Mystery of Arizona's Meteor Crater Solveed

De ruimterots die de Meteor Crater in Arizona uitsneed raakte de planeet veel langzamer dan astronomen ooit dachten, maar nog steeds 10 keer sneller dan een geweerkogel.

De nieuwe analyse, vandaag aangekondigd, legt uit waarom er veel minder gesmolten gesteente in de krater is dan verwacht. Het mysterie heeft onderzoekers jarenlang gehinderd.

Het grote gat in de grond - 570 voet diep en 4.100 voet (1.25 kilometers) over - werd 50.000 jaar geleden door een asteroïde van ongeveer 130 voet (40 meter) breed in het leven geroepen.

Eerdere berekeningen hadden de rots in de grond geslagen met maar liefst 34.000 mph (15 km / sec), deels gebaseerd op de verwachte snelheden van grote meteoren in relatie tot de aarde. Zo'n impact had meer gesmolten gesteente in en rond de krater moeten genereren dan wat is gevonden.

Een nieuw computermodel, gerapporteerd in het nummer van 10 maart van het tijdschrift Natuur, toont dat het inkomende object aanzienlijk zou zijn vertraagd tijdens zijn duik door de atmosfeer, een deel ervan breekt in een pannenkoekvormige wolk van ijzeren fragmenten voorafgaand aan de botsing.

Ongeveer de helft van het oorspronkelijke volume van 300.000 ton bleef intact en sloeg op de planeet met een snelheid van ongeveer 26.800 mph (12 km / sec), zei de hoofdonderzoeker van het onderzoek, Jay Melosh van de Universiteit van Arizona.

Meteor Crater, een populaire toeristische bestemming, was het eerste litteken op aarde dat werd bevestigd door een rotsachtige bezoeker van daarbuiten.

"Het is waarschijnlijk de meest bestudeerde impact-krater op aarde," zei Melosh. "We waren verbaasd iets geheel onverwachts te ontdekken over hoe het vormde."

De modellering is gedeeltelijk gebaseerd op onderzoeken die decennia geleden zijn uitgevoerd door Daniel Barringer, wiens naam officieel in verband wordt gebracht met de krater. Barringer en anderen vonden brokken van de ijzeren ruimterots met een gewicht van een pond tot 1000 pond in een cirkel met een diameter van 6 mijl rond de krater. Het nieuwe werk put ook uit een beter begrip van hoe de atmosfeer van de aarde buitenaardse slagen dempt.

In 1908 explodeerde een flinke asteroïde - meer stenig van aard - boven het oppervlak van Siberië, waardoor honderden kilometers bos werd afgeplat maar er bijna geen buitenaards spoor meer overbleef. Tijdens het satelliettijdperk hebben wetenschappers gemonitoorde ruimtebergstenen die routinematig exploderen in de lucht gemonitord.

"De atmosfeer van de aarde is een effectief maar selectief scherm dat voorkomt dat kleinere meteoroïden het aardoppervlak raken", legt Melosh uit.

Het effect van schreeuwen door de lucht, zelfs voor een ijzeren zware meteoriet zoals degene die Arizona trof, lijkt veel op een muur slaan, zei Melosh. En veel ruimte rotsen zijn al gekraakt voordat ze aankomen, geloven wetenschappers.

"Hoewel ijzer erg sterk is, was de meteoriet waarschijnlijk gebarsten door botsingen in de ruimte," zei Melosh. "De verzwakte stukken begonnen uiteen te vallen en neer te regenen vanaf ongeveer 14,5 kilometer hoog. En toen ze uit elkaar gingen, vertraagde atmosferische weerstand ze, waardoor de krachten die hen verpletterden, zodat ze meer en meer afbrokkelden vertraagd."

De resultaten zijn voortgekomen uit een project waarin Melosh en collega's een "Catastrophe Calculator" hebben ontwikkeld die de effecten van asteroïden van verschillende grootte en samenstelling op een willekeurige locatie op de planeet voorspelt.