Het gesloten ruimtevliegtuig van de Amerikaanse luchtmacht X-37B nadert dag 500 in baan

Het mysterieuze robotachtige X-37B-ruimtevliegtuig van de Amerikaanse luchtmacht vaart naar het 500-daagse merkteken in de baan van de aarde op een geheime militaire missie.

Het X-37B-ruimtevliegtuig dat momenteel in de baan is, voert de Orbitital Test Vehicle 3 (OTV-3) -missie uit, een geclassificeerde ruimtevlucht die de derde lange-duurvlucht markeert voor het onbemande ruimtevluchtprogramma van de Luchtmacht. De miniatuur spaceshuttle gelanceerd op 11 december 2012.

De baanbrekende X-37B-missie die nu aan de gang is, maakt gebruik van de eerste van de twee robotachtige ruimtevliegtuigen van de luchtmacht. Ditzelfde ruimtevliegtuig vloog de allereerste X-37B-missie (de 225-daagse OTV-1-vlucht in 2010), en een tweede voertuig vloog in 2011 de 4640-daagse omloop in de baan van de langere OTV-2-missie. [Foto's: De 3e Mysterie Missie van de X-37B Space Plane]

X-37B ruimtevliegtuigen lanceren in een baan bovenop een onbemande Atlas 5-raket vanaf een zeem op het Cape Canaveral luchtmachtstation in Florida. De eerste twee ruimtevaartmissies vlogen terug naar de aarde op de automatische piloot, telkens als ze op een asfalt trokken bij de Vandenberg Luchtmachtbasis in Californië.

Eerder dit jaar kondigde de X-37B-leverancier Boeing Space & Intelligence Systems plannen aan om ruimtevaartoperaties te consolideren door het Kennedy Space Center in Florida te gebruiken als landingsplaats voor het ruimtevliegtuig.

Intelligentie-verzamelend ruimtevliegtuig

Een X-37B-ruimtevliegtuig is ongeveer een vierde van de grootte van een voormalige NASA-spaceshuttle en gebruikt een inzetbaar zonnepaneel voor stroomvoorziening. Hij weegt 11.000 lbs. (4.990 kilogram) en heeft een kleine laadlastbaan ter grootte van het bed van een pick-uptruck.

Elk X-37B-ruimtevaartuig meet ongeveer 8,8 meter lang en bijna 15 voet (4,5 m) breed en heeft een laadvermogen van 7 voet (2,1 m) lang en 4 voet (1,2 m) breed. Het ruimtevliegtuig kan werken in banen die tussen 110 mijl (177 kilometer) en 500 mijl (805 km) boven de aarde vliegen.

De geheime missies voor X-37B-ruimtevliegtuigen worden uitgevoerd onder auspiciën van het Rapid Capabilities Office van de Luchtmacht en missiecontrole voor OTV-vluchten wordt afgehandeld door het 3e Space Experimentation Squadron op Schriever Air Force Base in Colorado.

Deze eenheid wordt aangekondigd als de belangrijkste organisatie van het luchtmachtruimtebestuur voor demonstraties op ruimtebasis, padvinders en het testen van experimenten, het verzamelen van informatie over objecten hoog boven de aarde en het uitvoeren van andere inlichtingenvergaringstaken.

En dat kan een signaal zijn van wat de robot aan het doen is - zowel neerkijken naar de aarde als naar boven.

X-37B en Amerikaanse militaire ruimte

Hoe het trio van X-37B clandestiene missies zou kunnen passen in de strategische ruimtevaartplannen van het leger is speculatief. Recent getuigenis voor het Congres van de militaire koperen ruimte uit de Verenigde Staten onderstreept echter de algehele ijver voor "ruimtebeheersing". [Ruimtewapens: meest destructieve militaire concepten]

Ruimtecontrole vereist kennis die is afgeleid van situationeel bewustzijn van satellieten om bedreigingen te waarschuwen en in te schatten die een risico vormen voor operaties in de VS en de coalitieruimte. Lt. Gen. John Raymond, commandant van het Gezamenlijk Functioneel Component Command voor Ruimte, zei voor de subcommissie van de House Armed Services over Strategic Forces eerder deze maand.

"Ruimtecontrole kan ook het vermijden van bedreigingen omvatten, het beschermen van onze on-orbit-activa en de mogelijkheid om elektromagnetische interferentie te beperken," getuigde Raymond.

Beslissing om te derubriceren

Sommige analisten zijn van mening dat de ruimtevaartmissies vliegende sensorapparatuur zouden kunnen zijn, nuttig voor een recentelijk vrijgegeven activiteit, het Geosynchronous Space Situational Awareness Programme (GSSAP).

GSSAP levert twee satellieten voor een enkele lancering die op weg zijn naar een bijna geosynchrone baan (GEO). Vanuit dat gezichtspunt zullen ze objecten in de GEO-riem onderzoeken om zowel bekende objecten als puin te volgen en om mogelijke bedreigingen te volgen die mogelijk zijn gericht op deze kritieke belangrijke regio.

