NASA ruimtevaartuig fotografeert Venus zoals gezien vanuit Saturnus

Venus glimt over de enorme schouder van Saturnus in twee verbluffende nieuwe foto's die zijn gemaakt door het Cassini-ruimtevaartuig van NASA, dat zich in een baan om de geringde planeet bevindt.

De helleachtig hete 'zusterplaneet' van de aarde gluurt door de iconische ringen van Saturnus in één beeld, dat Cassini afgelopen november in de schaduw van Saturnus nam. Vanwege de enorme kloof tussen de twee werelden, verschijnt de Venus op ware grootte als een helderwitte stip, net boven en rechts van het midden van de afbeelding.

Toen het de foto kostte, bevond Cassini zich ongeveer 498.000 mijl (802.000 kilometer) van Saturnus en ongeveer 880 miljoen mijl (1,42 miljard kilometer) van Venus, aldus onderzoekers. De sonde keek naar de onverlichte kant van de ringen van iets onder het ringvlak. Elke pixel in de afbeelding beslaat ongeveer 44 kilometer.

Cassini veroverde de andere afbeelding op 4 januari, toen de sonde ongeveer 371.000 mijl (597.000 km) van Saturnus en 850 miljoen mijl (1.37 miljard km) van Venus was. Venus verschijnt aan de bovenkant van de foto, ingeklemd tussen de heldere, gebogen ledemaat en de G-ring van Saturnus. De schaal in deze weergave is 20 mijl (32 km) per pixel. [Galerij: The Rings and Moons of Saturn]

De brede, fuzzy streak lager naar beneden is de E-ring van Saturnus, die wordt gegenereerd door de ijzige pluim van deeltjes die uitbarsten van geisers op de raadselachtige maan Enceladus. Het lichtpunt links van de E-ring is een verre ster, aldus onderzoekers.

Dit is niet de eerste keer dat Cassini vanuit zijn binnenste punt rond Saturnus een planeet vanuit het binnenste zonnestelsel heeft gezien. In 2006 brak het ruimtevaartuig een verbluffend beeld van de aarde uit vanaf de geringde planeet. Die foto, genaamd 'In Saturn's Shadow', is een van de meest populaire Cassini-foto's die tot nu toe zijn gemaakt, hebben leden van het Mission Team gezegd.

Hoewel Venus ongeveer even groot is als de aarde en een soortgelijke rotsachtige compositie heeft, zijn de omstandigheden op de oppervlakken van de twee planeten heel verschillend. Astronauten die rondlopen op Venus ervaren een druk die 100 keer groter is dan die op het aardoppervlak en temperaturen rond 870 graden Fahrenheit (466 graden Celsius) - heet genoeg om lood te smelten.

Beide uitersten zijn het resultaat van de dikke, door kooldioxide gedomineerde atmosfeer van Venus, die op de tweede planeet een uit de hand gelopen broeikaseffect van de zon heeft gecreëerd.

De Cassini-missie van $ 3,2 miljard is een gezamenlijke inspanning van NASA, het Europees Ruimtevaartagentschap en het Italiaanse ruimteagentschap. Cassini werd gelanceerd in 1997 en arriveerde in 2004 in het Saturn-systeem. Het bestudeert nu de geringde planeet en zijn vele manen op een uitgebreide missie die minstens 2017 doorloopt.

Met meer dan 60 bekende manen om mee te gaan met zijn beroemde ringen, is Saturnus net zo intrigerend als mooi. Hoeveel weet u over de zesde planeet van de zon?