Veiligheidspaneel haalt zorgen over het productieproces van SpaceX voor commerciƫle bemanning

WASHINGTON - Een NASA-veiligheidsbestuur beveelt in zijn jaarverslag aan dat het bureau de veiligheidsproblemen in verband met de brandstofplannen van SpaceX voor Falcon 9-missies voor commerciële bemanning nauwgezet bestudeert.

Het jaarlijkse rapport van het Aerospace Safety Advisory Panel (ASAP), uitgebracht op 11 januari, bracht de kwestie naar voren van wat het noemt de "load and go" -benadering die door SpaceX is gepland om de Falcon 9-raket met vloeibare zuurstof en kerosine drijfgassen alleen na astronauten van brandstof te voorzien. zijn aan boord van het Dragon-ruimtevaartuig.

Traditioneel worden lanceervoertuigen uren voor de lancering van brandstof voorzien en pas daarna gaan bemanningen aan boord van het ruimtevaartuig. SpaceX is echter overgeschakeld naar een manier om de raket van brandstof te voorzien, die ongeveer een half uur voor de lancering van start gaat. Dat stelt het bedrijf in staat om "supergekoelde" vloeibare zuurstof te gebruiken, die dichter is en extra prestaties levert. Het zou echter bemanningen vereisen om aan boord van de Draak te gaan vóór het begin van het tanken. [SpaceX's Crewed Dragon-ruimteschip in afbeeldingen]

ASAP constateerde in zijn rapport dat het niet duidelijk is hoe veilig deze aanpak is gezien de beperkte ervaring van de "load and go" -benadering. "In dit verband is het panel bezorgd dat de dynamische thermische effecten op het systeem in verband met het laden van verdichte drijfgassen mogelijk niet voldoende worden begrepen, wat resulteert in een hoger niveau van onzekerheid die moet worden meegenomen in de risicobepaling," verklaarde het.

Een andere NASA-adviesgroep, de International Space Station Advisory Committee, bracht voor het eerst bezorgdheid naar de "load and go" -benadering in een brief van december 2015 aan de NASA. Het probleem kreeg een nieuw onderzoek toen een Falcon 9-raket op de pad explodeerde voorafgaand aan een static-fire test op 1 september voorafgaand aan de geplande lancering van de Amos-6 communicatiesatelliet.

"Er is een unaniem en sterk gevoel van de commissie dat het plannen van de bemanning om aan boord van het Dragon-ruimtevaartuig te zijn voordat oxidatie in de raket wordt geladen, in strijd is met de booster-veiligheidscriteria die al meer dan 50 jaar gelden, beide in deze land en internationaal, "schreef Stafford in de brief die NASA in november uitbracht.

Stafford bracht de kwestie opnieuw ter sprake tijdens een bijeenkomst op 31 oktober van deze commissie, toen hij klaagde dat NASA niet op zijn oorspronkelijke brief had gereageerd, zelfs niet na het ongeluk met de elektroden. Het agentschap zei in een latere verklaring dat het nog steeds bezig was met het evalueren van NASA's plannen om de Falcon 9 te gebruiken voor lanceringen van commerciële bemanningen, en de resultaten van het pad-explosieonderzoek in die analyse zou opnemen.

SpaceX kondigde 2 januari aan dat het het onderzoek naar de explosie had voltooid. Het beschuldigde het ongeluk bij het knikken van de aluminium voering van een samengesteld omwikkeld drukvat dat werd gebruikt om helium op te slaan in de vloeibare zuurstoftank in de bovenste trap van de raket. Vloeibare zuurstof gepoold in de opening tussen de voering en de koolstofomwikkeling, wat leidt tot wrijving en het daaropvolgende falen van het drukvat. De Federal Aviation Administration, die licenties verleent voor commerciële lanceringen van Falcon 9, zei op 6 januari dat het de resultaten van dat onderzoek had aanvaard en een lanceringslicentie had uitgegeven voor SpaceX 'volgende Falcon 9-lancering van 10 Iridium-satellieten, nu gepland voor 14 januari.

ASAP heeft in zijn rapport aangegeven bezorgd te zijn dat er mogelijk extra, onvoorziene problemen zijn met het 'load and go'-tanken. "Ondanks testen op component- en subassemblage-niveau vertonen systemen vaak 'emergent' gedrag zodra ze worden gebruikt in de feitelijke operationele omgeving," verklaarde het panel in het rapport. Het riep NASA op om beter te begrijpen "hoe het systeem functioneert in de dynamische thermische omgeving geassocieerd met 'load and go', zodat andere, eerder onbekende gevaren kunnen worden ontdekt."

Sommige voormalige NASA-astronauten blijven sceptisch over de brandstofbenadering van SpaceX. "Ik ben geen voorstander van 'load and go'! 'Steep hill' voor SpaceX om de NASA te overtuigen van de lading en de veiligheid van de bemanning," twitterde voormalig astronaut Mike Foreman, een veteraan van twee shuttle-missies, naar aanleiding van het rapport van Jan 12.

"Je bent niet de enige", reageerde Clayton Anderson, een andere voormalige astronaut, als reactie.

ASAP noemde de "load and go" brandstofbenadering door SpaceX, evenals een probleem met fouttolerantie op de bovenste trap van de Centaur die zal worden gebruikt om Boeing's CST-100 commercieel bemanningsvoertuig te lanceren, als kwesties voor de NASA om op te letten in het commerciële team programma. Dat is gecompliceerd, zei het panel, door het feit dat de bedrijven het ontwerp van hun commerciële crew-systemen controleren, waarbij de NASA toezicht houdt.

"In dit type omgeving moet het [commerciële crew-programma van de NASA] ijverig werken om ervoor te zorgen dat aanvaardbaar risico niet wordt gedefinieerd door 'het beste wat we kunnen doen gezien de beperkingen'," verklaarde het rapport van het panel. "Het resterende risico moet openlijk worden erkend en verhoogd naar het juiste niveau binnen het Agentschap voor overweging."