Is Our Home Planet een Cosmic Oddball? Het zoeken naar buitenaardse aardes

Debra Fischer is professor in de astronomie aan de Yale University en lid van de Wetenschappelijke en technologische adviescommissie van Project Blue. Ze ging op zoek naar exoplaneten in het midden van de jaren negentig en ontdekte honderden exoplaneten door Dopplerverschuiving en het eerste multiplanetsysteem te meten. Fischer heeft dit artikel bijgedragen aan ProfouthSpace.org's Expert Voices: Op-Ed & Insights.

Onze zoektocht naar andere Earths is in een verbazingwekkend tempo gegroeid: de allereerste planeet die nog een ster rond een ster draait, werd iets meer dan 20 jaar geleden gevonden, en nu trekken meer dan 3.000 onderzoekers de ogen van de onderzoekers. Technologie bereikt net het punt dat we kunnen beginnen te leren of sommige van deze werelden als thuis zijn.

Het is pas recent dat we een aantal echt opwindende ontdekkingen hebben gedaan over zulke verre planetaire lichamen, exoplaneten genaamd. De eerste exoplaneet die rond een zonachtige ster te vinden is, werd ontdekt in 1995, slechts twee jaar voordat ik begon met het bestuderen van exoplaneetdetectie. Over het algemeen kunnen exoplaneten elke grootte hebben en ze zijn te vinden in een breed scala van banen. Sommigen hebben enorme gasatmosferen; andere zijn kleiner met een ijskoude of rotsachtige compositie.

De meeste van de exoplaneten die al vroeg werden ontdekt, waren gasreuzen, vergelijkbaar met Jupiter, maar die heel dicht bij hun gastheersterren cirkelden. Een van de eerste gedachten die ik had toen ik vroeg exoplanet-onderzoek deed, was dat de aarde en de vele metgezellen heel anders leken dan de planetaire systemen die we aan het detecteren waren. Was ons zonnestelsel een kosmische vreemdeling? [8 Opnieuw ontdekte buitenaardse wezens kunnen mogelijk het leven ondersteunen]

In 1999 ontdekte mijn team dat de ster Upsilon Andromedae werd omcirkeld door drie gasreuzenplaneten - het eerste verre multiplanetsysteem ooit gevonden. Datzelfde jaar observeerden andere onderzoekers de eerste "doorvoer" van een exoplaneet - een planeet die een klein deel van het sterrenlicht blokkeert terwijl het voor de ster passeert.

Die twee ontdekkingen waren game-changers voor het veld. Onderzoekers waren in staat om de grootte van de transitingplaneet te beoordelen, wat aantoont dat het vergelijkbaar is met Jupiter. Samen met het multi-planetensysteem toonde dit aan dat andere sterren iets gemeen hadden met ons zonnestelsel.

Een decennium later werd NASA's Kepler-ruimtetelescoop gelanceerd en begon ons veel meer te vertellen over exoplaneetstatistieken: Kepler's gegevens lieten zien dat de gasreuzen die we hadden gevonden eigenlijk zeldzamer zijn dan schijnbaar alomtegenwoordige kleinere aardewerelden.

Mijn collega's en ik zijn vooral geïnteresseerd in dit soort planeten, met massa's en banen die lijken op die van de aarde, omdat ze ons zullen helpen antwoord te geven op een van de grootste vragen van onderzoekers in mijn vakgebied: zijn we alleen?

In de afgelopen 20 jaar van mijn carrière heb ik geprobeerd een beter begrip te krijgen van de oorsprong van het leven op aarde en of we het leven elders in het universum kunnen vinden - en in toenemende mate merk ik dat ik denk: "We kunnen niet alles wat er is. "

Het vinden van andere planeten zoals de Aarde is echter niet eenvoudig. Kepler onthulde een paar aardachtige kandidaten, maar die planeten zijn duizenden lichtjaren verwijderd, waardoor het momenteel onmogelijk is om atmosferen te detecteren en kenmerken te vinden die mogelijke bewoonbaarheid zouden kunnen aanduiden. De technologie is er nog niet helemaal om deze immens ver verwijderde sterren te bestuderen, daarom is het de moeite waard om zich naar objecten te wenden die veel dichter bij elkaar staan: Alpha Centauri A en B.

Dit zijn twee van de helderste sterren in de nachtelijke hemel omdat ze onze naaste buren zijn en qua leeftijd en compositie vergelijkbaar zijn met onze eigen zon. Deze nabijheid - 4,37 lichtjaren verwijderd - maakt ze van groot belang voor exoplaneetjagers. Project Blue's zoektocht om een ​​andere aarde rond Alpha Centauri A en B te vinden en te fotograferen met behulp van een kleine ruimtetelescoop komt op een unieke tijd in de ruimteverkenning; zowel wetenschap als technologie zijn zodanig volwassen geworden dat we eindelijk onze naaste buurman op een geheel nieuwe manier kunnen zien.