Kepler's New Mission: To Hunt Strange Orphan Worlds

Na een ongeëvenaarde enquête om te zoeken naar aarde-achtige planeten buiten het zonnestelsel, begint NASA's Kepler ruimtetelescoop deze week met een zoektocht naar vrij vliegende planeten om te leren hoe gewone wees-werelden kunnen zijn.

Planeten zonder hoststerren zijn moeilijk te vinden, maar ze bestaan. Wetenschappers geloven dat deze lichamen als gevolg van de zwaartekrachtdynamiek uit hun families in het zonnestelsel werden verwijderd, verleid door getijdekrachten van voorbijgaande voorbijgangers, of misschien zelfs zonder het voordeel van een ouderster. Wat ze niet weten, is of wees-planeten algemeen zijn of niet.

GALLERY: The Most Horrific Alien Planets in Our Galaxy

Om de vrijvliegende werelden te vinden, richten astronomen zich op een techniek die bekend staat als microlensing, die optreedt wanneer het achtergrondlicht van een ster wordt vervormd door de zwaartekrachteffecten van een ander, onzichtbaar lichaam dat zich tussen de ster en de waarnemende telescoop bevindt.

"Voor een lensgebeurtenis die te wijten is aan slechts een enkel object, is de meest opvallende kenmerk van de lichtcurve de tijdschaal." Over het algemeen is een kortere tijdsschaal mogelijk een aanwijzing voor een object met een lagere massa, "zei astronoom Calen Henderson , met NASA's Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië.

De tijdschaal voor een lensgebeurtenis veroorzaakt door een vrij zwevende planeet kan slechts enkele dagen of zelfs uren duren, voegde hij eraan toe.

"Als u slechts één ster in de gaten houdt, is het zeer, zeer zeldzaam om een ā€‹ā€‹microlensing-evenement te organiseren, dat zou slechts eenmaal per individuele ster gebeuren, elke misschien wel 300.000 jaar", vertelde Henderson aan Discovery News.

NIEUWS: Orphan Planet May Have Estranged Parent Star

"Het is een visexpeditie, microlensing-evenementen zijn zeldzaam, ze zijn onvoorspelbaar en dus wat microlensing-onderzoeken al tientallen jaren doen, is gewoon proberen het getallenspel te spelen," zei hij.

Doorlopende enquêtes op de grond verhogen de kans op het vastleggen van een microlensing-evenement door zich te richten op tientallen miljoenen of zelfs honderden miljoenen sterren, op zoek naar doelen die opvallen in korte tijdsperioden.

Hoewel sommige variaties in de helderheid van een ster te wijten zijn aan stellaire fakkels of omdat de ster een zogenaamde cataclysmische variabele is en periodiek uitbarst, worden andere veranderingen veroorzaakt doordat onzichtbare lichamen op de voorgrond het licht van de achtergrondster vervormen.

"Wat we met K2 proberen te doen, is op zoek naar die gebeurtenissen die te wijten zijn aan een lenssysteem dat slechts een vrij zwevende planeet is", zei Henderson.

Om dit te bereiken, zal het K2-team samenwerken met op de grond gebaseerde enquêtes om te proberen twee perspectieven te krijgen van een lensgebeurtenis, waardoor astronomen de massa kunnen berekenen die de lensvorming veroorzaakt.

ANALYSE: Thieving Stars rukken Orphan Planets

"Het is de eerste kans dat we de massa van deze objecten daadwerkelijk moeten meten en de eerste kans om erachter te komen of degenen met een lage massa (gravitationeel) gebonden zijn aan een hostster of niet," zei Henderson.

Wetenschappers geloven dat ze in staat zullen zijn om vrij zwevende planeten over de grootte van Saturnus of groter met de techniek te detecteren.

K2's jacht op weeswerelden begon op donderdag en duurt tot 1 juli.

Een witboek over het project werd vrijgegeven op de American Astronomical Society-bijeenkomst in januari in Orlando.