China's eerste Round-Trip Moon Shot stelt het podium in voor grotere maanstanden

China heeft geen plannen om op zijn lauweren te rusten nadat zijn historische maan-missie afgelopen week met succes terug op aarde is geraakt.

Een Chinese testcapsule parachuteerde veilig op aarde op vrijdag (31 oktober, 1 november lokale tijd in China) nadat hij acht dagen eerder op een katapultreis rond de maan was gelanceerd, waarbij hij 's werelds eerste missie naar de naaste buur van de aarde afdekt en terug in bijna 40 jaar. China werd de derde natie om de prestatie te volbrengen, na de voormalige Sovjet-Unie en de Verenigde Staten.

De volgende stap voor het meerstappende verkenningsprogramma van de maan is Chang'e 4. Hoewel de details van die missie vaag zijn, wordt verwacht dat het de tweede maanlander en rover van het land is. Chang'e 4 test ook hardware en procedurele technieken die nuttig zijn voor de Chang'e 5 sample-return missie gepland voor 2017. [China's eerste round-trip maanschot in foto's]

De maanambities van China zijn verdeeld in drie hoofdfasen: in een baan rond de maan, landing op het maanoppervlak en het retourneren van verzamelde maanmonsters naar de aarde.

China's Chang'e 1 en Chang'e 2 missies vonden plaats in respectievelijk 2007 en 2010, waarbij de maanbaanfase van het driestappenprogramma werd afgedekt. In de tweede fase zag Chang'e 3 zacht land op de maan en stuurde de Yutu moon rover in december 2013.

Een lange Mars-3C-raket lanceerde op 23 oktober de nieuwste missie, onofficieel "Chang'e 5 T1" genoemd. Het belangrijkste doel was om een ​​testcapsule (bijgenaamd "Xiaofei" op Chinese sociale netwerken) in de atmosfeer van de aarde te sturen in een hoge omgeving snelheid om verschillende technologieën en technieken te evalueren voor het ambitieuze Chang'e 5-project van 2017.

Xiaofei voerde een "skip" re-entry-proces uit, waarbij de terugkerende capsule zich een weg baande in de atmosfeer van de aarde met een blistering van bijna 25.000 mph (40.000 km / h).

Om snelheid te verminderen, kaatste het vaartuig van de rand van de atmosfeer af, voordat het opnieuw binnenreed en parachuteerde naar een vooraf geselecteerde landingslocatie in de autonome regio Noord-China's Binnen-Mongolië.

Het skip-proces lijkt op het overslaan van een steen over water en kan de "remweg" voor een terugkerende capsule verkorten, aldus Zhou Jianliang, hoofdingenieur bij het Beijing Aerospace Command and Control Center.

"Echt, dit is als het remmen van een auto," vertelde Zhou aan Xinhua, het door de staat gerunde Chinese persbureau. "Hoe sneller je rijdt, hoe langer de afstand die je nodig hebt om de auto volledig tot stilstand te brengen."

China zal zijn beheersing van de skip re-entry-techniek dupliceren in de Chang'e 5-missie, met zijn retourmonstercapsule geladen met 4,4 lbs. (2 kilogram) maanmonsters.

Chang'e 5 staat voor veel uitdagingen naast een snelle re-entry, Wu Weiren, hoofdontwerper van het Chinese programma voor verkenning van de maan, vertelde ook Xinhua.

Belangrijke technologische uitdagingen voor dat missiecentrum op het gebied van oppervlakte-bemonstering, het wegschieten van de goederen van de maan, dan rendez-vousing en verbinding maken met een terugkeermodule in de maanbaan voor de reis terug naar de aarde, zei Wu.

Wanneer Chang'e 5 naar de maan vertrekt, doet hij dit bovenop een lange 5 maart-raket uit het nieuwe lanceercomplex van China: het Wenchang Satellite Launch Center in de provincie Hainan.

De bouw van die faciliteit begon in 2009 en het zal binnenkort operationeel worden, zeggen Chinese functionarissen.

Het centrum is ontworpen voor de volgende generatie raketten van China, de lancering van grote ruimtestationmodules en deep-space missies. Het is gebouwd om de lange 5 maart, de krachtigste booster van het land, op te zetten, die nu in ontwikkeling is. ['S Werelds hoogste raketten]

De lange 5 maart maakt zijn eerste vlucht uit het nieuwe centrum volgend jaar, zei Qi Faren, voormalig hoofdontwerper van de Shenzhou ruimteschepen.

De lanceerlocatie Wenchang ligt aan de noordoostkust van het eiland Hainan, ongeveer 60 kilometer van Haikou, de hoofdstad van de provincie. Het centrum is de eerste kustlanceerbasis van het land aan de kust.

De site van het Hainan-eiland draagt ​​bij aan een drietal van reeds opererende Chinese lanceergebieden: het zwaar gebruikte Jiuquan Satellite Launch Center in de Gobi-woestijn; Taiyuan in de provincie Shanxi; en een faciliteit in Xichang, de provincie Sichuan.

China's groeiende kennis van de maan-exploratie is slechts een glimp van wat er in de komende jaren waarschijnlijk zal gebeuren, zeggen experts.

Ten eerste lijkt China klaar om zijn sample-return-missie te proberen, zei Paul Spudis, expert op het gebied van planetaire geologie en remote sensing bij het Lunar and Planetary Institute in Houston. Maar er is meer, zei hij.

"In feite heeft China nu positieve praktische ervaring met alle elementen van een menselijke missie naar de maan," vertelde Spudis aan ProfoundSpace.org. "Ik twijfel er niet aan dat dit hun doel is, en de enige vraag is nu wanneer, niet als."

Spudis voegde eraan toe: "En voor de hersenloze tweetjes die kunnen zeggen dat zij [China] alleen iets doen dat wij [de Verenigde Staten] al hebben gedaan, zal ik eenvoudig opmerken dat niemand bij de huidige incarnatie van NASA het heeft gedaan."

Leonard David rapporteert al meer dan vijf decennia over de ruimtevaartindustrie. Hij is voormalig directeur van onderzoek voor de National Commission on Space en co-auteur van Buzz Aldrin's 2013-boek "Mission to Mars - My Vision for Space Exploration", uitgegeven door National Geographic. Volg ons , of . Oorspronkelijk gepubliceerd op ProfoundSpace.org.