Lichte vervuiling is een groot probleem, maar u kunt helpen

In de loop van de jaren 70, tijdens de zomer, stapten een aantal astronomie-georiënteerde vrienden en ik in mijn geslagen Chevy Impala en reisden een paar honderd mijl ten noorden van New York City via Interstate 87 naar Warrensburg, New York. Niet ver daar vandaan was een camping waar we tijd met onze telescopen doorbrachten, terwijl we de donkere, sterrenhemel van de Adirondacks observeerden. Natuurlijk trokken andere kampeerders altijd naar onze camping, waar we genoten van het wijzen op hemelse bezienswaardigheden en het geven van ster-identificatie tips.

Op een van die avonden vroeg een jonge vrouw me wat die "lange wolk" was die zich elke nacht van horizon tot horizon aan de hemel leek uit te strekken. Die "lange wolk" was natuurlijk de Melkweg, die onder die heel donkere hemel zo helder leek dat hij eigenlijk een vage schaduw wierp. Ik vroeg haar hoe het kwam dat ze zijn identiteit niet kende. Ze antwoordde dat dit haar allereerste keer van huis was en dat ze nog nooit eerder buiten had gekampeerd.

"Waar is thuis?" Ik heb gevraagd.

"Brooklyn" was haar antwoord. Nauwelijks een plaats waar men een donkere, sterrenhemel kan zien!

Een triest commentaar misschien op een manier dat 'vooruitgang' onze waardering voor de natuur belemmert. Inderdaad, bewoners van de meeste grootstedelijke gebieden of zelfs hun naburige buitenwijken kunnen niet langer worden behandeld als een kijk op ons eigen melkwegstelsel, de Melkweg. En dat is niet het enige hemelse gezicht dat niet langer beschikbaar is. [Galerij: 'Darkened Cities' door Thierry Cohen: Amazing Night Skies Imagined]

In 1996 en opnieuw in 1997, werden skywatchers over de hele wereld getrakteerd op de aanblik van twee magnifieke met open ogen kometen: Hyakutake en Hale-Bopp. Vanuit de donkere hemel werden ze allebei vergezeld door prachtige lange, ragfijne staartjes, maar uit stedelijke gebieden bleken ze niet veel meer dan felle lichtbollen.

Een kanttekening hier: ik ben opgegroeid in de Throgs Neck-sectie van de Bronx en in de jaren zestig kon ik een flink stuk van de nachtelijke hemel vanuit mijn achtertuin zien. Maar vandaag is de stad helderder geworden. Veel helderder. Zo helder zelfs dat ik nu 's nachts gemakkelijk een krant kan lezen in de buurt van mijn kindertijd, zonder flitslicht. En de lucht op mijn oude Adirondack-camping is ook merkbaar helderder geworden. Wat eens een zee van sterren tegen een pikzwarte achtergrond was, lijkt nu meer op een soort houtskoolgrijs.

Afgaand op het aantal zichtbare sterren, laten mijn waarnemingen zien dat lichtvervuiling de nachtelijke hemel boven Warrensburg, New York, sinds het midden van de jaren 70 ongeveer vier keer zo helder heeft gemaakt. En op verschillende punten langs de horizon zijn er nu kleine lichtkoepels die wijzen op de aanwezigheid van nabijgelegen steden, waarvan de helderste Lake George is, een populair toeristisch centrum enkele kilometers naar het zuiden.

Dit alles kan worden herleid tot één ding: de vloek van lichtvervuiling.

Rampzalige praktische effecten

Lichtvervuiling is de buitensporige of verkeerd gerichte buitenverlichting die bijna alle informele sterrenkijken dreigt te vernietigen. In heel de Verenigde Staten worden bijvoorbeeld miljoenen en miljoenen kostbare watts verspild omdat slecht ontworpen straatlantaarns een deel van hun licht de lucht in sturen. Maar het zijn niet alleen sterrenkijkers die zich zorgen moeten maken. Terwijl sommigen spotten met het behoud van de schoonheid van de nachtelijke hemel, zijn er andere facetten van lichtvervuiling die een directe impact hebben op ons allemaal. Hier zijn slechts een paar voorbeelden:

Energieverbruik:Joshua Filmer van Futurism.com meldde in 2013 dat minstens 30 procent van de straatverlichting verspild is - licht dat oplicht in de lucht, waar het niet goed is. "Berekeningen laten zien dat er 22.000 gigawattuur per jaar wordt verspild, met een prijs van $ 0,10 per kilowattuur zijn de kosten van die verspilde energie $ 2,2 miljard per jaar," schreef Filmer. "Dat is 3,6 ton steenkool of 12,9 miljoen vaten olie die elk jaar worden verspild om dit verloren licht te produceren."

Wildlife:John Metcalfe op Citylab.com meldde vorig jaar dat lichten duizende vogels zijn, met dodelijke resultaten. "Veel soorten migreren 's nachts en worden gevaarlijk verblind door kunstmatige verlichting, om redenen die we nog niet volledig begrijpen," schreef Metcalfe. "Lichten op wolkenkrabbers, luchthavens en stadions trekken vogels naar stedelijke gebieden, waar ze tegen muren en ramen of tegen elkaar botsen, of flapperen rond en uiteindelijk ten onder gaan aan uitputting gerelateerde complicaties."

Menselijke gezondheid:Volgens een artikel gepubliceerd in het tijdschrift Environmental Health Perspectives, hebben verschillende onderzoeken van de afgelopen twee decennia gesuggereerd dat de moderne praktijk om ons lichaam 's nachts blootgesteld te houden aan kunstlicht, het risico op kanker verhoogt, vooral voor kankers die hormonen nodig hebben om te groeien, zoals borst- en prostaatkanker.

