NASA Bestudeert noodplannen voor commerciƫle bemanningsleden

WASHINGTON - NASA begint een onvoorziene optie te bestuderen voor het behouden van de toegang tot het internationale ruimtestation indien vertragingen bij de ontwikkeling van commerciële bemanningsvoertuigen zouden optreden, die testvluchten van die voertuigen in operationele missies zouden veranderen.

Sprekend op de Federal Aviation Administration Commercial Space Transportation Conference, hier op 8 februari, zei Bill Gerstenmaier, NASA-medewerker voor menselijke verkenning en operaties, dat het gebruik van de geplande bemande testvluchten als bemanningsrotatiemissies één optie was, mocht Boeing noch SpaceX gecertificeerd zijn voor reguliere missies voor het draaien van de bemanning tegen het najaar van 2019, wanneer NASA's toegang tot Russisch Sojoez-ruimtevaartuig eindigt.

"Die testvluchten kunnen misschien een beetje verlengd worden, vliegen een beetje langer, misschien een klein beetje bemanning vliegen, en ze kunnen een beetje een operationele missie zijn", zei hij in antwoord op een vraag na een lunch speech bij de conferentie. "Dat is iets dat we zowel met SpaceX als met Boeing beginnen te bespreken."

In een later interview zei Gerstenmaier dat die veranderingen zouden inhouden dat de bemande testmissies, momenteel gepland voor twee weken, worden verlengd om de kloof tussen de planning te overbruggen totdat ten minste één bedrijf een NASA-gecertificeerd voertuig klaar heeft staan ā€‹ā€‹voor reguliere missies. Een derde astronaut kan ook worden toegevoegd aan de twee-persoons bemanning van de testvlucht om stationoperaties te ondersteunen.

Het werk aan dat rampenplan is net begonnen. "We hebben niets gedaan met de aannemers," zei hij. "We zijn nu net begonnen met discussies met hen." Hij zei dat het concept ook zal worden beoordeeld door veiligheids- en technische autoriteiten binnen het bureau.

Gerstenmaier zei dat hij hoopt deze zomer een besluit te nemen over de vraag of deze aanpak haalbaar is. "We zouden dan de details weten van wat er bij hoort bij het uitoefenen van deze optie", zei hij, zoals het trainen van testvliegers op ISS-operaties of contractwijzigingen met Boeing en SpaceX.

Gerstenmaier had eerder laten doorschemeren aan het werk aan dergelijke rampenplannen. In een getuigenis op 17 januari van een hoorzitting van het subcomité Huisruimte over het programma voor commerciële bemanning, zei Gerstenmaier dat het bureau "ideeën brainstormde om extra planningstijd te bieden". Boeing's CST-100 Starliner en SpaceX's Crew Dragon ervaren extra vertragingen, maar deden dit wel niet op die ideeën ingaan.

Tijdens de FAA-conferentie en het latere interview benadrukte hij dat het niet dringend was om die plannen na te streven. NASA's toegang tot het ISS via Soyuz-zetels, inclusief Boeing die vorig jaar van Energia is verkregen als schikking voor rechtszaken met Sea Launch en vervolgens aan NASA verkocht, loopt tot oktober of november 2019, toen de astronauten naar het ISS vlogen op Sojoez-missies in de lente van 2019 keert terug naar de aarde.

De meest recente schema's van NASA over het programma voor commerciële bemanning omvatten een bemande testvlucht - de laatste mijlpaal vóór certificering voor operationele missies - door Boeing in november 2018 en door SpaceX in december 2018. Op die manier kunnen die voertuigen beginnen met wat NASA 'post-certificering' noemt missies "om astronauten naar het ISS te vervoeren in de eerste helft van 2019.

"De huidige schema's laten zien dat we een marge hebben", zei Gerstenmaier in het interview. "We laten ongeveer zes maanden of meer van de marge zien."

Het programma voor commerciële bemanning heeft echter te kampen met aanzienlijke vertragingen in het schema. Toen Boeing en SpaceX de NASA-contracten wonnen voor de ontwikkeling van hun voertuigen in september 2014, verwachtte NASA dat de voertuigen van beide bedrijven eind 2017 gecertificeerd zouden zijn. Dat schema is intussen met meer dan een jaar teruggedrongen.

Op de hoorzitting van het Huis in januari zei Christina Chaplain, directeur van het acquisitie- en sourcingbeheer bij het Government Accountability Office, dat de interne schattingen van NASA verwachtten dat de certificering van SpaceX zou afglijden naar december 2019 en van Boeing tot februari 2020. "De vertragingen en onzekere definitieve certificeringsdatums vragen oproepen over de vraag of de VS na 2019 ononderbroken toegang hebben tot het ruimtestation, "zei ze toen.

Gerstenmaier zei in het interview dat planning voor een rampenplan een voorzichtige maatregel was, zelfs met de huidige planningsmarge. "Er is niets dat zegt dat we dit moeten doen. Het lijkt erop dat er nog voldoende tijd is," zei hij. "De manier waarop ik erover nadenk is gewoon om voorbereid te zijn op elke eventualiteit. Nu is het tijd om te gaan nadenken over wat het zou zijn."