Bridenstine confronteert partijdige kritiek bij NASA-beheerder Nominatiehoorzitting

WASHINGTON - Democraten in de Senaatscommissie voor Handel hebben scherpe kritiek geuit op de benoeming van Jim Bridenstine als NASA-beheerder in een bevestiging op 1 november, met het argument dat hij niet gekwalificeerd was voor de baan.

Senator Bill Nelson (D-Fla.), Plaatsvervangend lid van de commissie, zei in een uitgebreide openingsverklaring op de hoorzitting dat Bridenstine de technische achtergrond ontbeerde die iemand nodig had om effectief NASA te leiden, en dat zijn politieke record suggereerde dat hij te verdeeldheid zaaide om het agentschap te leiden.

"Hoewel uw tijd als piloot en uw service aan ons land in het leger zeker lovenswaardig is, maakt dit u niet gekwalificeerd om de complexe en genuanceerde technische, veiligheids- en budgettaire beslissingen te nemen waarvoor het hoofd van NASA verantwoordelijk moet zijn," Nelson zei. [Presidentiële visies voor verkenning van de ruimte: van Ike tot Trump]

Nelson zei dat hij vreesde dat iemand die de leiding had met een partijdige, in plaats van technische achtergrond, de veiligheid van menselijke ruimtevaartsystemen in ontwikkeling in gevaar kon brengen. "Falen op dit specifieke moment kan het leven van dappere astronauten in gevaar brengen," zei hij. "De NASA-beheerder moet een complete professionele ruimte zijn die technisch en wetenschappelijk bekwaam is en een bekwaam bestuurder is."

Bridenstine benadrukte in zijn openingsverklaring de veiligheid. "Natuurlijk is het belangrijkste onderdeel van elke menselijke ruimtevluchtmissie ervoor te zorgen dat onze astronauten veilig naar huis terugkeren", zei hij, verwijzend naar zijn eigen ervaring als piloot in de Amerikaanse marine. "Ik zal werken aan een NASA-cultuur waarin veiligheid, transparantie en onafhankelijk toezicht worden gevierd."

Tijdens de hoorzitting, die meer dan twee en een half uur duurde en bijna volledig gericht was op Bridenstine boven drie andere niet-NASA-kandidaten die ook in overweging waren, stelden democratische senatoren vragen over Bridenstine's opvattingen over aardwetenschappen, sociale kwesties en zelfs zijn ambtstermijn als uitvoerend lid directeur van het Tulsa Air and Space Museum voordat hij in 2012 tot congres werd gekozen.

Sommige senatoren drukten Bridenstine op zijn opvattingen over de rol die menselijke activiteiten spelen in klimaatverandering. Senator Brian Schatz (D-Hawaï) vroeg Bridenstine of hij het eens was met de stelling dat 'de opwarming van de aarde in de afgelopen eeuw hoogstwaarschijnlijk te wijten is aan menselijke activiteiten'. Bridenstine reageerde met "ja".

Bridenstine was echter terughoudend om het eens te worden met vragen van Schatz en andere senatoren over de vraag of menselijke activiteit de primaire oorzaak van klimaatverandering was. "Menselijke activiteit draagt ​​absoluut bij aan de klimaatverandering die we momenteel zien," zei hij. Op de vraag van Schatz of dit de primaire oorzaak was, zei hij: "Het zal van veel factoren afhangen en daar leren we nog steeds elke dag meer over."

Later tijdens de hoorzitting vroeg senator Markey (D-Mass.) Aan Bridenstine om belofte te doen om NASA-wetenschappers te beschermen tegen elke politieke inmenging in hun aardwetenschappelijk onderzoek. "Ik weet, omdat wetenschappers weten dat angst hoogtij viert bij onze regeringswetenschappers dat ze gestraft worden als ze publiekelijk spreken over hun werk met betrekking tot klimaatverandering," zei Markey.

"Ik zal niet hen straffen," antwoordde Bridenstine. "Ik ga niemand daar basd op geven, want dat zou een straf zijn."

Verscheidene mensen vroegen hem naar verklaringen uit het verleden die hij niet aan de NASA had gerelateerd, variërend van vragen over seksuele intimidatie en LGBTQ-rechten tot kritiek die Bridenstine tijdens politieke campagnes bij andere Republikeinen had geheven. Sommige van die problemen kwamen naar voren in een brief van 26 oktober van Sen. Patty Murray (D-Wash.), Die geen lid is van de commissie, tot commissieleiderschap.

