SETI's zoeken naar intelligente buitenaardse wezens hervatten

MOFFETT FIELD, Californië - Astronomen hebben hun zoektocht naar intelligent leven op buitenaardse planeten opnieuw opgestart en ze hebben duizenden doelen om te scannen.

Na meer dan zeven maanden in de slaapstand te hebben gezeten, is een set radiotelescopen van het SETI-instituut (Search for Extraterrestrial Intelligence) opnieuw begonnen te luisteren naar signalen van de vele buitenaardse planeetkandidaten die zijn ontdekt door de Kepler-ruimtetelescoop van de NASA. Onderzoekers kondigden maandag (dec. 5).

"Vanmorgen om 6:18 begonnen we de Kepler-werelden opnieuw te bekijken," zei Jill Tarter, directeur van het Center for SETI Research bij het SETI Institute, maandag tijdens de Kepler Science Conference hier bij NASA's Ames Research Center. "We zijn gewoon erg opgewonden om vandaag weer in de lucht te zijn."

Een lange winterslaap

SETI's Allen Telescope Array (ATA) is een set van 42 radiostations op ongeveer 500 kilometer ten noordoosten van San Francisco. Het begon de hemel te scannen naar "technosignaturen" - elektromagnetische signalen die de aanwezigheid van een intelligente buitenaardse beschaving zouden kunnen verraden - in 2007. [10 Alien Encounters Debunked]

SETI-onderzoekers zijn onlangs begonnen Keplers ontdekkingen te gebruiken om de activiteiten van de ATA te begeleiden. Kepler lanceerde in maart 2009 een missie om te zoeken naar planeten op aarde in de bewoonbare zone van hun oudersterren, die precies goed bereik van afstanden waar vloeibaar water - en misschien het leven zoals we het kennen - zou kunnen bestaan.

In januari van dit jaar, zei Tarter, begon het SETI-team met het trainen van de Allen-array op de 54 planeetkandidaten die Kepler tot nu toe in de bewoonbare zone had gedetecteerd.

Het werk duurde echter niet lang. SETI moest de ATA in april sluiten nadat begrotingsproblemen de voormalige partner van het instituut, de University of California, Berkeley, dwongen zich terug te trekken uit het project.

SETI lanceerde een crowdfunding-site, www.setistars.org, in een poging om de array weer operationeel te krijgen. En het publiek kwam langs en doneerde genoeg geld om de ATA uit mottenballen te halen. Vanaf maandag hadden burgers meer dan $ 230.000 gechipt.

Sommige financiële hulp is ook afkomstig van de luchtmacht van de Verenigde Staten, die geïnteresseerd is in het gebruik van de array om satellieten en ruimtepuin te volgen, zeiden SETI-functionarissen.

Veel nieuwe werelden om te scannen

Maandag kondigde het Kepler-team de ontdekking van 1.094 nieuwe exoplaneet-kandidaten aan, waarmee het totale aantal potentiële buitenaardse werelden dat het instrument in de eerste 16 maanden van gebruik heeft gedetecteerd, op 2326 komt.

Onderzoekers hebben tot nu toe slechts 30 van deze kandidaat-planeten bevestigd, maar wetenschappers van Kepler hebben geschat dat ten minste 80 procent van hen uiteindelijk de echte deal zal worden.

De ATA zal speciale belangstelling hebben voor Kepler's kandidaten in de bewoonbare zone, zei Tarter. Maar SETI-onderzoekers hopen elk van de potentiële planeten te scannen om de kans te verkleinen dat we verblind zijn door onze aannames over waar het leven zou moeten zijn.

"Wat we denken dat we weten, kan zelfs een belemmering vormen voor [het vinden van wat er in werkelijkheid is," zei Tarter. "We zijn van plan om al deze kandidaten systematisch te verkennen."

De zoektocht naar Kepler-kandidaten omvat het scannen van 9 miljard verschillende kanalen in een breed venster met microgolffrequenties. Het zou twee tot drie jaar moeten duren, op $ 1,2 miljoen per jaar, om te zoeken naar signalen van elke potentiële buitenaardse wereld van de studie, zei Tarter.

Het is opwindend om de ATA te richten op mogelijk buitenaardse zonnesystemen in plaats van alleen maar de gerechten naar de sterren te richten en er het beste van te hopen, voegde ze eraan toe.

"We weten nu waar we moeten zoeken naar planeten," zei Tarter. "We gaan de zoektocht van het publiek naar technosignatures naar een hoger niveau tillen."