Tiny Solar Sail 'Cubesat' Lanceert met X-37B Space Plane op woensdag

Een klein zeilend ruimtevaartuig zal een ritje maken op de raket die het X-37B ruimtevliegtuig van de Amerikaanse luchtmacht morgen (20 mei) in een baan om de laatste mysterieuze missie in de ruimte schiet.

Het robotachtige X-37B-ruimtevaartuig zal morgen om 10:45 uur CET (1445 GMT) worden gelanceerd bovenop een Atlas V-raket van de United Launch Alliance uit het Cape Canaveral Air Force Station in Florida. De booster zal ook 10 kleine "cubesats" op zolder zetten, inclusief een ruimteschip genaamd LightSail, dat ongeveer de grootte heeft van een brood.

LightSail maakt deel uit van de inspanningen van de non-profitorganisatie Planetary Society om zonnevaarttechnologie te ontwikkelen en te bevorderen. Zonne-zeilen maken gebruik van de zonnestralingsdruk, die een piepkleine maar voortdurende duw geeft die een ruimtevaartuig in de loop van de tijd tot enorme snelheden kan versnellen ,. [Foto's: Solar Sail Evolution voor ruimtevaart]

Zonnezeilen houdt veel beloften in voor cubesats, zeggen advocaten. Deze kleine ruimtevaartuigen hebben niet veel ruimte voor brandstof aan boord, en ze lanceren over het algemeen als ride-alongs op raketten met veel duurdere primaire payloads.

"De groep die de raket koopt - de primaire lading - ze worden een beetje nerveus over, laten we zeggen, 10 miniatuur brandstofbanken op je cubesat wanneer ze een miljoenen dollar aan lading hebben zitten er bovenop," zei Jason Davis, een digitale redacteur bij The Planetary Society, dat wordt geleid door voormalig TV "Science Guy" Bill Nye.

"Dat is wat een soort van gehouden cubesats beperkt tot nu toe is," vertelde Davis aan ProfoundSpace.org. "Dus we proberen aan te tonen dat zonne-zeilen een manier is waarop je een soort van vrije aandrijving kunt hebben, die kubussen naar een hoger niveau zou kunnen brengen."

LightSail is uitgerust met een zonneveer dat, eenmaal ingezet, een oppervlakte van 32 vierkante meter zal beslaan. Maar het ruimtevaartuig gaat niet hoog genoeg om echt te zeilen tijdens deze missie; atmosferische weerstand zal LightSail waarschijnlijk twee tot tien dagen na het uitvouwen van het zeil naar beneden trekken (een geplande verplaatsing van 28 dagen nadat de cubesat vrij begint te vliegen).

Maar dat is prima, zeggen vertegenwoordigers van Planetary Society. Deze eerste LightSail-vlucht is een shakeout-cruise die is ontworpen om het gedrag van de kubesat-besturing en de sail-systemen uit te proberen, voorafgaand aan een echte proef op zonne-zeilboot met een tweede LightSail-vaartuig in de baan rond de aarde volgend jaar.

Die tweede missie, die gepland is om te lanceren op de Falcon Heavy-raket van SpaceX, wil voor de eerste keer gecontroleerd varen in de baan van de aarde demonstreren, aldus Davis. (NASA's NanoSail-D ruimtevaartuig ontrolde een zeil in een baan om de aarde in januari 2011 maar viel min of meer naar de aarde, zoals de eerste LightSail zal doen. De Japanse Ikaros-sonde begon succesvol te varen in diepe ruimte in juni 2010, na de lancering met het ruimteschip Akatsuki Venus van het land .)

LightSail zal niet lang in de lucht zijn tijdens zijn eerste vlucht, maar kijkers met een scherpe blik kunnen het ruimtevaartuig nog steeds herkennen nadat het zijn zeil heeft ingezet, zei Davis.

"Het zal met het blote oog zichtbaar zijn, de truc zal zijn, als je op de juiste tijd op de juiste plaats bent," zei hij. The Planetary Society zal tijdens de missie kijkkaarten op haar website (www.planetary.org) aanbieden, voegde Davis eraan toe.

Verschillende andere met zeil uitgeruste cubesats volgen de twee LightSails op korte afstand van elkaar: NASA's Lunar Flashlight en Near-Earth Asteroid (NEA) Scout-ruimtevaartuigen worden gepland om te lanceren in 2018, op de eerste vlucht van de megarocket van het Space Launch System van het bureau.

Lunar Flashlight zal naar de maanbaan varen en dan zijn zeil gebruiken als een spiegel, licht schijnen in schaduwrijke kraters op de polen van de maan om te zoeken naar waterijs. NEA Scout is ondertussen ontworpen om een ā€‹ā€‹goedkope en efficiënte manier aan te tonen om asteroïden te verkennen en te bestuderen.

Zowel Lunar Flashlight als NEA Scout zijn groter dan LightSail en hun zeilsystemen zijn iets anders dan dat van het ruimtevaartuig van de Planetary Society, zei Davis. Maar de teams achter de NASA-voertuigen zullen nauwlettend in de gaten houden hoe LightSail het doet.

"Ze zijn eigenlijk heel geïnteresseerd in ons, en we doen technische uitwisselingen met hen," zei Davis. "Ze willen zien hoe onze inzet verloopt - problemen waar we tegenaan lopen - zodat ze ervan kunnen leren voor hun missies."