Heb ruimtevaart, zal reizen? (Op-ED)

Christopher Phillips is een professionele wetenschapscommunicator, astronoom, auteur en opvoeder gebaseerd op de Hawaiiaanse eilanden. Het werk van Christopher is gespecialiseerd in planetaire wetenschap, technologie en het zoeken naar leven in het universum. Hij heeft dit artikel bijgedragen aan ProfoundSpace.org's Expertvoices: Op-Ed & Insights.

Het lot van de planeet bevindt zich opnieuw in de voorhoede van het sociale bewustzijn met oorlog, ziekte, milieurampen en ruimtevaart die de krantenkoppen en entertainmentmedia domineren. We kijken opnieuw naar de toekomst van het leven op en rond de aarde en we wegen onze kansen.

Onder de recente krantenkoppen is een vrij verbluffend onderzoek in de Proceedings van de National Academy of Sciences dat suggereert dat het aantal mensen zo snel toeneemt dat zelfs een derde wereldoorlog of een wereldwijde pandemie de wereldbevolking niet zou beletten om oogverblindend te leven. miljard mensen tegen 2100.

In andere hoeken van het sociale bewustzijn hebben we Christopher Nolans nieuwe film 'Interstellar', een episch verhaal van onverschrokken ruimtereizigers die de kosmos binnengaan om een ​​ander huis voor de mensheid te vinden, terwijl het probeert te ontsnappen aan een ziekelijke aarde.

Wereldwijde nieuwsmedia en creatieve kunsten worden omgezet tegen een achtergrondgeluid van voortdurende oorlogsvoering, de Ebola-crisis en natuurlijk zorgen over klimaatverandering en bronnen.

Uit dit geheel van duisternis en wanhoop zou je kunnen denken dat het leven zoals we het kennen verdoemd is, dat de overmoed en roekeloosheid van de mensheid het tot de rand hebben gebracht. Dit kon echter niet verder van de waarheid zijn. We zijn nog ver van het punt van geen terugkeer en er is nog steeds veel dat we als soort kunnen doen om ervoor te zorgen dat de erfenis die we achterlaten voor onze kinderen en kleinkinderen een hoop is.

Bij het bestuderen van de geschiedenis van het menselijk ras is er één conclusie die we zeker afleiden: je moet de menselijke soort nooit onderschatten, vooral in tijden van crisis.

Dus wat moeten we doen? Welnu, als we een pagina van Christopher Nolan en de overvloed aan sci-fi-regisseurs en auteurs van de afgelopen jaren nemen, moeten we nadenken over kolonisatie van andere werelden. We kunnen het menselijke zaad verspreiden zodat geen enkele catastrofe ons van het bestaan ​​kan wegvagen.

Dit is een eerlijke en geldige verzekeringsstrategie - u zult op dit punt geen enkel argument tegen mij vinden. Het is echter ongelooflijk moeilijk om het universum te koloniseren. Het is niet onmogelijk, maar precies goed, moeilijk. Het is zelfs zo moeilijk dat veel van onze scherpste geesten zich afvragen of het ooit praktisch zal zijn. De energiebehoefte en tijd die nodig is om te reizen tussen de sterren is echt astronomisch, veel verder dan onze technologische mogelijkheden. In feite kan het zo blijven voor duizenden jaren. Er is ook veel discussie onder academici over de vraag of kolonisatie van andere sterrenstelsels zelfs is bereikt door de andere intelligente technologische beschavingen waarvan we vermoeden dat ze in onze melkweg kunnen wonen. In feite ligt deze kwestie aan de kern van de 'Fermi-paradox'.

De paradox van Fermi stelt dat er alleen al in onze Melkweg een groot aantal ruimtevarende, intelligente soorten zou moeten zijn, en door alle rechten die we al tegen hen zouden moeten hebben - of op zijn minst enig bewijs gevonden hebben dat ze bestaan. Het Melkwegstelsel is tenslotte overvloedig met de elementen die nodig zijn om leven te creëren, evenals langlevende sterren en ontelbare planeten die omstandigheden kunnen bezitten die dat leven kunnen koesteren.

Maar helaas, wanneer we onze ogen en oren naar de hemel draaien, zien en horen we niets.

De ruimte is stil, te stil.

Er is geen teken van intelligent leven of bewijs van een leven dat door onze buurt gaat.

