NASA Saturn-sonde eindigt missie in epische 'Grand Finale'

NASA heeft een naam gekozen voor de dramatische laatste fase van haar Saturnus-studerende Cassini-missie, met een beetje hulp van het publiek.

Vanaf eind 2016, zal Cassini in totaal 22 keer tussen Saturnus en zijn binnenste ring ritselen in een missiefase die nu bekend staat als de "Cassini Grand Finale", die zal eindigen in september 2017 wanneer de sonde opzettelijk in de atmosfeer van de gasreus duikt.

De handlers van het ruimtevaartuig noemden deze aanstaande periode 'de proximale banen' omdat Cassini zo dicht bij de planeet zal zijn, maar ze hadden het gevoel dat deze apellatie geen pit had. Dus in april vroegen ze het publiek om te stemmen op namen die door leden van het zendingspersoneel werden verstrekt of om eigen monikers voor te stellen.

Meer dan 2000 mensen namen deel, aldus NASA-functionarissen. Het team hield rekening met de inbreng van het publiek en besloot toen om met de "Cassini Grand Finale" mee te gaan.

"We kozen een naam voor deze missiefase die de spannende reis vooruit zou weerspiegelen, terwijl we erkennen dat het een grote finish is voor wat een echt geweldige show is geweest", zegt Earl Maize, projectmanager van Cassini bij het Jet Propulsion Laboratory van NASA in Pasadena, Californië. in een verklaring.

Cassini begon in oktober 1997 in de richting van Saturnus en kwam gisteren (30 juni) rond in de geringde planeet 10 jaar geleden. De missie van $ 3,2 miljard - een samenwerking tussen de NASA, het European Space Agency en het Italiaanse ruimteagentschap - heeft in januari 2005 ook een lander met de naam Huygens op de enorme maan Titan van Saturnus laten vallen.

Cassini heeft tijdens zijn 10 jaar op Saturnus een aantal belangrijke ontdekkingen gedaan. Het ruimtevaartuig ontdekte bijvoorbeeld pluimen waterijsstralen uit geisers aan de zuidpool van de maan Enceladus, wat suggereert dat de satelliet van Saturnus een oceaan van vloeibaar water onder zijn ijslaag heeft.

De Cassini Grand Finale moet ervoor zorgen dat de langlevende missie met een knal afgaat, zeggen NASA-functionarissen. Tijdens de 22 super-close banen, zal de sonde Saturnus de zwaartekracht en magnetische velden in detail in kaart brengen, beoordelen hoeveel materiaal in de iconische ringen van de planeet is en van dichtbij foto's maken van Saturnus en de ringen.

Het missieteam zal uiteindelijk Cassini in de atmosfeer van Saturnus sturen om ervoor te zorgen dat het ruimtevaartuig niet tegen de manen Titan en Enceladus botst (en mogelijk besmet), die hun eigen inheemse leven kunnen hosten.