Wetenschappers ontdekken ozonlaag op Venus

Dit verhaal is bijgewerkt om 14:16 uur. EDT.

Een Europees ruimtevaartuig heeft een ozonlaag ontdekt die hoog in de zinderende atmosfeer van Venus ligt, onthult een nieuwe studie.

De ontdekking zal astronomen helpen de samenstelling van de duistere atmosfeer van Venus beter te begrijpen, en door het te vergelijken met de atmosferen van de aarde en Mars, zouden de bevindingen zelfs kunnen helpen bij het vormgeven van de zoektocht naar het leven op andere planeten, aldus de onderzoekers.

De Venus Express-ruimtevaartuigen van het Europees Ruimtevaartagentschap ontdekten ozon, een molecuul dat drie zuurstofatomen bevat, terwijl ze naar sterren staren die door de atmosfeer aan de uiterste rand van de planeet te zien zijn.

"Deze detectie geeft ons een belangrijke beperking voor het begrijpen van de chemie van de atmosfeer van Venus", zei studieleider Franck Montmessin van het Laboratoire Atmosphères, Milieux, Observations Spatiales (LATMOS) in Frankrijk in een verklaring.

Ozonlaag op Venus

De spectroscopie van de sonde voor onderzoek van de karakteristieken van de atmosfeer van Venus (SPICAV) onderzocht het sterrenlicht op belangrijke kenmerken van gassen in de atmosfeer, omdat het wordt geabsorbeerd op verschillende golflengten. Het Venus Express SPICAV-instrument ontdekte de ozon omdat het een deel van het ultraviolette licht van de sterren absorbeerde, aldus de onderzoekers. [Fantastische foto's van Venus]

De bevindingen werden op 6 oktober gepresenteerd tijdens de gezamenlijke bijeenkomst van het European Planetary Science Congress en de Divisie voor planetaire wetenschappen van de American Astronomical Society in Nantes, Frankrijk.

Computermodellen laten zien dat de ozonlaag op Venus ontstaat wanneer zonlicht koolstofdioxidemoleculen doorbreekt, waardoor zuurstofatomen vrijkomen. Winden in de atmosfeer van Venus vegen deze atomen rond naar de nachtzijde van de planeet, waar ze kunnen worden gecombineerd om zuurstofmoleculen met twee atomen te vormen, evenals drie-atomige ozonmoleculen.

De ontdekking zal wetenschappers helpen de chemie van de atmosfeer van Venus beter te karakteriseren, maar het kan ook nuttig zijn voor astronomen die op zoek zijn naar het leven op andere werelden, aldus de onderzoekers.

Door de eigenschappen van de atmosfeer van Venus te vergelijken met equivalente lagen van de atmosfeer van de aarde en Mars, konden wetenschappers hun zoektocht naar het leven op andere planeten beperken, legde Montmessin uit.

Het onderzoek zal worden gedetailleerd in het novembernummer van het tijdschrift Icarus.

Ozon op andere werelden

Tot op heden is ozon nog maar eerder gevonden in de atmosferen van de aarde en Mars. Op aarde speelt het een cruciale rol omdat het het leven op de planeet beschermt door veel van de schadelijke ultraviolette stralen van de zon te absorberen. Bovendien wordt gedacht dat het door het leven zelf is gegenereerd, aldus de onderzoekers. [De vreemdste buitenaardse planeten]

De precieze reden voor de zuurstofopstapeling in de aardse atmosfeer 2,4 miljard jaar geleden is niet volledig begrepen, zeiden de wetenschappers, maar microben die zuurstof als afvalgas verdreven, speelden waarschijnlijk een rol.

Net als planten blijft dit proces de zuurstof en ozon van de aarde aanvullen. Sommige astrobiologen hebben hiernaar verwezen om te suggereren dat het bestaan ā€‹ā€‹van kooldioxide, zuurstof en ozon in een atmosfeer een belangrijke marker kan zijn voor het leven op een planeet.

Met dit als een leidraad kunnen toekomstige telescopen planeten rond andere sterren opsporen om hun potentiële leefbaarheid te onderzoeken. Maar het is belangrijk op te merken dat de hoeveelheid ozon een cruciaal onderdeel is van het recept.

De kleine hoeveelheid ozon in de atmosfeer van Mars is niet door het leven gegenereerd, maar is eerder het gevolg van zonlicht dat koolstofdioxidemoleculen afbreekt.

Evenzo wordt gedacht dat Venus zijn ozon op niet-biologische wijze heeft opgebouwd. De ozonlaag op Venus ligt 62 kilometer (100 kilometer) boven het aardoppervlak, dat ongeveer vier keer hoger is in de atmosfeer dan de aarde, en is ook honderd tot duizend keer minder dicht.

Astrobiologen hebben getheoretiseerd dat de ozonconcentratie van een planeet ongeveer 20 procent van de waarde van de aarde moet zijn voordat het leven als een oorzaak moet worden beschouwd. De resultaten van deze nieuwe studie komen overeen met deze theorie, aangezien Venus ver onder deze drempel blijft.

"Deze ozondetectie vertelt ons veel over de circulatie en de chemie van Venus's atmosfeer," zei Håkan Svedhem, een projectwetenschapper voor de Venus Express-missie bij het European Space Agency, in een verklaring. "Buiten dat, is het nog meer bewijs van de fundamentele gelijkenis tussen de rotsachtige planeten, en toont het belang van het bestuderen van Venus om ze allemaal te begrijpen."

Noot van de redacteur: dit verhaal is gecorrigeerd om de juiste dichtheid van de ozonlaag van Venus weer te geven.