Het ruimtevliegtuig van de Amerikaanse militaire robot vestigt zich in de mysterie-missie

Het mysterieuze X-37B-ruimtevliegtuig van de Amerikaanse luchtmacht koerst stilletjes kilometers in de ruimte ruim twee maanden na de laatste lancering in een baan om de aarde.

Het robotachtige X-37B-ruimtevliegtuig zweefde boven op een Atlas 5-raket vanuit het Cape Canaveral-luchtmachtstation van Florida op 11 december. De missie van de mini-shuttle staat bekend als Orbital Test Vehicle-3 (OTV-3), omdat het de derde geclassificeerde missie onder het X-37B-programma van de luchtmacht.

Hoe lang OTV-3 in de baan van de aarde zal blijven is niet bekend. De ruimtevaartmissie met de stilte-stilte is officieel in de ruimtevaartboeken van de Luchtmacht als de VS-240.

"De missie is aan de gang", vertelde Air Force Maj. Eric Badger, een woordvoerder van het X-37B-programma, aan ProfoundSpace.org. "Net als bij eerdere missies, hangt de werkelijke duur af van de testdoelen, de prestaties van de voertuigprestaties op het voertuig en de omstandigheden in de landingsfaciliteit." [Foto's: Militair vliegtuig X-37B van de VS]

Een nieuw herbruikbaar ruimtevliegtuig

De huidige vlucht die aan de gang is, heeft een bekende belangrijke mijlpaal bereikt: die van herbruikbaarheid.

Ditzelfde voertuig werd in 2010 op de eerste reis in het X-37B-programma gevlogen. Die OTV-1-missie duurde bijna 225 dagen in de omloop en zoomde toen terug op de aarde op de automatische piloot over de Stille Oceaan, glijdend neer op een speciaal voorbereide baan bij Vandenberg Air Force Base in Californië.

De OTV-2-missie, die een ander X-37B-voertuig gebruikte, maakte ook op 16 juni vorig jaar een Vandenberg-landing nadat hij 469 dagen in een baan om de aarde had gezeten, meer dan het verblijf van zijn zusterschip verdubbelde.

Er is een mogelijkheid dat OTV-3 mogelijk niet in Vandenberg terecht komt. Er zijn discussies geweest over het naar beneden brengen van het ruimtevliegtuig op de landingsbaan van de spaceshuttle in het Kennedy Space Center van NASA, naast Cape Canaveral, als een mogelijke kostenbesparende maatregel.

"De mogelijkheid om de voormalige shuttle-infrastructuur te gebruiken voor toekomstige X-37B landingsoperaties wordt nog steeds onderzocht," zei Badger.

Space testplatform

De X-37B lijkt een beetje op een miniatuurruimtependel. Het voertuig is 29 voet (8,8 meter) lang en 15 voet (4,5 m) breed, met een laadperron van ongeveer de grootte van een laadbak.

Slechts twee X-37B-ruimtevliegtuigen zijn voor de luchtmacht gebouwd door Boeing Government Space Systems, zeggen ambtenaren. Vluchten van het ruimtevliegtuig worden uitgevoerd onder auspiciën van het Rapid Capabilities Office van de luchtmacht.

Volgens een factsheet van de Air Force werkt het Rapid Capabilities Office aan het X-37B Orbital testvoertuig "om een ​​betrouwbaar, herbruikbaar, onbemand ruimtetestplatform voor de luchtmacht van de Verenigde Staten aan te tonen."

De missie wordt beheerd door het 3e Space Experimentation Squadron, 21st Space Wing, van het Air Force Space Command in Colorado Springs, Colo.

SkyWatcher inzicht

Hoewel er weinig bekend is over wat OTV-3 in zijn vrachtruim doet, bieden amateur-skywatchers enig inzicht in de missie.

"Alles lijkt stil", zegt Ted Molczan uit Toronto, een leider in een altijd waakzaam wereldwijd satelliet-speurnetwerk.

"OTV-3 blijft in zijn oorspronkelijke baan, handhaaft de hoogte met periodieke motorstoten," vertelde Molczan aan ProfoundSpace.org. "In tegenstelling tot de eerste twee missies, herhaalt het grondtraject zich niet nauwgezet met de frequente intervallen die een verkennings verkenningsmissie zouden suggereren."

Verwarring en speculatie

Terwijl de missies van X-37B duister blijven, bekritiseert de Union of Concerned Scientists (UCS), gevestigd in Cambridge, Mass., Het programma als een minder dan rendabele manier om ruimteactiviteiten uit te voeren.

UCS-ruimtespecialisten beweren dat het ruimtevliegtuig veelzijdig en capabel is, maar dat er betere, efficiëntere en kosteneffectievere manieren zijn om de mogelijke missies van de X-37B uit te voeren.

"En omdat het een Air Force-project is en de details zijn geclassificeerd, heeft het vliegtuig verwarring, speculatie en in sommige gevallen zorgen over zijn werkelijke doel veroorzaakt", zei een UCS-document dat voorafgaand aan de lancering van de OTV-3 is uitgegeven.

Leonard David rapporteert al meer dan vijf decennia over de ruimtevaartindustrie. Hij is voormalig directeur van onderzoek voor de National Commission on Space en een voormalig hoofdredacteur van de Ad Astra- en Space World-tijdschriften van de National Space Society. Hij schrijft sinds 1999 voor ProfoundSpace.org. Volg ProfoundSpace.org op Twitter . We zijn ook bezig & .