In Extinction Debate zijn Dinosaurs en Science Writers de verliezers

Sinds het begin van de jaren negentig van de vorige eeuw een enorme krater van het Yucatan-schiereiland in Mexico werd ontdekt, zijn wetenschappers er steeds meer van overtuigd geraakt dat 65 miljoen jaar geleden de dinosaurussen ten onder gingen door een asteroïdeffect.

Wetenschapsjournalisten hebben deze opvatting plichtsgetrouw weerspiegeld.

Een scepticus heeft het scenario echter nooit helemaal gekocht. Andere milieufactoren - misschien verhoogde vulkanische activiteit of langdurige klimaatverandering - speelden waarschijnlijk een rol, zeggen veel experts. Een handjevol onderzoekers denkt dat de impact en het uitsterven maar minimaal gerelateerd zijn.

Wetenschapsjournalisten en kopschrijvers maken ook veel van deze verhalen.

Nu in twee afzonderlijke artikelen die deze week zijn onthuld, keken onderzoekers naar het uitsterven van dinosaurussen vanuit twee verschillende gezichtspunten en kwamen volledig tegenovergestelde conclusies. De polarisatie van de wetenschappelijke opvattingen over het onderwerp - en de flip-flopping-reportage - bereikte een extreme tegenstelling tot het presidentiële debat van gisteravond.

In een nieuw betoog betogen David Penny van Massey University in Nieuw-Zeeland en Matt Phillips van de Universiteit van Oxford het fossielenverslag en de evolutie van dieren in de moderne tijd suggereert dat de ondergang van dinosaurussen enkele miljoenen jaren vóór de catastrofale asteroïdebotsing begon.

De dinosaurussen waren al in verval, denken Penny en Phillips, dus de asteroïde was slechts een spijker in de kist.

Maar in het nummer van deze maand van het tijdschrift Geologie, een groep onder leiding van David Fastovsky van de Universiteit van Rhode Island maakt het tegenovergestelde geval: de variëteit aan dinosaurussoorten bereikte zijn hoogtepunt rond de tijd dat de asteroïde toesloeg.

Er is iets gebeurd

Het lijdt geen twijfel dat de asteroïde-impact aanzienlijke uitsterven van planten en dieren veroorzaakte, waardoor het Krijt-tijdperk van het geologische record werd beëindigd.

Precies hoe de uitschakeling van de massa is onmogelijk om zeker te weten - vandaar de zeer uiteenlopende speculatie.

Sommige studies suggereren dat een wereldwijde vuurstorm onmiddellijk veel of de meeste dinosaurussen heeft gedood, maar dat scenario is niet bewezen. Of een wolk van puin die in de atmosfeer is getrapt, zou de aarde maanden of jaren hebben gekoeld, zeggen veel wetenschappers, waarbij planten worden uitgeroeid en een domino-effect wordt gegenereerd op de voedselketen die tientallen jaren, misschien zelfs eeuwen heeft geduurd.

Hoe dan ook, het fossielenbestand vertoont een relatief snel einde - een paar millennia is een oogje in het oog evolutionair - naar veel planten en dieren, inclusief de dinosauruspopulatie die bestond vóór een afstand van ongeveer 6 mijl (10 kilometer) ruimte rock uitgehouwen de Yucatan krater bekend als Chicxulub.

"We zijn het volledig eens met de geofysici dat een buitenaardse impact het einde van het Krijt markeert", zei Penny in een verklaring die deze week in kranten en op internet is gepubliceerd. "Maar na 25 jaar hebben [wetenschappers] nog steeds geen enkel bewijs geleverd dat dit de belangrijkste reden was voor de achteruitgang van de dinosaurussen en pterosauriërs."

Het idee werd gepresenteerd als nieuw. Maar het is niet.

Penny en Phillips hebben geen nieuw bewijsmateriaal onderzocht. Veeleer bestudeerden ze bestaand bewijsmateriaal en de methodologie van eerdere studies.

Ze schrijven dat de "dogmatische naleving" van de plotselinge-dood-voor-asteroïden theorie als een soort van blindering voor de hele wetenschappelijke gemeenschap heeft gediend. Weinig onderzoekers onderzoeken andere mogelijke oorzaken, zeggen ze.

"Ik zie de ontdekking van de asteroïde-impact die het einde van het Krijt markeerde als tegelijkertijd een hoogtepunt en een dieptepunt van de 20ste-eeuwse wetenschap," zei Penny.

'Uitstekend,' zegt Penny over de ontdekking. "Maar het was ook een dieptepunt, vergelijkbaar met het rapport van vermeende N-stralen, koude fusie en overerving van verworven personages op de pads van de vroedvrouwstoeter."

Het argument is gemaakt in het oktobernummer van Trends in ecologie en evolutie.