"Ons besluit om dit programma te declassificeren was eenvoudig: we moeten controleren wat er 35.000 km boven de aarde gebeurt en we willen ervoor zorgen dat iedereen weet dat we dat kunnen doen", getuigde Douglas Loverro, assistent-secretaris van defensie voor ruimtebeleid voor het Amerikaanse ministerie van Defensie.

GSSAP-satellieten zullen informatie communiceren via de grondstations van het Air Force Satellite Control Network en vervolgens naar de Schriever Air Force Base, waar de 50e Space Wing-satellietoperators toezicht houden op de dagelijkse commando- en besturingsactiviteiten.

Een strategisch kruispunt

De bevelhebber van het Luchtmacht Ruimtevaartcommando, generaal William Shelton, getuigde ook op dezelfde hoorzitting van 3 april en vertelde wetgevers dat hij geloofde dat "we ons op een strategisch kruispunt in de ruimte bevinden".

Shelton, die in februari voor het eerst het ooit geklasseerde GSSAP onthulde, zei dat het twee ruimtevaartuig dat naar verwachting in 2014 wordt gelanceerd, situationele gegevens over omgevingsbewustzijn zal verzamelen, waardoor nauwkeuriger tracking en karakterisering van door mensen gemaakte objecten in een bijna-geosynchrone baan mogelijk wordt. [Zie amateurvideo van het X-37B ruimtevliegtuig vanaf 4 maart]

"Gegevens van GSSAP zullen bijdragen aan tijdige en nauwkeurige orbitale voorspellingen, onze kennis van de geosynchrone omgeving verbeteren en verder ruimtevaartveiligheid mogelijk maken door het voorkomen van botsingen met satellieten," zei Shelton.

Meer dingen die gaan komen

Als een experimenteel ruimtevaartuig is de X-37B een voorloper van wat komen gaat, zei Marshall Kaplan, een ruimteconsulent en principal bij Launchspace Inc., een trainingsgroep voor ruimtevaarders gevestigd in Bethesda, Md.

"Het geeft een zekere mate van flexibiliteit die we niet eerder hadden," aangezien het vliegtuig vliegt en landt zonder een bemanning, kan worden hergebruikt en gespecialiseerde ladingen kan vervoeren voor bepaalde soorten surveillance en andere soorten missies met betrekking tot nationale veiligheid, Kaplan gezegd.

Maar aangezien het ruimtetuig door een Atlas 5-raket wordt verheven - een dure stimulans - "is wat we nu echt nodig hebben een goedkope booster ... die we niet hebben", vertelde Kaplan aan ProfoundSpace.org. "Het is het ontbrekende element."

Kaplan zei om het DARPA Experimentele Ruimtevliegtuig (XS-1) programma in het oog te houden. DARPA probeert de kosten voor het lanceren van satellieten te verlagen door een goedkope, herbruikbare eerste trap te ontwikkelen die zou vliegen naar hypersonische snelheden op een suborbital hoogte, zei hij.

"In het grote plaatje van de dingen zouden deze twee programma's [X-37B en XS-1] op enig moment in de toekomst samen kunnen komen en operationeel zijn," zei Kaplan.

Snelle volgeling

Wat het nut ook is, hoe een aan de gang zijnde X-37B-programma in China zal spelen, is in de geest van Everett Dolman, professor militaire strategie aan de School of Advanced Air and Space Studies van Maxwell Air Force Base in Alabama.

Een vroege aanwijzing is dat China naar verluidt naar voren is geschoven op zijn eigen "Shenlong" -ruimtevliegtuigplan.

"Wat de Shenlong betreft, ben ik het op dit punt vrijwel eens dat het deel uitmaakt van een breder 'snelvolger'-programma vergelijkbaar met de adaptieve benadering van de Sovjet-Unie in de Koude Oorlog,' vertelde Dolman aan ProfoundSpace.org.

Net zoals de voormalige Sovjet-Unie de behoefte voelde om een ​​eigen spaceshuttle te ontwikkelen - de op afstand bestuurde Buran die maar één keer vloog - zei Dolman: "De Chinezen zijn waarschijnlijk bezorgd over een plotselinge sprong in technologie of tactiek die een beslissende, zij het tijdelijke, zou geven voorsprong op de VS mocht het op een kritiek moment worden onthuld. "

"Door nauwlettend in de gaten te houden en te matchen met wat een technologische hoogstandje lijkt te zijn, besteedt de snelle volgeling minder aan onderzoek en ontwikkeling en kan hij, hopelijk, de technologische kloof snel dichten", zei Dolman.

Het is een op een na beste strategie voor langdurige concurrentie in het bedrijfsleven, zei Dolman, eraan toevoegend dat hij niet zeker is of het zelfs dat is voor potentiële vechtscenario's. "Maar de Volksrepubliek China is duidelijk van mening dat de VS zich inzetten voor de X-37B en niet willen dat zijn schoenen in de poort blijven steken wanneer het startpistool klinkt," concludeerde hij.

Leonard David rapporteert al meer dan vijf decennia over de ruimtevaartindustrie. Hij is voormalig directeur van onderzoek voor de National Commission on Space en is co-auteur van het nieuwe boek van Buzz Aldrin: 'Mission to Mars - My Vision for Space Exploration', uitgegeven door National Geographic. Volg ons