Natuurlijk bevinden we ons nog in de vroege stadia van het detecteren en classificeren van planeten rond andere sterren, de exoplaneten en onze technologie is mogelijk niet voldoende gevoelig om bewijs van andere geavanceerde technologische beschavingen te detecteren. Er is een diepgaande mogelijkheid dat we tot stand komen wanneer we de Fermi-paradox beschouwen: de mogelijkheid dat we in feite alleen zijn. Een andere mogelijkheid is dat het koloniseren van de sterren misschien gewoon te moeilijk is, zo moeilijk dat ruimtevarende beschavingen terugschrikken voor dergelijke inspanningen, misschien liever thuis blijven.

Laten we ons dus een vraag stellen: moeten we echt de melkweg koloniseren? Is het niet mogelijk voor ons om thuis te blijven en onze tijd en energie op een productievere manier door te brengen en toch het leven op aarde te behouden?

Wel is het misschien mogelijk om dat te doen. We hoeven niet noodzakelijkerwijs deel te nemen aan de kolonisatie van andere sterrenstelsels, omdat alles wat we nodig hebben om onze soort in stand te houden, en de soort waarmee we de aarde delen, hier in ons zonnestelsel bestaat.

Ons zonnestelsel is rijk aan natuurlijke hulpbronnen, alles wat we nodig hebben om te overleven en te gedijen, zit binnen handbereik. We hebben rijke planeten en manen die metalen en mineralen in hun korst hebben gevonden. Er zijn waardevolle ijzen gevonden in het hele zonnestelsel in zo'n overvloed dat onze bevolking honderd, duizend of een miljoen keer zou kunnen uitbreiden zonder het knijpen te voelen.

Er zijn ook talloze asteroïden en kometen, opnieuw vol van al deze rijke ingrediënten die we nodig hebben als een beschaving. De hoeveelheid middelen die er in ons zonnestelsel zijn, zou ons miljoenen jaren kunnen ondersteunen.

Wat we nu niet hebben, is op zijn minst een andere geschikte planeet om naar te migreren.

De andere werelden van ons zonnestelsel zijn heel anders geconfigureerd dan onze eigen aarde. Zelfs Mars en Venus, onze twee meest haalbare opties, zijn niet geschikt voor het leven zoals wij het kennen. Zelfs als we hun omgeving zouden willen engineeren, hebben ze nog steeds fundamentele kenmerken die het onderhouden van een technische atmosfeer uiterst uitdagend maken.Dit komt naast het feit dat geo-engineering op planetaire schaal honderden jaren zou duren.

Er is nog een andere optie op tafel. Het zou een ambitieuze visie en een ongekende inspanning vergen, maar het zou kunnen zorgen voor alle leefruimte die het leven op aarde ooit zou nodig hebben, in een veel korter tijdsbestek.

We zouden habitats kunnen bouwen binnen ons zonnestelsel.

Met slechts een eeuw van technologische ontwikkeling zou de mensheid in staat zijn om habitats te bouwen door het hele zonnestelsel heen, die bijna onbegrensd onroerend goed zouden bieden om het leven te laten floreren.

Dit is geen nieuw idee - het concept van ruimtehabitats is al tientallen jaren zeer populair bij science fiction auteurs en academici. Een van de bekendste voorbeelden van zo'n habitat is de ringwereld uit de titulaire reeks sciencefictionromans van Larry Niven. Een ander voorbeeld van een dergelijke habitat is een Dyson-bol, een enorm bouwwerk dat de gastheerster omsluit en onbeperkte toegang tot de kracht van de zon en meer leefruimte biedt dan we zouden kunnen dromen.

Een recenter voorbeeld uit de populaire cultuur is de 'Halo' uit de populaire Xbox-videogameserie en natuurlijk is er het enorme ruimtestation in de film 'Elysium'.

Op dit moment is de bouw van dergelijke habitats verleidelijk buiten bereik, maar met een paar kleine vorderingen in materiaalwetenschappen, nanotechnologie en engineering konden we een dergelijke ambitieuze toekomstvisie waarmaken.

Dus daar hebben we het, het is niet nodig om te gaan galopperen tussen de sterren, waar we niet eens gegarandeerd een geschikte wereld vinden. We kunnen thuis blijven in het comfort van ons eigen zonnestelsel. De zon en zijn familie van hemellichamen kunnen alles bieden wat we nodig hebben zolang we het nodig hebben. Alleen de veroudering en uiteindelijke dood van de zon, over enkele miljarden jaren vanaf nu, kan ons ertoe aanzetten om te vertrekken. Op dit moment is het zonnestelsel waar het is. Misschien heeft daarom geen andere technologische beschaving de moeite genomen om de melkweg te koloniseren - waarom zou je je woning verlaten als hij alles heeft wat je nodig hebt?