Hubble-telescoop legt ongelooflijke up-close weergave van Mars vast

Een verbazingwekkend nieuw Mars-beeld dat is vastgelegd door de Hubble-ruimtetelescoop, toont wolken, kraters, ijskappen en andere functies op de rode planeet.

Hubble nam de foto op 12 mei, toen Mars slechts 50 miljoen mijl (80 miljoen kilometer) van de aarde verwijderd was. Dat is vrij dichtbij in het kosmische geheel der dingen; Mars staat bijna op "oppositie" - wanneer de planeet en de zon precies tegenover elkaar liggen van de aarde van elkaar - die op 22 mei zal komen.

Oppositie "markeert de dichtstbijzijnde benadering van de planeet naar de aarde, zodat Mars groter en helderder aan de hemel lijkt dan gewoonlijk", schreven European Space Agency-functionarissen vandaag (19 mei) in een beschrijving van de pas vrijgegeven foto. (De Hubble-missie wordt gezamenlijk uitgevoerd door NASA en ESA). "Met dit evenement kunnen astronomen telescopen in de ruimte en op de grond gebruiken om meer details over het oppervlak van Mars te bekijken." [The 7 Biggest Mysteries of Mars]

De datums van de dichtstbijzijnde benadering en oppositie passen niet precies. De dichtstbijzijnde benadering komt op 30 mei, wanneer de aarde en Mars worden gescheiden door 46,8 miljoen mijl (75,3 miljoen km).

De gemiddelde tijd tussen Mars-tegenstellingen is ongeveer 780 dagen; de laatste keer dat de aarde, de rode planeet en de zon allemaal in de rij stonden, was in april 2014. En sommige benaderingen die dichterbij komen, zijn dichterbij dan andere. In 2003 bijvoorbeeld, kwam Mars binnen 34,65 miljoen mijl (55,76 miljoen km) van de aarde - het dichtst bij de twee planeten was in 60.000 jaar geweest, aldus ESA-functionarissen.

De nieuwe Hubble-foto, die de telescoop nam met zijn Wide Field Camera 3-instrument, toont een natuurlijk kleurenbeeld van Mars waarin bergen, vlaktes, canyons, kraters en vele andere geologische kenmerken zichtbaar zijn.

"Het oranje gebied in het midden van de afbeelding is Arabia Terra, een uitgestrekte regio in het hooggebergte", schrijven ESA-functionarissen. "Het landschap is dichtbevolkt en sterk uitgehold, wat aangeeft dat het een van de oudste functies op aarde kan zijn."

"Ten zuiden van Arabia Terra, van oost naar west langs de evenaar, zijn de lange, donkere kenmerken bekend als Sinus Sabaeus (in het oosten) en Sinus Meridiani (in het westen)", voegde ze eraan toe. "Deze donkere gebieden zijn bedekt met gesteente uit oude lavastromen en andere vulkanische kenmerken."

Wolken bedekken de donkere vulkanische vlaktes van Syrtis Major, aan de rechterkant van Mars, en bedekken ook de uitgestrekte polaire ijskap in het zuiden. (De noordelijke ijskap is vrij klein, omdat het momenteel zomer is op het noordelijk halfrond van Mars.)

Hubble werd gelanceerd in april 1990 aan boord van de Spaceshuttle Discovery. Spacewalking-astronauten repareerden in december 1993 de gebrekkige primaire spiegel en de beroemde telescoop helpt astronomen sindsdien grote ontdekkingen te doen. Behoudens onvoorziene gebeurtenissen, zou Hubble minimaal 2020 moeten doorwerken, en misschien langer, hebben NASA-functionarissen gezegd.