Final Titan Rocket Launch Eindigt een tijdperk

De machtige Titan - een pilaar in de Amerikaanse raketkunst gedurende vijf decennia - vloog woensdag voor de laatste keer in een baan om een ​​gerenommeerde carrière van zwaar tillen te verslaan die de ruimtetijd van het land overspannen heeft.

Het voertuig met 16 verdiepingen brulde van zijn Vandenberg Luchtmachtbasislanceerplatform in Californië om 11:05 uur PDT (02.05 uur EDT; 1805 GMT) met een geheime spionsatelliet voor het Amerikaanse Nationale Verkenningsbureau.

Minder dan 10 minuten later voltooide de door Lockheed Martin gebouwde raket zijn taak door de nuttige lading van het ruimtevaartuig in te zetten. De nieuwe satelliet wordt beheerd door de NRO, een stille overheid die verantwoordelijk is voor de spionagesatellietvloot van het land. Details van het laadvermogen van de Titan en zijn missie werden niet aan het publiek onthuld.

Deskundigen zeggen echter dat het vaartuig in een baan is geplaatst die samenvalt met imaging-satellieten. Zulke ruimtevaartuigen zijn telescopen die naar de aarde wijzen met een krachtig zicht om objecten te zien die zo klein zijn als slechts enkele centimeters, geloven waarnemers.

Terug op aarde waren honderden werknemers opgelucht dat het Titan-tijdperk succesvol kon worden afgesloten. Het programma werd deze maand 50 jaar geleden geboren om een ​​intercontinentaal ballistisch wapensysteem met twee fasen te ontwikkelen. Later veranderde het in een draagraket voor Gemini-astronauten en satellieten in alle soorten en maten.

"De spectaculaire lancering van vandaag is een goede manier om afscheid te nemen van Titan," zei G. Thomas Marsh, executive vice president van Lockheed Martin Space Systems Company, woensdag. "De medewerkers van Lockheed Martin die zich in de loop der jaren tot het uiterste hebben ingespannen, sluiten zich aan bij onze luchtmacht- en NRO-klanten, en de vele andere organisaties die deel uitmaken van het Titan-team, in het uiten van onze grote trots op deze service aan de ruimte van ons land programma."

Titan 1's begonnen met de lancering in 1959, en evolueerden vervolgens naar de Titan 2-raketten die ook in de jaren zestig werden gebruikt door NASA's bemande Gemini-missies in een baan te werpen in de voorloper van Apollo en werden in de jaren tachtig achteraf ingebouwd voor ruimtevaartuigen van de overheid, waaronder weersatellieten.

Verschillende satelliet-launchers van Titan 3, 34B en 34D en tenslotte de grootste en krachtigste versie - de Titan 4 - zijn door de jaren heen ontworpen om het vermogen van de raketfamilie stapsgewijs te vergroten.

De lancering van woensdag was de 200ste Titaan om te vliegen vanaf Vandenberg, waaronder:

  • 20 Titan 1 ICBM
  • 58 Titan 2 ICBM
  • 13 Titan 2 ruimteraketten
  • 57 Titan 3B
  • 22 Titan 3D
  • 11 Titan 34B
  • 7 Titan 34D
  • 12 Titan 4

Cape Canaveral organiseerde 168 Titan-lanceringen, waaronder:

  • 47 Titan 1 ICBM
  • 23 Titan 2 ICBM
  • 12 Titan 2-Tweeling
  • 4 Titan 3A
  • 36 Titan 3C
  • 7 Titan 3E
  • 8 Titan 34D
  • 4 Commerciële Titan
  • 27 Titan 4

"Als je terugkijkt door de geschiedenis, is het helemaal geen reden om te zeggen dat Titan echt een belangrijk onderdeel was van hoe we de Koude Oorlog wonnen omdat de voordelen die we hadden uit de ruimte ons in staat stelden om succesvol te zijn," zei Lt. Gen. Michael Hamel, commandant van Space and Missile Systems Center.

Naast het transport van ontelbare militaire en spionagesatellieten lanceerde Titans ook de Viking ruimtesondes naar Mars, Voyagers naar de buitenplaneten en Cassini naar Saturnus.

In een pre-lanceringsbrief aan de werknemers zei de Titan-programmamanager van Lockheed Martin, Walt Yager, dat de lancering van woensdag de laatste penseelstreek op het Titan-meesterwerk zou plaatsen.

"Missie succes is een uitkomst van het Titan-programma, Titan B-26 zal dat handelsmerk op de geschiedenis zetten en het hele team is er trots op degenen die ons zijn voorgegaan te vertegenwoordigen en het boek over een nationale legende te sluiten." God Speed ​​the 'Silent Hero . '"

Maar de noodzaak om de Amerikaanse raketindustrie te moderniseren, haalde Titan in. Bekend om zijn complexiteit en stijgende prijs, ten minste $ 411 miljoen voor de raket van woensdag, hebben militaire leiders de eerste stappen gezet om de grote booster tien jaar geleden met de oprichting van het Evolved Expendable Launch Vehicle-programma in te trekken. De nieuwe generatie EELV-raketten - Lockheed Martin's Atlas 5 en Boeing's Delta 4 - worden verondersteld minder duur te zijn en bieden een op maat gemaakt gevoel voor het gewicht van een lading. Beide maakten inaugurevluchten in 2002.

