Hoe de 'Extremofielen' van de Aarde Alien Leven Zoeken kunnen helpen

TORONTO - Hoe ziet het leven in water van meer dan een miljard jaar geleden eruit? Wetenschappers hopen dat uit te vinden.

Diep in een mijn in Timmins, Ontario, hebben wetenschappers monsters genomen van water dat meer dan twee miljard jaar oud is. Nu zijn ze op zoek naar een leven in de vloeistof. Als micro-organismen worden gevonden, zou dit een andere plaats toevoegen aan een groeiende lijst van gebieden waar zogenaamde "extremofielen" - levensvormen in extreme omgevingen - bestaan.

Zo niet, dan zou de bevinding ons iets net zo belangrijk leren, zei Barbara Sherwood Lollar, een professor in aardwetenschappen en geochemie aan de Universiteit van Toronto. Het zou haar team, zei ze, een hint van een "abiotische lijn" kunnen geven, of een omgeving waar een essentieel element voor het leven ontbreekt. Als je dit begrijpt, kan het gemakkelijker worden om de zoektocht naar het leven buiten de aarde te beperken. [Extreme live op aarde: 8 bizarre wezens]

"Mars bevindt zich waarschijnlijk in een abiotische hooiberg, een planeet waar we nu tenminste op zoek zijn naar tekenen van vroeger leven. Maar we weten nu zeker dat het oppervlak van de planeet voornamelijk gedomineerd lijkt te worden door niet-biologische processen, "Lollar zei op een panel van het Toronto Science Festival op 28 september." Maar we testen al onze technieken op [Aarde], een planeet met het omgekeerde probleem. Onze planeet is zo met succes overprint door het leven dat we maar weinige plaatsen hebben op de planeet links die ons laat zien hoe het er misschien uit zag voordat het leven ontstond. "

'We nemen aan dat er eigenlijk maar één manier is om het leven te maken'

Tot dusverre heeft al het leven op aarde dezelfde afkomst, ongeacht hoe extreem de omgeving is. Dat leven is heel vasthoudend, ontdekten wetenschappers.

Extremofielen zijn gevonden in vulkanische openingen met temperaturen die ver boven het kookpunt liggen. En in 2007 lanceerde het Europees Ruimteagentschap opzettelijk micro-organismen op een Foton-M3 ruimtevaartuig en stelde ze bloot aan het barse vacuüm van de ruimte. De levensvormen hebben het overleefd.

Het leven zou anders op andere planeten kunnen zijn gebeurd, wat het voor wetenschappers moeilijk maakt om erachter te komen waar ze naar op zoek zijn. Het op koolstof gebaseerde leven dat op Aarde wordt gehost, is mogelijk niet dezelfde levensketen die op andere plaatsen wordt gevormd.

"We gaan ervan uit dat er maar één manier is om het leven op aarde te maken, omdat we slechts één manier weten waarop het leven gevormd is, maar er zijn mogelijk meerdere experimenten en meerdere protolife-vormen geweest voordat je het door natuurlijke selectie hebt overgenomen", zegt John Baross, een oceanograaf bij de Universiteit van Washington in Seattle, die ook in het panel heeft gesproken.

Warmte van planeten en zonnen

Wetenschappers geloofden ooit dat het leven alleen kon bestaan ​​als een planeet een bepaalde afstand tot zijn ster had die vloeibaar water zou toestaan. In de afgelopen decennia, echter, realiseerden wetenschappers zich dat warmte ook kan komen van een proces zoals tijverschuivingen, dat optreedt op Jupiters maan Io zoals de kleine wereld wordt beïnvloed door de zwaartekracht door de nabijgelegen, immense planeet.

Foto's van het Voyager-ruimtevaartuig in de jaren zeventig en tachtig toonden ten minste zes manen met een ijskoude schaal en waarschijnlijk water eronder, voegde Kevin Hand toe, de plaatsvervangend hoofdwetenschapper van de directie van het zonnestelsel bij het Jet Propulsion Laboratory van NASA. Een daarvan is de maan van Saturnus, Enceladus.

"Op Enceladus springt de oceaan vrij letterlijk naar ons uit.Wat je hier ziet, zijn waterpluimen uit de breuken in de ijzige omhulling van Enceladus", zei Hand, wijzend op een groot beeld op het scherm achter hem.

Hoewel wetenschappers gebieden kunnen zien die bewoonbaar zijn voor het leven, kunnen Hand nog toevoegen dat ze nog niet kunnen bewijzen dat die gebieden het leven als gastheer hebben. Chemie en geologische processen op aarde zijn bevestigd op andere werelden en hij is van mening dat biologie de volgende stap is.

"We hebben nu de tools en technologie om de experimenten uit te voeren om de metingen uit te voeren, en om te zien of biologie [principes die we begrijpen] in feite buiten onze wereld werkt", zei hij.