LED's: goed ... en slecht

Wat het energieverbruik betreft, hebben de afgelopen vijf of zes jaar een langzame transformatie ondergaan van felgekleurde, perzikkleurige, hogedruk natriumdamp straatverlichting - die al lang als energie-inefficiënt wordt beschouwd - tot light-emitting diode (LED) straatverlichting, die solid-state technologie gebruiken om elektriciteit in licht om te zetten.

In tegenstelling tot ouderwetse gloeilampen die worden gebruikt in straatlantaarns met natriumdamp, hebben LED's geen gloeidraden die niet doorbranden en ook niet erg warm worden. Vanwege hun verbeterde kwaliteit en lagere kosten vervangen LED's geleidelijk de conventionele straatverlichting voor buitenverlichting in gemeenschappen over de hele wereld. Goed nieuws, toch?

Nou ja, niet noodzakelijk.

Helaas heeft witte LED-verlichting ook de neiging hoge niveaus van blauw licht door te geven, wat mogelijk gezondheidsrisico's kan opleveren.

Volgens de International Dark-Sky Association (IDA): "Buitenverlichting met een hoog gehalte aan blauw licht draagt ​​waarschijnlijk meer bij aan lichtvervuiling omdat het een aanzienlijk groter geografisch bereik heeft dan verlichting met minder blauw licht.Van blauw rijke witte lichtbronnen is ook bekend dat ze schittering vergroten en het menselijk zicht compromitteren. En in natuurlijke omgevingen bleek blauw licht 's nachts het gedrag en de voortplanting van wilde dieren negatief te beïnvloeden.'

Manieren om dit probleem te verhelpen zijn de volgende:

  1. Correct gebruik van schilden om het licht naar beneden te richten, waar het nodig is.
  2. Conversie naar "warm witte" LED's, die de blauwe emissies minimaliseren.
  3. Gebruik van adapters die lampen kunnen verduisteren tijdens de nachtelijke uren en het ochtendgloren.
  4. Vermijd de verleiding om extra lampen te gebruiken omdat LED's energiezuiniger zijn en dus uiteindelijk goedkoper in de tijd.

Die laatste suggestie lijkt van bijzonder toenemende zorg te zijn. Als een artefact van de lagere kosten van LED's, zijn veel mensen nu onnodig plaatsen aan het verlichten die ze niet eerder hebben belicht, zoals de buitenkant van gebouwen en andere infrastructuur, volgens een onderzoek in het tijdschrift Science Advances.

Wat kan je doen?

De IDA, 30 jaar geleden opgericht, verzamelt en verspreidt informatie en oplossingen voor lichtvervuiling. Het heeft een cruciale rol gespeeld bij het keren van het tij in de oorlog tegen lichtvervuiling. De IDA wint belangrijke sectoren van het niet-astronomische publiek - waaronder overheidsgroepen, delen van de verlichtingsindustrie en elektrische nutsbedrijven - en beweert dat goede verlichting voor astronomen gelijk staat aan energiebesparing en een aantrekkelijkere omgeving voor iedereen.

Voor meer informatie over hoe u kunt meedoen, kunt u rechtstreeks contact opnemen met IDA. (En om meer te leren over lichtvervuiling, kun je ook kijken naar "Losing the Dark", een korte planetariumshow en video over lichtvervuiling geproduceerd door de IDA.)

Je kunt je ook bij duizenden andere studenten, families, opvoeders en burgerwetenschappers voegen door deel te nemen aan een internationaal evenement dat 'Globe at Night' heet. Deze gebeurtenis, die gratis is om te bezoeken, is ontworpen om te observeren en op te nemen hoe sterrenbeelden op verschillende locaties verschijnen, als een middel om de helderheid van de lucht te meten op verschillende stedelijke en landelijke locaties.

Potentiële waarnemers kunnen hun resultaten online rapporteren door het aantal sterren in de nachtelijke hemel te vergelijken met een reeks sjabloonafbeeldingen die de zichtbaarheid van de sterren in verschillende niveaus van lichtvervuiling weergeven. Deelname staat open voor iedereen, waar ook ter wereld, die naar buiten kan en naar de hemel kijkt.

Niet overtuigd dat extra verlichting een probleem is? Bekijk deze nachtelijke satellietbeelden van de aarde, met dank aan NASA's Suomi NPP-satelliet. Extra foto's van Suomi NPP genomen tussen 2010 en 2016 laten duidelijk zien hoe lichtvervuiling overal ter wereld stijgt.

Ten slotte kunt u uw deel doen door meer te leren over lichtvervuiling en door stappen te ondernemen om extra nachtverlichting in uw eigen stad en achtertuin te verminderen. Naast dat je de sterren beter kunt zien, kunnen deze stappen je ook geld besparen op elektriciteit en het energieverbruik van de wereld helpen verminderen. Steden en dorpen die routinematig steeds helderder licht plaatsen voor geen andere reden dan 'dat is wat we altijd al hebben gedaan' denken misschien twee keer na over het uitgeven van het geld als ze maar een paar stemmen van tegenstand horen.

Wat zijn de lichtplannen van uw stad? Bel vandaag nog je stad of gemeentehuis!

Vergeet niet dat de nachtelijke hemel die u opslaat de uwe zou kunnen zijn.

Joe Rao is instructeur en gastdocent in het Hayden Planetarium in New York. Hij schrijft over astronomie voor tijdschrift Natural History, de Almanac van de boer en andere publicaties, en hij is ook een meteoroloog op de camera voor Fios1 News in Rye Brook, New York. Volg ons , en . Oorspronkelijk artikel op