Blue Origin een jaar verwijderd van de nieuwe Shepard-vluchten met bemanning

BROOMFIELD, Colo. - Na het uitvoeren van een succesvolle testvlucht van een nieuwe versie van zijn New Shepard suborbital ruimtevaartuig, zei een Blue Origin executive op 18 december dat het bedrijf nu ongeveer een jaar verwijderd was van het beginnen met het vliegen van mensen.

Jeff Ashby, een voormalige NASA-astronaut die directeur is van veiligheid en missiezorg voor Blue Origin, zei op de Next-Generation Suborbital Researchers Conference (NSRC), de 12 december-vlucht van het voertuig van Blue Origin's testsite in West Texas. was een belangrijke mijlpaal voor het bedrijf.

Die vlucht bevatte zowel een nieuwe versie van de cilindrische voortstuwingsmodule als ook "Versie 2.0" van zijn bemanningskapsel, nu uitgerust met de grote vensters die een onderscheidend kenmerk van het ruimtevaartuig zijn. De capsule droeg 12 experimenten evenals een testpop, "Mannequin Skywalker" genaamd, om de omgeving te meten die een mens op die vluchten zou ervaren. [Bekijk Blue Origin Start "Mannequin Skywalker" op New Shepard Capsule 2.0]

De vlucht was de eerste in meer dan een jaar voor New Shepard, na de laatste testvlucht in oktober 2016 van de vorige versie van het voertuig. "We hebben er veel van geleerd, en daarom zag je de één jaar durende hiatus voordat we weer begonnen te vliegen," zei Ashby. Die tijd stelde het bedrijf in staat om het voertuig betrouwbaarder en "menswaardiger" te maken, zei hij.

Naast een succesvolle demonstratie van de nieuwe vluchthardware, werd de testvlucht als eerste uitgevoerd onder een lanceervergunning die in augustus werd toegekend door de Federal Aviation Administration. Eerdere testvluchten vonden plaats onder een experimentele vergunning, die is ontworpen om het regelgevingsproces voor het testen van suborbitale voertuigen te stroomlijnen, maar die het voertuig geen lading laat vervoeren.

"Je moet een vergunning hebben om inkomsten te verzamelen," zei Ashby. "Dus vorige week was het begin van een revolutie, het was onze eerste inkomstenvlucht voor payloads: een enorm, historisch moment voor ons."

"Dit was onze eerste commerciële vlucht, die in veel opzichten de vlucht was waar ik vanaf mijn eerste NSRC op had gewacht", zei Erika Wagner, manager bedrijfsontwikkeling bij Blue Origin, tijdens een paneldiscussie later op de conferentie. "We hadden betalende klanten aan boord, zowel NASA als commercieel."

Blue Origin blijft onderzoeksladingen dragen bij toekomstige testvluchten van het voertuig. Wagner zei dat het manifest voor 2018 nu grotendeels vol is, hoewel het bedrijf zei dat het geen schema met vluchten van het voertuig openbaarde.

Het bedrijf is van plan om later mensen te vliegen, zowel als ladingspecialisten voor experimenten met menselijke begeleiding als op toeristenvluchten. Die vluchten zijn echter nog minstens een jaar onderweg.

"We zijn waarschijnlijk anderhalf jaar, twee jaar nadat we eigenlijk in staat zijn om te vliegen met nuttige ladingen," zei Ashby. "We zijn ongeveer een jaar verwijderd van menselijke vluchten, afhankelijk van hoe het testprogramma verloopt. We moeten nog een aantal tests doen en we zullen een aantal menselijke testvluchten uitvoeren voordat we betalende mensen in de raket stoppen. "

Blue Origin moet nog stoelen verkopen op New Shepard-vluchten. "We hebben onze website nog niet geopend voor tickets en we zullen dat niet doen tot we de versies van de raket en capsule vliegen waar mensen op rijden, om volgend jaar afgeleverd te worden," zei hij. "Maar we denken dat er veel interesse is."

Ashby zei dat de ontwikkeling van New Shepard, samen met de herbruikbare eerste fase van SpaceX Falcon 9, deel uitmaakte van een "revolutie" in de ruimtevlucht. Hij herinnerde zich een ontmoeting van tien jaar geleden, bijeengeroepen door luchtmachtgeneraal Kevin Chilton, hoofd van het luchtmachtruimtebestuur, met deskundigen van NASA en het luchtmachtonderzoekslaboratorium om manieren te onderzoeken om de lanceerkosten te verlagen.

"Het gevoel in die vergadering was dat flyback of raketback boosters geen levensvatbare manier waren om door te gaan," herinnerde hij zich. Dergelijke boosters, zo concludeerde de vergadering, kostte te veel laadvermogen om het laadvermogen voor een landing te behouden en "kon, op basis van de ervaring van de spaceshuttle, niet operationeel worden gemaakt."

Wat veranderde, zei hij, waren verbeteringen in computersystemen die pinpoint-landingen mogelijk maakten, evenals autonome vluchtafsluitingssystemen. Hij schreef ook de 'deep-pocketed investors' uit het dot-com-tijdperk met een passie voor ruimte, 'zoals Blue Origin-oprichter Jeff Bezos.

"Het is een geweldige tijd," zei Ashby. "Wat onuitvoerbaar was - en, zelfs als het zou kunnen worden gedaan, zeiden ze oneconomisch - wordt nu gemeengoed."