Uitbarstingen van methaan kunnen de oude Mars voor het leven hebben geprepacet

Wetenschappers hebben een nieuwe theorie over hoe vroeg Mars erin slaagde om warm genoeg te blijven voor vloeibaar oppervlaktewater, een aandoening waarvan men denkt dat die essentieel is voor het leven.

Een armada van orbiters, landers en rovers die Mars bestuderen, hebben overweldigend bewijs teruggegeven dat de droge, koude planeet van vandaag drie tot vier miljard jaar geleden heel anders was toen rivieren en meren periodiek over het oppervlak stroomden.

Maar in die tijd had Mars te koud moeten zijn om water vloeibaar te houden.

Uit recent gepubliceerd onderzoek blijkt dat de atmosfeer van Mars periodes van opwarming door broeikasgassen had, die grotendeels werden veroorzaakt door de uitstoot van methaan.

"Het klimaatprobleem in het vroege Mars bestaat al lang," zei hoofdonderzoeker Robin Wordsworth, met de School of Engineering and Applied Science van Harvard University, aan Seeker. "Alle eerder voorgestelde verklaringen werkten gewoon niet, we konden het klimaat niet lang genoeg warm of nat genoeg krijgen."

GERELATEERD: Op Mars zou het leven zich onder de rotsen kunnen verbergen

De nieuwe studie, gepubliceerd in de Geofysische Onderzoeksbrieven van vorige week, laat zien dat interacties tussen methaan, koolstofdioxide en waterstof in de atmosfeer van Mars genoeg zonnestraling konden absorberen om oppervlaktetemperaturen hoog genoeg te maken om water vloeibaar te houden.

Dekens van broeikasgassen zouden Mars warm kunnen houden voor perioden van tienduizenden jaren, maar niet honderden miljoenen jaren, merkte Wordsworth op, een bevinding die overeenkomt met het bewijs van de periodieke aanwezigheid van water afkomstig van NASA's Curiosity Rover en andere ruimtevaartuig op Mars.

Wordsworth zei dat hij het idee kreeg over uitbarstingen van methaan door naar Titan te kijken, de grootste maan van Saturnus en het enige lichaam in het zonnestelsel naast de aarde dat een substantiële atmosfeer heeft. Titan is geladen met methaan, evenals andere koolwaterstoffen.

"Het is een analogie voor hoe Mars zou kunnen zijn," zei Wordsworth.

De wetenschappers verwachten gegevens van NASA's voortdurende MAVEN-missie, die controleert hoe de atmosfeer van Mars in de ruimte wegbloedt en hun modellen van het klimaat in de afgelopen jaren zal uitwerken.

GERELATEERD: Mars Water: Volg de giftige stroom om buitenaards leven te vinden

"MAVEN is een belangrijke missie, ik denk dat dit ons veel betere beperkingen zal geven in de evolutie van de atmosfeer in de tijd", zei Wordsworth.

De bevinding heeft ook implicaties voor het zoeken naar leven buiten het zonnestelsel, noteren de auteurs.

"Onze resultaten suggereren ook dat bewoonde exoplaneten vloeibaar oppervlaktewater op aanzienlijke afstanden van hun gastheersterren konden houden," aldus het blad.

BEKIJK VIDEO: Hier is waarom we niet kunnen streamen vanaf Mars