SpaceX Rocket Explosion zou geen commerciële crewplannen moeten beïnvloeden, zegt NASA

Het falen van de Falcon 9-raket van SpaceX tijdens een vrachtlanceringszondag zou geen grote invloed mogen hebben op het vermogen van het bedrijf om astronauten te laten vliegen en een paar jaar later terug te vliegen, aldus NASA-functionarissen.

De tweetraps Falcon 9 explodeerde zondag (28 juni) kort na het lanceren van SpaceX's onbemande Dragon-capsule op een poging tot vrachtmissie naar het internationale ruimtestation voor NASA. De oorzaak van het ongeluk is op dit moment onduidelijk, hoewel SpaceX-vertegenwoordigers hebben gezegd dat ze een probleem vermoedden met de tweede fase van de raket.

De Falcon 9 en Dragon zijn niet alleen een duo voor de lancering van vracht; SpaceX zal ook de raket en een aangepaste versie van de capsule gebruiken om astronauten naar en van het laboratorium in de omgeving van NASA te vervoeren, onder een deal van $ 2,6 miljard die in september werd aangekondigd. [Zie foto's van de mislukte SpaceX-lancering]

NASA heeft Boeing ook $ 4,2 miljard toegekend om het werk aan zijn CST-100 bemanningskapsel te voltooien. Het ruimtevaartagentschap wil dat één of beide bedrijven tegen het einde van 2017 astronauten naar en van het lab vliegen. (Sinds het Space Shuttle-programma eindigde in juli 2011 was NASA uitsluitend afhankelijk van Ruslands Sojoez-capsule om deze taxidienst te verlenen, voor een prijs van ongeveer $ 70 miljoen per stoel.)

Die tijdlijn is nog steeds haalbaar voor SpaceX ondanks het ongeluk van zondag, zei Bill Gerstenmaier, NASA's geassocieerde beheerder voor menselijke verkenning en operaties.

"We kunnen eigenlijk leren van deze mislukking - een zwakheid of een tekortkoming in het ontwerp begrijpen die we misschien een tijdje niet hebben gezien, en dus kan dit een deel van de speculatie over hoe we verder willen gaan en hoe we willen verminderen werken aan het ontwerp van de bemanning, "zei Gerstenmaier in een persconferentiezondag.

"Op dit moment verwacht ik niet dat dit van invloed is op het schema," voegde hij eraan toe. "In feite zou het ons kunnen helpen om ontwerpen vast te spijkeren en verder te gaan."

SpaceX president en chief operating officer Gwynne Shotwell uitte soortgelijke gevoelens.

"Dit is een moeilijke onderneming, elke lanceringsprovider moet dit in hun operationele plannen in de toekomst hebben overwogen," zei Shotwell in de briefing van zondag. "Dus ik verwacht niet dat dit van invloed zal zijn op een programma dat we nog hebben, we moeten deze oorzaak van het falen vinden, we moeten het repareren en we zullen duidelijk weer aan de slag gaan."

Maar financieringsproblemen kunnen enige ontsporingen veroorzaken vanaf de streefdatum van december 2017, zei Gerstenmaier. Het Witte Huis vroeg 1,2 miljard dollar voor NASA's programma voor commerciële bemanning in haar federale begrotingsverzoek 2016, maar het Congres lijkt tot nu toe bereid om slechts $ 900 miljoen tot $ 1 miljard toe te passen.

"We hebben echt volledige financiering nodig voor de bemanning," zei Gerstenmaier. "We moeten echt technisch doorgaan en daarvoor hebben we het vereiste dekkingsniveau nodig."

SpaceX heeft een NASA-contract van $ 1,6 miljard om ten minste 12 onbemande bevoorradingsmissies naar het ruimtestation te vliegen. De lancering van zondag begon met missie nummer zeven; de vorige zes waren allemaal volledig succesvol geweest.

Het ongeluk van zondag was de derde keer dat de lading uitviel in de laatste acht maanden. In oktober verloor ruimtevluchtbedrijf Orbital ATK (dat zijn eigen contract ter waarde van 1,9 miljard dollar ondertekende deal met NASA ondertekende) zijn Cygnus-vrachtschip enkele seconden na de lancering toen de Antares-raket van Orbital explodeerde. En het robotachtige Progress 59 ruimtevaartuig van Rusland viel terug naar de Aarde in mei zonder het ruimtestation te bereiken, slachtoffer van een schijnbaar probleem met de derde fase van de Sojoez-raket die hem lanceerde.