SpaceX lanceert Twin NASA-probes om het water van de aarde te volgen (en satellieten koppelen een rit)

SpaceX lanceerde vandaag (22 mei) twee nieuwe satellieten voor de aarde wetenschap voor de NASA en vijf Iridium Next communicatiesatellieten in een baan om de aarde.

De ride-share-missie ging van start op een pre-gevlogen Falcon 9-raket van de luchtmachtbasis Vandenberg in Californië om 15.47 uur. EDT (12:47 uur PDT, 1947 GMT). "Lancering voor GRACE Follow-On, de erfenis voortzetten van de GRACE-missie om de beweging van water over onze planeet te volgen," NASA TV's lanceringscommentator Gay Yee Hill kondigde aan toen de Falcon 9-raket de lucht in vloog.

"Dat is een mooie lancering," antwoordde haar mede-commentator Sammy Kayali, directeur van het Office of Mission Safety and Success bij het Jet Propulsion Laboratory (JPL) van NASA en voormalig adjunct-manager voor GRACE-FO.

Voor de lancering van vandaag gebruikte SpaceX dezelfde Falcon 9-raketaanjager die de geclassificeerde Zuma-missie voor de Amerikaanse luchtmacht in januari startte. Zuma crashte uiteindelijk in de oceaan in plaats van een baan te bereiken, maar onderzoekers bepaalden dat de Falcon 9-raket het ongeluk niet had veroorzaakt. Na de lancering van Zuma keerde de booster terug naar Cape Canaveral om een ​​verticale landing te houden, en SpaceX herschiep het voor de vlucht van vandaag. SpaceX probeerde deze keer echter niet de raket te landen.

SpaceX heeft echter wel geprobeerd de waardevolle kuip van de lading te herstellen, of de neuskegel, die tijdens de lancering de GRACE-FO- en Iridium-satellieten bedekte. De clamshell-achtige kuiphelften zouden naar verwachting onder een parafoil naar de aarde glijden en worden gevangen door Mr. Steven, een SpaceX-bergingsboot uitgerust met een enorm net opgehangen tussen gigantische metalen armen. Maar meneer Steven slaagde er niet in vandaag de lading te vangen. "We kwamen heel dichtbij, we blijven eraan werken", zei John Insprucker, een van de belangrijkste integratietechnici bij SpaceX, tijdens een live webcast van de missie van vandaag.

Ongeveer 12 minuten na de lancering zette de tweede trap van de raket twee satellieten in voor NASA's Gravity Recovery en Climate Experiment Follow-On (GRACE-FO) missie in een bijna polaire baan. De tweede fase ontstak vervolgens opnieuw aan de motoren en ging naar een hogere baan om de vijf Iridium Next-satellieten af ​​te zetten. NASA bevestigde contact met beide GRACE-FO-satellieten kort na de lancering via het McMurdo-volgstation op Antarctica.

SpaceX bevestigde dat de vijf Iridium-satellieten ook met succes werden ingezet ongeveer een uur na de lancering. Deze satellieten zullen lid worden van een constellatie van 50 satellieten die eigendom zijn van een bedrijf genaamd Iridium Communications, waardoor het totale aantal Iridium-satellieten op 55 komt. Tegen de tijd dat Iridium Communications het sterrenbeeld voltooit, zullen er 75 satellieten in een baan zijn.

De andere lading, GRACE-FO, is een vervolg op de oorspronkelijke GRACE-missie, die het water en ijs van de aarde in kaart bracht door veranderingen in het zwaartekrachtveld van de aarde te meten van 2002 tot 2017. GRACE-FO gaat verder waar GRACE is gebleven om verder te studeren stijgende zeespiegels, het smelten van gletsjers en polaire ijskappen en andere veranderingen in de verspreiding van water over de hele wereld.

NASA besteedt 430 miljoen dollar aan de GRACE-FO-missie, een gezamenlijk project met het Duitse onderzoekscentrum voor geowetenschappen (GFZ). Het GFZ investeerde nog eens 77 miljoen euro (bijna $ 91 miljoen) in de missie, zei Frank Flechtner, GRACE-FO's projectmanager bij GFZ in Potsdam, Duitsland, op een persconferentie op maandag (21 mei).

"GRACE was echt een revolutionaire missie om inzicht te krijgen in de waterkringloop, hoe het klimaat zich gedraagt ​​en de trends die zich de afgelopen 10 of 15 jaar voltrokken, en deed dit op een zeer unieke manier door metingen te maken van hoe de massa wordt herverdeeld op de oppervlak van de aarde, "zei Frank Webb, GRACE-FO projectwetenschapper bij JPL, op de persconferentie.

"We kunnen zien hoe water uit verschillende delen van de aarde is verplaatst door zijn massa daadwerkelijk te meten, wat niet iets is wat je met je ogen ziet.Het is iets dat je moet voelen met het satellietsysteem," zei Webb.

Om de zwaartekracht van de aarde te meten, zullen de twee ruimtevaartuigen samen rond de aarde draaien, waarbij de ene achterop de ander op een afstand van 220 kilometer (137 mijl) achterloopt. Omdat de aarde geen perfecte bol is en verschillende kenmerken heeft, zoals bergen en oceanen, over het oppervlak, is de zwaartekracht die op het ruimtevaartuig wordt uitgeoefend niet consistent. Wanneer het zwaartekrachtsveld verandert, verandert de afstand tussen de twee satellieten enigszins. De meting van die verandering in scheiding kan informatie onthullen over wat voor soort functies het ruimtevaartuig overvliegt.

De maat van het ruimtevaartuig die verandert met een microgolfvolgsysteem, stuurt signalen heen en weer tussen de twee. De instrumenten van GRACE-FO zijn zo gevoelig dat ze veranderingen kunnen detecteren "met een precisie van ongeveer 1 micrometer. Dat is ongeveer een tiende van een mensenhaar over de afstand tussen Los Angeles en San Diego," zei Flechtner.

De twee satellieten die vandaag zijn gelanceerd, zijn bijna identiek aan de twee originele GRACE-satellieten, met uitzondering van één nieuw hulpmiddel: de Laser Ranging Interferometer. Dit experimentele apparaat heeft hetzelfde doel als het microgolfinstrument, maar het is ontworpen om metingen tot 10 keer zo precies uit te voeren als het microgolfinstrument. Als het nieuwe instrument uitpakt, is de NASA van plan om het te gebruiken op volgende GRACE vervolgmissies. Van GRACE-FO wordt verwacht dat hij de komende vijf jaar het water van de aarde in kaart brengt.