35 jaar geleden: NASA onthult eerste Space Shuttle, 'Enterprise'

Vijfendertig jaar geleden vandaag (17 september) keken Amerikanen eerst goed naar een ruimteschip dat een nationaal icoon zou worden.

Op 17 september 1976 werd de prototype spaceshuttle Enterprise uit NASA's assemblagefabriek in Zuid-Californië uitgerold en voor een menigte van enkele duizenden mensen getoond. Hoewel Enterprise een testvoertuig was dat nooit de ruimte bereikte, markeerde de voltooiing ervan op sommige manieren het echte begin van het space shuttle-tijdperk.

Verschillende hoogwaardigheidsbekleders waren aanwezig om de gelegenheid te vieren, waaronder veel castmembers van de originele "Star Trek" televisieserie, die 10 jaar eerder debuteerde (het 45-jarig jubileum van "Star Trek" was vorige week). Hun aanwezigheid was gepast, omdat de shuttle van het prototype zijn naam te danken had aan het slanke ruimteschip onder bevel van de fictieve Captain James Tiberius Kirk.

Dit was niet altijd zo geweest; de originele naam van de shuttle was Grondwet. Maar een gigantische inschrijfcampagne door 'Star Trek'-fans drong er bij President Gerald Ford op aan om met Enterprise mee te gaan, en uiteindelijk stemde hij ermee in. [Beste Science Fiction-shows van TV ooit]

Een protoype shuttle

Hoewel Enterprise in grote lijnen leek op toekomstige space shuttles, verschilde het prototype op verschillende belangrijke manieren.

"In de kern - zijn vliegtuigcasco - Enterprise was net als zijn ruimtewaardige shuttlebroertjes en -zusters, maar het was nooit uitgerust met veel van de systemen die het uiteindelijk in staat zouden hebben gemaakt om in een baan om de aarde te draaien," zei ruimtegebuurexpert Robert Pearlman, redacteur van de website verzamelt ProfoundSpace.org en een frequente ProfoundSpace.org-bijdrager.

"Bijvoorbeeld," voegde Pearlman eraan toe, "het buitenoppervlak was grotendeels glasvezel in plaats van de tegels van het thermische beschermsysteem en (later) dekens die [de shuttle] Columbia bedekten."

Met 150.000 pond (68.000 kilogram) was Enterprise ook aanzienlijk lichter dan de vijf ruimtevliegende orbiters - vooral omdat het de krachtige hoofdmotoren van de shuttle ontbeerde. De shuttle Challenger, bijvoorbeeld, had een leeg gewicht van ongeveer 175.000 pond (79.000 kg), volgens NASA-records. [Foto's: een Space Shuttle genaamd "Enterprise"]

Enterprise gaat de weg op

Op 31 januari 1977 vervoerde NASA Enterprise 36 mijl (58 kilometer) over land naar de Dryden Flight Research Facility op de Edwards Air Force Base.

In de loop van de volgende negen maanden, zetten NASA-ingenieurs Enterprise door een reeks grond en vluchttests. Deze proeven hebben het ontwerp van de shuttle bewezen, wat de luchtwaardigheid en de landingsmogelijkheden aantoont.

Vervolgens werd Enterprise tussen 1978 en 1985 naar verschillende NASA-centra gebracht, waar het diende als een soort oefeningshulpmiddel voor ingenieurs die werkten aan vluchtklare ruimteveren.

Enterprise "was het 'fit-check' voertuig voor de spaceshuttle op twee lanceerplatforms - Complex 39 in het Kennedy Space Center, Fla. En SLC-6 bij Vandenberg Air Force Base, Californië." Pearlman vertelde ProfoundSpace.org in een e-mail.

Enterprise reisde ook de wereld rond als een paradepaardje en stopte in 1983 in Canada, Frankrijk, Italië, Duitsland en Engeland. De orbiter reisde ook naar New Orleans voor de 1984 World's Fair.

In 1985 overhandigde NASA Enterprise aan het National Air and Space Museum van het Smithsonian Institution in de buurt van Washington D.C. Het zit er vandaag nog steeds, maar de shuttle zal binnenkort op weg zijn naar de Intrepid Sea, het Air & Space Museum in New York City.

Shuttle bejaardentehuizen

Vijf space-ready orbiters sloten zich aan bij de shuttle-vloot na Enterprise: Columbia in 1979, Challenger in 1982, Discovery in 1983, Atlantis in 1985 en Endeavour in 1991. [Stem nu! Wat is je favoriete Space Shuttle?]

Columbia maakte in april 1981 de eerste ruimtevlucht van het shuttleprogramma, maar ging verloren met zijn gehele bemanning van zeven astronauten bij een re-entry-ongeluk uit 2003. Challenger explodeerde kort na de lancering in januari 1986 en doodde alle zeven bemanningsleden aan boord.

De Challenger tragedie spoorde NASA-functionarissen aan om na te denken over het sturen van Enterprise naar de ruimte, zei Pearlman.

"Nadat Challenger verloren was, overwoog NASA in het kort om Enterprise te vervangen door vervanging, maar uiteindelijk vonden we het gebruik van de reserveonderdelen die overblijven na het bouwen van Discovery en Atlantis om Endeavour te assembleren, een meer kosteneffectieve aanpak," zei Pearlman.

De ruimteveervloot was aan de grond nadat de STS-135-missie van Atlantis afgelopen juli was geland. De resterende baanbrekers gaan naar museumbejaardenhuizen. De ontdekking gaat naar het Smithsonian, daarom wordt Enterprise naar New York verscheept.

Atlantis wordt getoond in het Kennedy Space Center Visitor Complex in Florida, terwijl het California Science Center in Los Angeles Endeavour krijgt.