Het vinden van buitenaards leven zou kunnen vertrouwen op het identificeren van sporen in plaats van buitenaardse wezens

Toen de beroemde vijftiende-eeuwse uitvinder en wetenschapper Leonardo da Vinci al lang geleden versteende schelpen met boringen in hen onderzocht, had hij een opmerkelijk inzicht. De vreemde gefossiliseerde formaties, zo stelde hij vast, werden waarschijnlijk achtergelaten door oude organismen.

Een half millennium later is dit perspectief potentieel nuttig bij onze zoektocht naar buitenaards leven, betoogt een nieuw artikel dat verschijnt in Earth-Science Reviews, waarvan de bevindingen onlangs werden gepresenteerd op het congres van de European Astrobiology Network Association in Nederland.

Astronomen hebben opties afgewogen om het bestaan ​​van het leven op andere planeten en manen in ons zonnestelsel te identificeren. Er zijn verschillende mogelijkheden. Mars kan het oude of huidige leven herbergen, afhankelijk van hoeveel water er op het oppervlak stroomt en hoe zout het is. Er zijn ook veel ijzige manen (sommige met watergeisers) in de buitenste regionen van ons zonnestelsel - waaronder Saturnus Titan en Enceladus, en Jupiters Europa en Ganymedes.

"Leonardo begreep de biologische aard van boringen op basis van hun vorm, niet hun biochemie," zei Andrea Baucon, de hoofdonderzoeker. Baucon is een ichnoloog, een type wetenschapper die de sporen van het leven door holen, boringen en paden bestudeert. Hij studeerde eerder het werk van da Vinci en is onderzoeker aan de Universiteit van Modena en het Geopark Naturtejo van UNESCO.

"Deze observatie lijkt triviaal", vervolgde hij, "maar het stelt ons [ons] potentieel in staat buitenaards leven te detecteren dat verschilt van het bekende leven."

GERELATEERD: Kan het zoeken naar buitenaards leven worden gestimuleerd door een loterij?

Een belangrijke beperking van dit soort onderzoek is echter dat dierlijke sporen en veranderingen door geologie soms erg op elkaar lijken. Onderzoekers hebben bijvoorbeeld vastgesteld wat ze zeggen dat meer dan vier miljard jaar oude fossielen zijn in formaties in het noorden van Quebec, Canada. Deze bevinding werd eerder dit jaar aangekondigd; in 2016 claimde een apart team dat er in Groenland 3,7 miljard jaar oude microbiële matten te vinden zijn.

Maar aangezien de aarde ongeveer 4,5 miljard jaar oud is, beweren critici van deze ontdekkingen dat de veranderingen in de aardse geologie gedurende miljarden jaren soms de schijn van levensvormen kunnen nabootsen. Microbiologen moeten daarom bewijzen dat de oudere levensvormen inderdaad bestonden door de oudere fossielen te vergelijken met veel jongere en beter-geverifieerde voorbeelden van het leven. Onderzoekers moeten ook proberen om markeringen van leven tegen de chemie in de rotsen te verifiëren, hoewel dit opnieuw kan worden veranderd door rotsvervorming in de loop van de tijd.

Baucon is lid van ROSAE, een Italiaans acroniem dat in het Engels staat voor Organism-Sediment Relationships in Extreme Environments. Het is een wetenschappelijk project dat onderzoekt hoe organismen en sedimenten interageren in zogenaamde 'extreme omgevingen', zoals de diepe zee.

GERELATEERD: 'Styrofoam' Planet Discovery helpt ons bij het vinden van bewoonbare planeten en buitenaards leven

In deze nieuwste studie proberen Baucon en zijn collega's uit te leggen wat de beste manier is om buitenaardse sporen te vinden. Eén methode zou kunnen zijn het zoeken naar "meanderende" paden en holen, wat een efficiënte manier is voor micro-organismen om voedsel te zoeken. In plaats van rechte lijnen te maken in een omgeving of herhaaldelijk een oppervlak over te steken, laat het meanderen een wezen naar voedsel zoeken zonder al te veel energie te gebruiken.

"Rangers zoeken naar sporen in de sneeuw om de aanwezigheid van ongrijpbare dieren zoals de lynx te bepalen," zei Baucon, erop wijzend dat de sporen werken voor wezens variërend van microscopische organismen tot grote dinosaurussen. "Waarom niet hetzelfde doen met buitenaardse sporen, boringen en holen?"

"Sporen van interacties met het substraat" - de natuurlijke omgeving voor een schepsel - "zijn een veel voorkomend bewijs voor het leven op aarde, en hun fossielen kunnen de gigantische druk en temperaturen overleven die ontstaan ​​door botsende continenten," voegde hij eraan toe.