Opkomst van zoogdieren

Net als Penny en Phillips hebben andere wetenschappers vraagtekens geplaatst bij de wijdverbreide opvatting dat een asteroïde de primaire oorzaak was. Gerta Keller van Princeton University beweert dat de impact van Yucatan 300.000 jaar heeft plaatsgevonden voor het uitsterven van de dinosaurussen, en suggereert dus een langzame post-impact sterfte. Andere onderzoekers twijfelen echter aan haar methodologie.

Het hele probleem is belangrijk voor evolutionaire biologen, omdat toen dinosaurussen het toneel verlieten, vogels en zoogdieren konden bloeien. Vogels, volgens de meeste experts, zijn directe afstammelingen van dinosaurussen. Zoogdieren verspreidden zich snel en verspreidden zich zodra de grote roofdieren verdwenen waren.

De overgang wordt de K-T-grens genoemd, wetenschappelijke code voor de verschuiving tussen de krijt- en tertiaire perioden van het geologische record. Het bewijs bestaat in een veelbetekenende laag van de Aarde die in veel delen van de wereld te vinden is.

Penny en Phillips roepen wetenschappers op om fossiel en genetisch bewijs van dichterbij te onderzoeken in een poging om nauwkeuriger te bepalen wanneer het verval van dinosaurussen is begonnen. Andere wetenschappers wijzen er echter op dat het fossielenverslag fragmentarisch is voor het tijdperk en dat het vrijwel onmogelijk is de timing van gebeurtenissen vast te stellen tot beter dan eeuwen of millennia nauwkeurigheid.

Vooruitgang in DNA-analyse kan helpen, stellen Penny en Phillips. Ze zeggen dat een zorgvuldige studie van de genen van levende vogels en zoogdieren, vergeleken met wat bekend is over hun voorouders, zou kunnen bepalen of ze zeer snel ontstonden na de asteroïde impact - ter ondersteuning van de populaire theorie. Als de evolutionaire expansie geleidelijker zou zijn, zou de heersende wijsheid een klap krijgen.

De andere weergave

Benny Peiser, hoogleraar antropologie aan de John Moores University in Liverpool, modereert de elektronische nieuwsbrief CCNet, grotendeels gewijd aan natuurrampen en massa-uitstervingen.Hij heeft de berichtgeving van de twee standpunten van de afgelopen twee dagen op de voet gevolgd - dekking die vaak slechts één weergave of de andere weergaf en de indruk gaf dat deze overtuigend was.

Peiser zegt dat Penny en Phillips "een nogal achterhaalde geofysische theorie" betitelen, bekend als gradualisme, wat betekent dat evolutie altijd langzaam gebeurt, het resultaat van kleine wijzigingen in de loop van de tijd.

Peiser staat sceptisch tegenover het idee dat dinosaurussen en andere soorten in miljoenen jaren zijn uitgestorven.

"De belangrijkste vraag van de K / T-massale uitsterving ... is niet of de dinosaurussen mogelijk in verval zijn geraakt op het moment dat de impact 65 miljoen jaar geleden plaatsvond," schreef Peiser gisteren.

"Die vraag is grotendeels irrelevant, omdat soorten niet per se of onvermijdelijk uitsterven telkens wanneer hun aantal afneemt", zegt Peiser. "Kortom, er is geen overtuigend bewijs dat suggereert dat de dinosaurussen zouden zijn uitgestorven in ieder geval als de K / T-impact nooit had plaatsgevonden."

De verliezers

Na een discussieronde over het papier van Penny en Phillips, Fastovsky's Geologie artikel kwam onder de aandacht van Peiser en anderen die zijn nieuwsbrief volgen.

Het team van Fastovsky onderzocht het wereldwijde fossielenbestand gedurende de laatste paar miljoen jaar van het Krijt tijdperk, waarbij specifiek gekeken werd naar mogelijke achteruitgang van dinosaurussoorten voorafgaand aan de asteroïde impact. In plaats daarvan vonden ze een indrukwekkende verscheidenheid aan overlevingsstrategieën en -gedragingen.

Fastovsky en zijn collega's zeggen dat eerdere studies die een geleidelijke afname toonden voorafgaand aan een plotselinge dood verkeerd waren, meestal uitsluitend gebaseerd op de records van Noord-Amerikaanse dinosaurussen.

De krantenkoppen van vandaag - waaronder in The Independent en The Melbourne Herald Sun - zorgden ervoor dat dinosaurussen in hun bloei grotendeels werden weggevaagd, alsof dat een nieuw idee was.

In al deze drukte ziet Peiser een duidelijke verliezer, naast de dinosaurussen.

"We worden opnieuw geconfronteerd met een schoolvoorbeeld van slordige, onevenwichtige en misleidende wetenschappelijke rapportage", schreef Peiser vandaag. "Als de dekking van de wetenschap op deze gladde helling doorgaat, kan het vertrouwen van het publiek in de betrouwbaarheid van wetenschappelijk nieuws wel eens op het niveau van politieke berichtgeving vallen."