"De Atlas 5 en de Delta 4 Evolved Expendable Launch Vehicles gaan onze gegarandeerde toegang tot de ruimte bieden en worden de werkpaard-lanceervoertuigen voor de 21e eeuw," zei Hamel.

Het verdriet van het zien van de laatste Titan die over de horizon zweeft, wordt nog versterkt door ongeveer 120 Lockheed Martin-werkers in Vandenberg. Ze hebben twee maanden om nieuwe banen te vinden voordat hun Titan-carrière eindigt. Het ministerie van defensie houdt de arbeiders voor de verlengde periode na de laatste lancering vast om de overgang te vergemakkelijken.

Ongeveer 110 werknemers zullen beginnen met het afsluiten van het programma, inclusief het opruimen van het lanceerplatform. Er wordt verwacht dat het werk om het Space Launch Complex-4 te decontamineren, gevaarlijke stoffen te verwijderen en te beschikken over hardware enkele maanden zal meegaan naarmate het personeelsbestand geleidelijk afneemt.

Het bedrijf verwacht zijn totale Vandenberg-personeelsbestand terug te brengen tot 159 werknemers ter ondersteuning van de nieuwe Atlas 5-raket.

Ondertussen worden nog eens 250 banen op de vestiging in Lockheed Martin in Denver met Titan afgebouwd. Maar Yager zei dat 60 procent nieuwe banen binnen het bedrijf heeft gevonden. Dat percentage is vergelijkbaar met de koers van Cape Canaveral-arbeiders na de laatste Titan 4 van de oostkust dit voorjaar.

Ook worden de Titan-onderaannemers getroffen, zoals de solide raket-booster-maker Alliant, de avionics-maker Honeywell en Aerojet, de motorleverancier voor Titan sinds de start van het programma.

"Wat begon als een ontwikkelingsproject voor Aerojet liep 50 jaar lang als een productieprogramma met 100 procent missiesucces in ruimtevaarttoepassingen," zei Aerojet President Michael Martin.

Aerojet produceerde 1.182 Titan-motoren en voerde 11.582 motortests uit en 368 lanceringen.

Een van de Vandenberg-werknemers die Titan nadert tot zonsondergang is een ruimtevaartsymbool. Tom Heter II, directeur van Lockheed Martin's lanceringsoperaties aan de westkust, gaat met pensioen in januari, na 44 jaar te hebben gewerkt aan raketten van Atlas en Titan.

"Met mijn leeftijd wordt het tijd om de off-set te nemen als je wilt en de groep met Atlas 5, Delta 4 en de (United Launch Alliance) op de weg te laten gaan", zei Heter, 66, in een interview.

De ULA gaat met de EELV-raketprogramma's onder één organisatie trouwen voor de lancering van de overheid.

Heter zegt dat de kick van het zien van een lancering sterk blijft, net als de trots in de rol van zijn team om kritische nationale payloads in de ruimte te plaatsen.

"We zijn bezig met het beschermen van de goede VS," voegde hij eraan toe. "Ja, we dragen niet het blauwe uniform, maar we zijn net zo toegewijd en net zo trots. Ik weet niet of andere mensen die niet in het bedrijf zijn echt trots kunnen zijn, maar het loopt hier zeker uit de hand. "

De lancering van woensdag bracht hulde aan de nagedachtenis van twee gerespecteerde Titan-teamleden die dit jaar zijn overleden.

Lenny Hoops, medewerker van Aerospace Corp., was een expert op het gebied van grondcontrolesystemen die worden gebruikt om raketten te testen en te lanceren.

"Lenny's kennis van zijn systemen was ongeëvenaard binnen het bedrijf en werd erkend binnen de contractgemeenschap. Lenny's aangeboren vermogen om les te geven in combinatie met zijn systeemkennis stelde hem in staat om verschillende grondsysteemtrainingscursussen te geven ter ondersteuning van het 2e Space Launch Squadron. thuis met een LASER-wijzer in de hand en een Power Point-briefing op een projectiescherm, "een eerbetoon lezen.

Abe Freels was een drie-decenniumse Titan-veteraan die werkte als senior-ingenieur Lockheed Martin bij Cape Canaveral. Hij was een van de 30 die naar Vandenberg werd gebracht om het laatste voertuig te helpen lanceren, maar stierf eerder deze maand plotseling.

In een interview aan de vooravond van de laatste Titan-lancering van de Kaap in april, sprak Freels over zijn plannen om met pensioen te gaan nadat hij de laatste vlucht zag.

"Ik ben op zoek om uit te gaan en de B-26-missie op de luchtmachtbasis Vandenberg in Californië te ondersteunen en serieus te kijken naar mijn pensioen. Titan is een goede run geweest en ik weet niet dat er nog iets anders in de industrie is dat zou me net zoveel voldoening geven als Titan. "

Hun namen werden op de tweede trap van de raket geplaatst, die nu met rust in de baan rond de aarde draait.

Copyright 2005 SpaceflightNow.com, alle rechten voorbehouden.