Asteroïden die sproeien, kunnen de aarde beschermen tegen de dreiging van ruimtestralen

De dramatische spacerock-evenementen van vorige week benadrukten de behoefte van veel mensen aan een levensvatbare asteroïde-deflectiestrategie, en een wetenschapper denkt dat hij een goede kandidaat heeft - verf.

Op vrijdag (15 februari) gaf de 130 voet (40 meter) asteroïde 2012 DA14 de aarde een historisch goede scheerbeurt, waarbij de planeet slechts 17.000 kilometer (27.000 kilometer) mist. Uren eerder ontplofte een voorwerp van 55 voet (17 m) boven de Russische stad Chelyabinsk, beschadigde duizenden gebouwen en verwondde 1.200 mensen.

De asteroïde ontmoetingen dienden als een herinnering dat de aarde in het midden van een kosmische schietgalerij zit, zeggen wetenschappers, en dat destructieve effecten onvermijdelijk zijn in de toekomst, tenzij de mensheid actie onderneemt.

Een vorm van actie zou kunnen zijn het afstoffen van een dreigende asteroïde met een dunne laag verf. De verf zou de hoeveelheid zonlicht die door de ruimterots wordt weerkaatst veranderen, waardoor deze mogelijk van de aarde wordt geduwd door de opeengehoopte druk die door veel thermische fotonen wordt geboden en die stralen uit het oppervlak van de asteroïde. (Deze kracht wordt het Yarkovsky-effect genoemd, naar de Russische ingenieur die het voor het eerst beschreef rond de eeuwwisseling.) [Foto's: asteroïden in de diepe ruimte]

Het plan zou poedervormige verf gebruiken, die de zonnestralen vervolgens zouden uitharden tot een gladde coating. De verf moet waarschijnlijk worden aangebracht lang voordat een mogelijke impact - mogelijk jaren of decennia - optreedt om het Yarkovsky-effect voldoende tijd te geven om een ÔÇőÔÇőverschil te maken.

"Ik moet toegeven dat het concept raar klinkt, maar de kans is heel groot dat een dergelijk plan succesvol zou zijn en relatief goedkoop zou zijn," zei Dave Hyland van de Texas A & M University in een verklaring. "De wetenschap achter de theorie is goed, we moeten hem in de ruimte testen."

NASA is geïnteresseerd in het idee van Hyland en heeft de onderzoeker benaderd om de ontwikkeling van een dergelijke ruimtetest te bespreken, aldus Texas A & M-functionarissen.

Asteroïden zijn om veel redenen fascinerend. Ze bevatten een verscheidenheid aan waardevolle bronnen en slaan regelmatig op onze planeet, waarbij ze af en toe de meeste levensvormen van de aarde uitschakelen. Hoeveel weet u over ruimtesteen?

Hyland is niet de enige wetenschapper die denkt dat verf de aarde kan redden van een cataclysmische impact. Vorig jaar stelde een MIT-student voor om een ÔÇőÔÇőruimtevaartuig te lanceren dat een dreigende asteroïde zou beschieten met met verf gevulde pellets. Het idee won de 2012 Move a Asteroid Technical Paper Competition, die werd gesponsord door de 'Space Generation Advisory Council' van de Verenigde Naties.

Welke afbuigingsstrategieën onderzoekers ook bedenken, de eerste stap naar bescherming van de aarde is het opsporen en in kaart brengen van de banen van mogelijk gevaarlijke objecten, aldus Hyland. Er wordt gedacht dat er een miljoen of meer asteroïden op de aarde liggen, maar er zijn er tot op heden slechts 9.600 ontdekt.

"De kleinere zoals DA14 worden niet zo snel ontdekt als andere, en ze kunnen nog steeds veel schade veroorzaken als ze de aarde raken," zei Hyland. "Het is erg belangrijk voor onze overleving op de lange termijn dat we ons veel meer concentreren op het ontdekken en volgen van hen en het ontwikkelen van zoveel mogelijk nuttige technologieën om ze af te wenden."