Wetenschappers aan het Congres: haal geen planetaire ruimtemissies

NASA moet doorgaan met het financieren en uitvoeren van uitdagende wetenschappelijke missies naar andere werelden, of het risico lopen leiderschap te verliezen op het gebied van planetaire wetenschap. Ambtenaren van agentschappen dringen er vandaag bij de wetgevers op aan (15 nov.).

Ondanks de moeilijke economische omgeving, blijft het net zo belangrijk als altijd om te investeren in planetaire wetenschapsmissies naar Mars en daarbuiten, Jim Green, directeur van NASA's Planetaire Wetenschapsdivisie, en Mars-wetenschapper Steve Squyres getuigde vandaag in een hoorzitting voor leden van een sleutel Subcommissie voor de ruimte van het huis.

"Het vermogen om de meest uitdagende taken uit te voeren in het verkennen van diepe ruimte is een van de grote wetenschappelijke en technische kroonjuwelen van onze natie," zei Squyres. "Als we die mogelijkheid opgeven, doen we een slechte dienst niet alleen aan onszelf, maar aan toekomstige generaties van Amerikaanse wetenschappers, ingenieurs en ontdekkingsreizigers."

Squyres, een wetenschapper aan de Cornell University in Ithaca, N.Y., is de belangrijkste onderzoeker van de Mars Rover Opportunity, die momenteel ronddoolt op de Rode Planeet. Squyres was onlangs ook voorzitter van de Planetary Science Decadal Survey van de National Research Council, die een consensus vertegenwoordigt over de doelen van de brede wetenschappelijke gemeenschap voor planetaire wetenschap in de komende 10 jaar.

Het decadale onderzoek gaf prioriteit aan planetaire wetenschappelijke doelstellingen en bepaalde missies die geacht werden de investering van NASA waard te zijn. Voorop staat een reeks missies naar Mars in samenwerking met de European Space Agency (ESA) om rotsmonsters te verzamelen en ze naar de aarde te brengen. Tweede op het verlanglijstje van het decadale onderzoek was een missie naar Jupiter's ijzige maan Europa.

Maar de Planetaire Wetenschapsdivisie van NASA heeft, zoals zoveel andere afdelingen, zichzelf vastgebonden voor geld in een steeds krappere fiscale omgeving. Toegevoegd aan de ellende van de divisie is het overbudget James Webb Space Telescope, een astrofysica-project waarvan de verwachting is dat het tegen de tijd dat het start 8,8 miljard dollar gaat kosten.

Het bureau heeft onlangs erkend dat sommige andere wetenschappelijke missies die oorspronkelijk gepland waren om na 2015 te lanceren, moeten worden uitgesteld om de kosten van het infrarood deep space-observatorium te compenseren.

"De administratie heeft duidelijk aangegeven dat James Webb een prioriteit is," zei Green.

Maar het snijden van planetaire wetenschapsmissies als gevolg daarvan is kortzichtig, zei Squyres, en hij uitte zijn frustratie over het budgettaire klimaat dat grootschalige wetenschappelijke missies bedreigt, zoals de reeks van monsterretours expedities naar Mars.

De missie Mars Astrobiology Explorer Cacher (MAX-C) is bedoeld om te bepalen of de Rode Planeet ooit het leven heeft ondersteund. De missie zou de eerste stap zijn van een gecombineerde inspanning met ESA om monsters van Mars terug te sturen. De decadale enquête suggereerde dat de MAX-C-missie alleen mag worden uitgevoerd als de kosten onder de $ 2,5 miljard kunnen worden gehouden, zei Green.

De Jupiter Europa Orbiter-missie was de tweede grootschalige missie die in de decadale enquête veelbelovend was. Het ruimtevaartuig zou rond de ijzige maan van Jupiter draaien en onderzoeken of Europa een oceaan heeft. Vroege schattingen voor een dergelijke missie koppelen de kosten aan ongeveer $ 4,7 miljard.

Beide missies kunnen echter alleen worden uitgevoerd als de kosten dalen of als het budget van het bureau voor planetaire wetenschap toeneemt.

"Ik voel binnen het bureau een sterke wens om vlaggenschip missies te doen," zei Squyres. "In reactie op het NRC-rapport heeft NASA de samenwerking met ESA voor de Mars-missies volledig geherstructureerd om het veel betaalbaarder te maken - betaalbaar binnen de budgetrichtlijnen - en werkt aan manieren om de omvang, kosten en complexiteit drastisch te verminderen. van de Europa-missie Ontwerpen van de missies worden vernieuwd, dus aanbevelingen voor decadia kunnen worden gevolgd, maar er is geen enkele toezegging gedaan. "Ik ben perplex."