Hoogstaand doel voor private ruimtevlucht: 1.000 start een jaar tegen 2019

PALO ALTO, Californië - Amerikaanse bedrijven lanceerden vorig jaar slechts vijf gelicenseerde commerciële raketten de ruimte in, maar tegen het einde van het decennium zouden ze elke dag bijna zoveel kunnen herbergen, beweert een federale ruimteofficial.

George Nield, associate administrator voor commercieel ruimtevervoer bij de Federal Aviation Administration, denkt dat het mogelijk is om het aantal vergunninghoudende privélanceringen elk jaar voor de rest van het decennium te verdubbelen. Die exponentiële stijging zou leiden tot 1.280 lanceringen in 2019 - een gemiddelde van 3 1/2 per dag.

"Zou dat mogelijk zijn?" Nield vroeg het publiek tijdens een presentatie hier woensdag (29 februari) op ā€‹ā€‹de 2012 Next Generation Suborbital Researchers Conference. "Als je herkent dat er elke dag in de Verenigde Staten meer dan 30.000 vluchten door commerciële vliegtuigen worden uitgevoerd, dan zijn misschien drie of vier raketlanceringen per dag niet zo onredelijk."

A 'Moore's wet voor lancering'

Nield dringt erop aan dat deze zogenaamde "Moore's wet voor lancering" een nationaal doel wordt. De originele wet van Moore, die is vernoemd naar Intel mede-oprichter Gordon Moore, is van mening dat het aantal transistors op een computerchip om de twee jaar verdubbelt.

Nield stelde enkele ideeën voor die volgens hem zouden kunnen bijdragen aan het realiseren van de jaarlijkse verdubbeling van commerciële lanceringen. [Top 10 privé ruimteschepen op weg naar de realiteit]

De federale overheid zou bijvoorbeeld kunnen bieden aan bedrijven een vaste prijs per pond te betalen om bouwmaterialen, voedsel en water naar de maan te lanceren, en raketbrandstof in een lage baan om de aarde. Naast het leggen van de basis voor toekomstige maankolonies en het cirkelen van "benzinestations", zou deze inspanning de Amerikaanse particuliere ruimtevaartindustrie van de grond kunnen helpen, zei Nield.

De overheid zou ook kunnen helpen bij het financieren van een commerciële "raketspoorweg" die regelmatig op een gepubliceerde planning start, ongeacht of de ladingen klaar zijn om te vertrekken of niet.

"Zelfs als je leeg zou lanceren, zouden er nog steeds aanzienlijke voordelen zijn in termen van rijping van de voertuigen, training en energiek van het personeelsbestand en versterking van de industrie als geheel," zei Nield.

Een orbitale raketbaan kan een moeilijke verkoop zijn in deze uitdagende economische tijden, maar een suborbitale versie zou de bank niet echt breken. Op het ritme van de tarieven zou de regering 1.000 suborbital-missies kunnen krijgen voor ongeveer $ 200 miljoen, aldus Nield.

Hij dreef ook het idee van prijzen, specifiek het vermelden van een contantentoekenning voor firma's die van een punt-aan-puntmissie van één spaceport naar een andere trekken.

Prijzen hebben een geschiedenis van het stimuleren van innovatie in de luchtvaartindustrie. Het SpaceShipTwo van Virgin Galactic, dat in 2013 of 2014 betalende passagiers naar de suborbitalruimte kan brengen, is bijvoorbeeld gebaseerd op een voertuig dat in 2004 de Ansari X-prijs won van $ 10 miljoen.

Een opkomende industrie

Amerikaanse privé-ruimtevluchten hebben recent impuls gekregen in zowel de suborbital- als de orbitals, met bedrijven als Virgin Galactic, XCOR Aerospace, Armadillo Aerospace, Blue Origin, Sierra Nevada, SpaceX en Boeing die allemaal oprukken voor het vervoer van mensen en ladingen naar de finale grens.

Maar Nield is niet tevreden om de industrie in zijn huidige tempo te laten ontwikkelen.

"Misschien zien we de wet van een Moore voor de lancering gebeuren, met de verdubbeling van het aantal lanceringen dat elk jaar plaatsvindt, zonder iets te doen," zei hij. "Persoonlijk doe ik liever wat we kunnen om te zien of we die voorspelling kunnen waarmaken - of om te zien of we het sneller kunnen laten gebeuren."