NASA's nieuwe ruimtelanceersysteem Mega Rocket vliegt niet tot 2018

De nieuwe mega-raket van NASA zal waarschijnlijk pas in het midden van 2018 zijn eerste test lanceren, vertelde een topfunctionaris vandaag aan een Amerikaanse wetgever (10 december).

De eerste testvlucht van het ruimteagentschap van het Space Launch System (SLS) was oorspronkelijk bedoeld voor december 2017, maar die test zal waarschijnlijk worden uitgesteld tot ten minste medio 2018, volgens Bill Gerstenmaier, NASA's geassocieerde beheerder voor menselijke verkenning en operaties. Onverwachte vertragingen hebben de eerste lancering van de raket teruggedrongen, maar Gerstenmaier is er nog steeds van overtuigd dat SLS voor het einde van 2018 zijn eerste vlucht zal maken.

"We hielden december 2017 vast, ik zou zeggen dat we nu van die datum af zijn gegaan", vertelde Gerstenmaier leden van de Subcommissie Ruimtevaart van het Huis van Afgevaardigden vandaag tijdens een hoorzitting. "We zullen nu ergens in het tijdspad van 2018 zitten met onze huidige planning, en dat is gewoon gebaseerd op de realiteit van de problemen die zich hebben voorgedaan in het programma en enige onzekerheid in de financiering." [Zie afbeeldingen van NASA's SLS-megarocket]

De startdatum van de SLS-test is ook afhankelijk van een ander NASA-project in ontwikkeling. De Orion-ruimtecapsule van het ruimteagentschap - ontworpen om vier astronauten naar diep-ruimtebestemmingen zoals Mars uiteindelijk te vervoeren - zal boven op de SLS worden geplaatst voor de niet-geschroefde testvlucht van 2018, Exploration Mission-1 genaamd.

Orion zal waarschijnlijk ook niet klaar zijn voor de onbemande lancering in 2017, zei Gerstenmaier, maar SLS zal waarschijnlijk nog steeds klaar zijn om te lanceren voor de ruimtecapsule wanneer dat mogelijk is. Dat is echter niet noodzakelijk een slechte zaak.

"Ik denk dat het prima is om een ​​van deze programma's [Orion of SLS] te voltooien voordat een van de andere programma's wordt uitgevoerd," zei Gerstenmaier. "Ze hoeven niet allemaal synchroon te lopen op precies hetzelfde moment ... Wanneer u een voertuig naar beneden haalt om te lanceren in het Kennedy Space Center, is de raket meestal klaar om te gaan voordat de nuttige lading is, en de lading komt later. Het is eigenlijk in ons voordeel om wat verschil te hebben in planningen ertussen. "

SLS en Orion zijn ontworpen om mensen dieper de ruimte in te nemen dan ooit tevoren. Orion is gebouwd om deel uit te maken van toekomstige missies die astronauten voor de eerste keer naar een asteroïde en Mars kunnen brengen.

Orion gelanceerd naar de ruimte bovenop een United Launch Alliance Delta IV Zware raket voor de eerste testvlucht op 5 december. De succesvolle missie hielp NASA-functionarissen met het testen van belangrijke systemen (zoals de parachutes en het hitteschild van de capsule) voordat mensen ooit voet aan boord zetten.

Het SLS-programma maakt zich op om te beginnen met het vervaardigen van stukken van de raket die nodig zijn voor de vlucht, zei Gerstenmaier.

NASA heeft in de toekomst nog een aantal andere testmissies gepland voor Orion en SLS. Na de eerste testvlucht in 2018 zullen Orion en SLS naar verwachting voor de eerste keer in 2021 een bemande missie uitvoeren. De verandering in de startdatum voor Exploration Mission-1 betekent niet noodzakelijk dat een van de toekomstige missies zal afglijden, Gerstenmaier zei.

"We bouwen niet alleen een enkel systeem dat naar een bestemming sprint," voegde Gerstenmaier eraan toe. "We bouwen een infrastructuur op die ons in staat stelt om langdurig aanwezig te zijn buiten de baan om de aarde."