Gedoneerde ruimtetelescopen zijn mislukt. Restanten van US Spy Satellite Program

Twee grote optische telescoopassemblages die NASA heeft nagelaten door het Amerikaanse National Reconnaissance Office (NRO) zijn gebouwd voor een satellietbeeldvormingsprogramma dat in 2005 werd geannuleerd vanwege lange vertragingen en enorme kostenoverschrijdingen, volgens meerdere bronnen.

Het miljoenenprogramma, genaamd Future Imagery Architecture of FIA, was een beruchte flop die de jarenlange reputatie van de NRO op het gebied van technische tovenarij had geschaad.

NASA heeft op 4 juni aangekondigd eigenaar te zijn van de telescoophardware, die momenteel wordt opgeslagen in de fabriek van fabrikant ITT Exelis Geospatial Systems of Rochester, N.Y.

NASA moet nog een wetenschappelijke missie identificeren die gebruik zou maken van de telescopen met spiegelende openingen met een diameter van 8 voet (2,4 meter) - dezelfde als die van het uberproductieve astronomie-vlaggenschip van de ruimtetelescoop Hubble.

Loretta DeSio, een woordvoerster van de geheimzinnige NRO, weigerde het programma te identificeren waarvoor de telescoopassemblages werden gebouwd. Ze bestempelde de hardware als 'restanten van ruimtevaartuigen van een vorig programma'. [Foto's: vrijgegeven Amerikaanse spy-satellieten]

Maar DeSio zei wel dat de hardware eind jaren negentig en begin 2000 is gebouwd. Dat tijdsbestek komt overeen met het ontwikkelingsschema voor FIA, dat de volgende generatie van optische en radarbeeldsatellieten van de NRO zou moeten zijn.

Overgebleven telescopen

Meerdere bronnen bevestigden dat de gedoneerde telescopen inderdaad van de FIA ​​waren overgebleven, met als argument dat de waarschijnlijkheid van de hardware enkele honderden miljoenen dollars was. Op NRO-programma's van de FIA-schaal worden tientallen miljoenen dollars besteed aan ontwerpwerk voordat er hardware wordt gebouwd, merkte deze bron op.

In een beweging die de industriële ruimte in de ruimte verbluft, heeft de NRO in september 1999 het contract om zowel de optische componenten als de radarcomponenten van de FIA ​​te bouwen, bekroond met Boeing Space en Intelligence Systems, van El Segundo, Californië. Bij het winnen van het contract ontsloot Boeing de zittende Lockheed Martin Space Systems uit Denver, die decennialang had geregeerd als de bouwer van de geclassificeerde optische en radarbeeldvaartuigen van de NRO.

Maar Boeing kwam al snel in de problemen bij het uiterst ambitieuze en complexe FIA-programma, dat jaren achterbleef op schema en zijn budget met miljarden dollars overschreed. Nadat het kantoor van de directeur van de nationale inlichtingendienst in 2005 had geconcludeerd dat de problemen van Boeing hardnekkig waren, stuurde de NRO het optisch gedeelte van het contract op. De NRO contracteerde tegelijkertijd met Lockheed Martin om een ​​gapfiller-beeldvormingsfunctie samen te voegen met overgebleven hardware van een legacy-systeem.

Boeing behield het contract voor de radarsatellieten.

De annulering van het optische gedeelte kwam vóór de bouw begon op de satellietplatformen, aldus bronnen. De totale investering van de NRO in FIA is geclassificeerd, maar gezien de omvang van het programma was dit waarschijnlijk in de miljarden dollars.

De wortels van een mislukt programma

Sommige inlichtingenfunctionarissen hebben het fiasco toegeschreven aan een misplaatste poging om industriële concurrentie aan te moedigen in een gebied dat in feite een Lockheed Martin-monopolie was geweest. De NRO heeft sindsdien plannen bekendgemaakt om Lockheed Martin een eenmalig contract toe te kennen voor de bouw van een zeer capabel afbeeldingssysteem, bekend als Next-Generation Optical.

Onder Boeing's onderaannemers op het geannuleerde programma was een divisie van Eastman Kodak uit Rochester, die jarenlang de spiegelsamenstellingen voor de spionagesatellieten van de natie had gebouwd. Die divisie werd in 2004 verkocht aan ITT Exelis.

In een e-mail bevestigde ITT Exelis woordvoerster Irene Lockwood dat haar bedrijf de hardware heeft gebouwd. "Sinds de ontwikkeling en bouw van de twee gedeeltelijke telescoopassemblages aan het einde van de jaren negentig, begin 2000, heeft ITT Exelis de hardware opgeslagen in een van onze Rochester-faciliteiten. Naarmate de toekomstige ruimtemissies voor de telescopen evolueren, zal ITT Exelis samenwerken met NASA om te bepalen hoe ze het best kunnen worden gebruikt. "

DeSio weigerde te zeggen hoeveel de NRO ITT Exelis had betaald om de hardware op te slaan, of dat die kosten werden overgedragen aan NASA. Branchebronnen zeiden dat dit type hardware meestal wordt opgeslagen in milieuvriendelijke, beveiligde faciliteiten tegen een kostprijs die gelijk of hoger kan zijn dan $ 1 miljoen per jaar. ITT Exelis verloor Goodrich Corp. van Charlotte, N.C., in een wedstrijd om de telescoopspiegels te bouwen voor het Next-Generation Optical-systeem.