Helderste Galactische Flash ooit gedetecteerd Hits Earth

Een enorme explosie halverwege de melkweg vol met zoveel kracht dat het de bovenste atmosfeer van de aarde in december kort veranderde, zeiden de astronomen vrijdag.

Geen enkele uitbarsting buiten ons zonnestelsel is bij aankomst verschenen als helder.

Maar je had het niet kunnen zien, tenzij je de X-ray visie van Superman kunt overtreffen: in gammastraling evenaarde de gebeurtenis de helderheid van het weerspiegelde zichtbare licht van de volle maan.

De ontploffing ontstond ongeveer 50.000 lichtjaar en werd ontdekt op 27 december. Een lichtjaar is het licht dat de afstand aflegt in een jaar, ongeveer 6 biljoen mijl (10 biljoen kilometer).

De commotie werd veroorzaakt door een speciale variëteit van neutronensterren die bekend staan ​​als magnetar. Deze snel draaiende, compacte stellaire lijken - niet groter dan een grote stad - creëren intense magnetische velden die explosies veroorzaken. De ontploffing was 100 keer krachtiger dan elke andere vergelijkbare uitbarsting, getuige David Palmer van Los Alamos National Laboratory, een van de vele onderzoekers over de hele wereld die het evenement heeft gevolgd met verschillende telescopen.

Tsunami Connection?
Verschillende lezers vroegen zich af of de magnetar explosie gerelateerd kon worden aan de tsunami in december. Wetenschappers hebben geen verband gelegd. De explosie beïnvloedde de ionosfeer van de aarde, die routinematig meer wordt beïnvloed door veranderingen in de zonneactiviteit.

"Als dit binnen 10 lichtjaren van ons was gebeurd, zou het onze atmosfeer ernstig hebben beschadigd en mogelijk een massale uitsterving hebben veroorzaakt," zei Bryan Gaensler van het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (CfA).

Er zijn geen magnetars dichtbij genoeg om je zorgen over te maken, vertellen Gaensler en twee andere astronomen. Maar door de kracht van de storm hebben ze zich verwonderd over de mogelijkheden van de stervende ster, terwijl ze zich ook afvraaken of grote afstotende soorten in het verleden veroorzaakt kunnen zijn door sterrenuitbarstingen.

'Een keer in het leven'

De zon is een ster van middelbare leeftijd ongeveer 8 licht minuten van ons verwijderd. Zijn driftbuien, hoewel kosmisch meelijwekkend in vergelijking met de magnetarexplosie, maken routinematig een botsing met het beschermende magnetische veld van de aarde en veranderen onze atmosfeer, waardoor de nachtelijke hemel verlicht wordt met kleurrijke lichten die aurora worden genoemd.

Zonnestormen veranderen ook de vorm van de ionosfeer van de aarde, een regio van de atmosfeer 50 mijl (80 kilometer) waar gas zo dun is dat elektronen kunnen worden ontdaan van atomen en moleculen - ze zijn geïoniseerd - en zwerven vrij voor korte perioden. Fluctuaties in zonnestraling veroorzaken dat de ionosfeer uitzet en samentrekt.

"De gammastraling trof de ionosfeer en creëerde meer ionisatie, waardoor de ionosfeer kortstondig werd uitgebreid," zei Neil Gehrels, hoofdwetenschapper voor NASA's gammastraalobservatorium op de Swift.

Gehrels zei in een e-mailinterview dat het effect vergelijkbaar was met een door zonne-energie veroorzaakte verstoring, maar dat het effect "veel kleiner was dan een grote zonnevlam".

Toch waren wetenschappers verrast dat een magnetar zo ver weg de ionosfeer kon veranderen.

"Dat het kan reiken en ons zo op de schouder tikken, herinnert ons eraan dat we echt verbonden zijn met de kosmos," zei Phil Wilkinson van IPS Australia, de ruimteweerdienst van dat land.

"Dit is een once-in-a-lifetime evenement", zei Rob Fender van Southampton University in het Verenigd Koninkrijk. "We hebben een object waargenomen dat slechts 20 kilometer over [12 mijl] aan de andere kant van onze melkweg ligt en meer energie afgeeft in een tiende van een seconde dan de zon in 100.000 jaar uitzendt."

Sommige onderzoekers hebben gespeculeerd dat een of meer bekende massa-uitstervingen honderden miljoenen jaren geleden mogelijk het gevolg waren van een soortgelijke explosie die de atmosfeer van de aarde veranderde. Er zijn echter geen duidelijke gegevens om het idee te ondersteunen. Maar astronomen zeggen dat de zon in het verleden misschien dichter bij andere sterren was geweest.

Een soortgelijke explosie binnen 10 lichtjaren van de aarde zou de ozonlaag vernietigen, volgens een verklaring van CfA, "die abrupte klimaatverandering en massa-uitsterving veroorzaakt door toegenomen straling."

De all-clear is echter geklonken.

"Geen van de bekende monsters [van magnetars] zijn dichterbij dan ongeveer 4.000-5.000 lichtjaren van ons," zei Gaensler. "Dit is een zeer veilige afstand."

Een mysterie veroorzaken

Onderzoekers weten niet precies waarom de burst zo ongelooflijk was. De ster, genaamd SGR 1806-20, draait eens in de 7,5 seconden eenmaal om zijn as en wordt omringd door een magnetisch veld dat krachtiger is dan elk ander object in het universum.

"We zien mogelijk een enorme vrijgave van magnetische energie tijdens een" sterrenschets "op het oppervlak van het object", zei Maura McLaughlin van de Universiteit van Manchester in het Verenigd Koninkrijk.

Een andere mogelijkheid is dat het magnetisch veld min of meer afgebroken wordt in een proces dat wetenschappers magnetische heraansluiting noemen.

Gammastralen zijn de hoogste vorm van straling op het elektromagnetische spectrum, waaronder röntgenstralen, zichtbaar licht en radiogolven.

De uitbarsting werd ook opgenomen door de Very Large Array van radiotelescopen van de National Science Foundation, samen met andere Europese satellieten en telescopen in Australië.

Explosieve details

Een neutronenster is het overblijfsel van een ster die ooit meerdere malen massiever was dan de zon. Wanneer hun nucleaire brandstof op is, ontploffen ze als een supernova. De overblijvende dichte kern is iets zwaarder dan de zon, maar heeft een diameter van doorgaans niet meer dan 12 mijl (20 kilometer).

Miljoenen neutronensterren vullen het Melkwegstelsel. Een dozijn of zo zijn ultra-magnetische neutronensterren - magnetars. Het magnetische veld rond één is ongeveer 1.000 biljoen gauss, sterk genoeg om informatie van een creditcard op een afstand halverwege de maan te verwijderen, zeggen wetenschappers.

Van de bekende magnetars worden er vier zachte gamma-repeaters of SGR's genoemd omdat ze willekeurig opduiken en gammastralen vrijgeven. De uitbarsting op SGR 1806-20 ontketende ongeveer 10.000 triljoen biljoen triljoen watt aan vermogen.

"De op een na grootste flare ooit van eender welke soft-gamma-repeater was peanuts vergeleken met deze ongelooflijke gebeurtenis op 27 december," zei Gaensler van de CfA.