Europees vrachtschip verlaat ruimtestation voor de laatste keer

Het vijfde en laatste geautomatiseerde overbrengingsvoertuig van het Europees Ruimteagentschap (ATV-5) heeft het internationale ruimtestation verlaten vóór een geplande duik in de aardse atmosfeer op zondag (15 februari).

De onbemande ATV-5, genaamd "Georges Lemaitre" naar de 20ste-eeuwse Belgische priester en astronoom, vertrok zaterdagochtend om 14.24 uur EST (1342 GMT) en eindigde zes maanden in het baanlaboratorium. Het vrachtschip zal naar verwachting zondag om 13:12 uur weer op Aarde komen. EST (1812 GMT), in een nauw gecontroleerde, fatale duik.

"De re-entry van het schip in de atmosfeer boven de Zuid-Pacifische Oceaan zal worden gedocumenteerd door de bemanning van Expeditie 42 aan boord van het station evenals door NASA, ESA en andere agentschappen over de hele wereld", schreven NASA-functionarissen in een verklaring op 6 februari. De agentschappen streven ernaar "om gedetailleerde informatie te verzamelen over de mechanica van het uiteenvallen van een ruimtevaartuig dat opnieuw de atmosfeer van de aarde binnengaat." [Robotvloot ruimtevaartuig ruimtestation (A Fotogids)]

Sommige van deze informatie zal worden verzameld door sensoren aan boord van Georges Lemaitre zelf, waaronder ESA's temperatuur-meet Break-Up Camera.

ATV-schepen leveren sinds 2008 aan het International Space Station. ATV-1 ("Jules Verne") werd gelanceerd in maart van dat jaar. ATV-2 ("Johannes Kepler") werd in februari 2011 afgestoten; ATV-3 ("Edoardo Amaldi") volgde in maart 2012 en ATV-4 ("Albert Einstein") ging in juni 2013 van start.

Samen brachten de vijf gerobotiseerde voertuigen ongeveer 34 ton lading naar het laboratorium in een baan rond, aldus NASA-functionarissen. ATV-5, die zo groot is als een dubbeldekkerbus, leverde meer dan 7 ton voedsel, wetenschappelijke experimenten, reserveonderdelen en andere uitrustingen af ​​toen deze zich op 12 augustus 2014 op het station aanmeerde.

De levering van robotische vrachten aan het ruimtestation stopt niet bij het ATV-programma. Het Japanse H-II-voertuig en het Progress-ruimtevaartuig van Rusland blijven operationeel; Vooruitgang 58 is gepland voor dinsdag (17 februari) in de richting van de buitenboordbaan.

Twee particuliere Amerikaanse vrachtschepen - SpaceX's Dragon-capsule en orbitale ATK's Cygnus-ruimtevaartuigen - zijn ook in gebruik. Dragon keerde dinsdag (10 februari) terug naar de aarde in een oceaancreatdown en wikkelde de vijfde van 12 bevoorradingsmissies in die SpaceX van plan is te vliegen onder een NASA-contract van $ 1,6 miljard. (Dragon is het enige robotachtige voorraadvat dat is ontworpen om de reis naar huis te overleven.)

Orbital ATK heeft een deal van $ 1,9 miljard met NASA om acht vrachtvluchten naar het station te maken. De eerste twee missies verliepen goed, maar de derde eindigde slechts enkele seconden na de lancering op 28 oktober 2014, toen Orbital's Antares-raket explodeerde.