"Dit zijn enkele van de meest verdeeldheidwekkende tactieken die deze senator ooit in beide partijen heeft gezien", zei Nelson nadat hij de steun van Bridenstine had beschreven voor onder andere een kandidaat die senator John McCain (R-Ariz.) Uitdaagde voor de Republikeinse nominatie in zijn laatste senaatsrace. "Hoe kom je langs dat alles en houd je NASA tegen om naar beneden te worden gesleept?"

Bridenstine benadrukte zijn eerdere werk met leden van beide partijen in het Congres, waaronder Nelson, over eerdere wetgeving zoals NASA-machtigingsrekeningen. "Ik wil ervoor zorgen dat NASA, zoals je zei, apolitiek blijft," zei hij.

De Republikeinse meerderheid van de commissie verzamelde zich tot de verdediging van Bridenstine. "De rankingdemocraat in de commissie heeft gesuggereerd dat u op de een of andere manier ongeschikt bent om als beheerder van NASA te dienen, omdat u een aantal posities hebt ingenomen die hij controversieel acht", zei senator Mike Lee (R-Utah). "Ik vind deze suggestie dat dit je op een of andere manier op de een of andere manier diskwalificeert, enorm ongepast."

Senator Cory Gardner (R-Colo.) Zei dat hij dacht dat de vragenreeks van de hoorzitting "een beetje walgelijk" was. Gardner was een van de weinige senatoren van beide partijen die een vraag stelde over NASA-programma's buiten de Aardwetenschappen, en vroeg Bridenstine of hij de verdere ontwikkeling van het Orion-ruimtevaartuig ondersteunde. "Ja meneer, 100 procent," antwoordde Bridenstine. [Orion Explained: NASA's Multi-Purpose Crew Vehicle (Infographic)]

Er was geen teken dat de hoorzitting bij senatoren veranderde van het vermogen van Bridenstine om als NASA-beheerder te dienen, met democratische leden van de commissie die sceptisch tegenover hem stonden, zo niet tegen hem. "Ik geloof echt niet dat je klaar bent om beheerder te worden," zei Sen Tammy Duckworth (D-Ill.) Aan het einde van een reeks vragen met hem.

"Deze senator is nogal sceptisch," zei Nelson in zijn openingswoord. 'Hoogachtend, congreslid Bridenstine, ik denk dat je nog een lange weg te gaan hebt om te bewijzen dat je die leider bent.'

Commissievoorzitter senator John Thune (R-S.D.) Zei in een interview na de hoorzitting dat de commissie van plan was Nov.8 om deze en andere nominaties te overwegen. Of de kandidatuur van Bridenstine in die hoorzitting is opgenomen, zei hij, zal afhangen van hoe snel leden antwoorden krijgen op vragen die voor de goede orde zijn ingediend.

Thune kritiseerde Democraten voor het stellen van vragen over onderwerpen die hij niet relevant achtte voor NASA. "Ik zou graag een beetje meer willen horen over zijn visie op het ruimteprogramma, zijn visie op het bureau," zei hij.

Als de commissie de nominatie vervroegt, zal de actie van de volledige Senaat om Bridenstine te bevestigen afhankelijk zijn van andere Senaatsactiviteiten en ook "hoe coöperatief de Democraten willen zijn" met betrekking tot de nominatie, zei Thune. "Ik denk dat de stemmen er uiteindelijk wel zullen zijn, dus het is gewoon een kwestie van hoelang ze het willen halen."

Het vooruitzicht van een partijlijnstemming over de benoeming van Bridenstine, op commissieniveau of door de volledige Senaat, betrof Sen. Ted Cruz (R-Texas), een aanhanger van Bridenstine. Cruz waarschuwde dat een partijstemming tweepartijen samenwerking op andere ruimtevaartkwesties zou kunnen schaden.

'Ik geloof dat je bevestigd zult worden,' zei Cruz tegen Bridenstine. "Maar, tegen mijn Democratische vrienden in deze commissie zou ik willen zeggen dat als de bevestiging eindigt met een stem uit de partijlijn, ik denk dat dat voor de NASA en de ruimtegemeenschap heel ongelukkig zou zijn."

Dit verhaal werd verzorgd door SpaceNews, gewijd aan alle aspecten van de ruimtevaartindustrie.