SpaceX niet te beschuldigen voor Zuma Spy-Satellite lancering mislukking: rapport

SpaceX is niet verantwoordelijk voor het verlies van de uiterst geheime Zuma-spy satelliet tijdens de lancering van het ruimteschip eerder dit jaar, volgens berichten in de media.

Op 7 januari ging Zuma van start bovenop een uit twee fasen bestaande SpaceX Falcon 9-raket, waarmee hij een zwijgende missie voor de Amerikaanse regering op gang bracht. Deze missie moest zo stil zijn, in feite dat ambtenaren niet eens zouden bevestigen welke overheidsinstantie Zuma zou opereren, laat staan ​​wat het ambacht in de baan van de aarde zou doen.

Maar Zuma slaagde er niet in om het omhoog te brengen, een realiteit die de komende dagen duidelijker en duidelijker werd. Bronnen suggereerden dat het ruimtevaartuig niet zoals gepland scheidde van de bovenste trap van de Falcon 9 en dat Zuma daardoor uiteindelijk in de Indische Oceaan terecht kwam. [In Photos: SpaceX Rocket lanceert Secret Zuma Spacecraft, Then Lands]

De speculatie veranderde toen in wat er precies mis was gegaan. SpaceX & benadrukte vanaf het begin dat de Falcon 9 normaal presteerde tijdens de vlucht - een claim die naar verluidt is bevestigd, meldde The Wall Street Journal (WSJ) op zondag (8 april).

Twee verschillende teams van experts uit de lucht- en ruimtevaartindustrie hebben besloten, zij het voorlopig, dat het probleem ontstond met de "payload-adapter" die Zuma met de tweede trap van de Falcon 9 verbond, volgens het WSJ-verhaal (waarvoor je een abonnement nodig hebt om te lezen) .

Het ruimtevaartbedrijf Northrop Grumman bouwde Zuma voor de Amerikaanse overheid en leverde de payload-adapter voor de vlucht.

"Het apparaat, aangeschaft bij een onderaannemer, werd aanzienlijk gewijzigd en vervolgens met succes driemaal op de grond getest door Northrop Grumman, volgens een persoon die bekend is met het proces", meldde de WSJ. "Maar toen hij een baan bereikte, zei deze persoon: de adapter heeft de satelliet niet losgekoppeld van de raket in omstandigheden zonder zwaartekracht."

Deze aanpassingen aan de adapter zijn blijkbaar uitgevoerd in een poging om trillingen te verminderen tijdens het scheiden van ruimteschepen, omdat het unieke ontwerp van Zuma het potentieel vatbaar heeft gemaakt voor door schokken geïnduceerde schade, meldde de WSJ verder, onder vermelding van niet nader genoemde analisten. Deze analisten suggereerden dat Zuma een raketwaarschuwingssatelliet of een ander type geavanceerd-radar ruimtevaartuig was.

Zoals het WSJ-verhaal opmerkte, zijn de bevindingen van Zuma nog een slecht nieuws voor Northrop Grumman. Het bedrijf is de hoofdaannemer voor de James Webb Space Telescope van NASA, de langverwachte opvolger van de Hubble Space Telescope van het bureau. Webb heeft aanzienlijke kostenoverschrijdingen en vertragingen ervaren; twee weken geleden kondigde NASA zelfs aan dat het de lancering van het observatorium weer zou duwen, vanaf 2019 tot en met mei 2020 op zijn vroegst.

NASA-functionarissen noemden de noodzaak om meer tests uit te voeren, evenals verschillende problemen met enkele ingewikkelde systemen van Webb, waaronder enkele kleine scheurtjes in het enorme zonnescherm van de telescoop. Het personeel van het agentschap zal strenger toezicht op het Webb-project bij de Northrop Grumman-faciliteiten beginnen, aldus NASA-functionarissen.