit van energetische deeltjes die in de heliosfeer worden gegenereerd. Voyager 1 heeft een geleidelijke afname in deze deeltjes geregistreerd naarmate het verder van de aarde wegvliegt, maar het heeft de dramatische drop-off niet gezien die volgens wetenschappers zou gepaard gaan met een uitgang uit het zonnestelsel.

Het Voyager-team denkt ook dat de magnetische velden rond het ruimtevaartuig moeten veranderen wanneer het de zonnegrens overschrijdt. Deze veldlijnen lopen ruwweg van oost naar west binnen de heliosfeer en onderzoekers voorspellen dat ze in de interstellaire ruimte naar een meer noord-zuid oriëntatie zullen verschuiven. Ze bekijken momenteel Voyager 1-gegevens voor tekenen van een dergelijke overgang.

In de tussentijd blijven beide Voyagers gewoon vliegen en verkennen. Voyager 2 volgt zijn tweeling een beetje; het is momenteel 9,1 miljard mijl (14,7 miljard km) van huis.

"Toen de Voyagers in 1977 werden gelanceerd, was het ruimtetijdperk al 20 jaar oud," zei Stone. "Velen van ons in het team droomden ervan om interstellaire ruimte te bereiken, maar we hadden echt geen manier om te weten hoe lang een reis zou zijn - of als deze twee voertuigen waarin we zoveel tijd en energie hebben geïnvesteerd lang genoeg zouden werken om het te bereiken ."