VS en China: Space Race of Cosmic Cooperation?

China is alleen het derde land dat ooit iemand naar de ruimte heeft gestuurd. Deze week zal de toenemende ruimtemacht een nieuwe mijlpaal bereiken en de eerste space lab-module lanceren, een onbemand prototype voor een toekomstig ruimtestation.

China's bereik voor de sterren biedt de Verenigde Staten een keuze. Amerika zou kunnen samenwerken, gezamenlijke projecten voor ruimteverkenning voorstellen of het zou de samenwerking kunnen beperken en misschien zelfs besluiten om een ​​ruimtewedloop na te streven die vergelijkbaar is met de concurrentie uit de jaren zestig tegen de Sovjet-Unie.

Experts zeggen dat er voordelen en valkuilen zijn voor beide posities, en merk op dat de ruimtevraag slechts één rode draad vormt in de complexe, veranderende wereld van de Chinees-Amerikaanse relaties.

Een heel kleine club

In 2003 is China toegetreden tot de zeer kleine club van landen, bestaande uit Rusland en de Verenigde Staten, die een persoon in een baan om de aarde kan brengen. De tweede en derde bemande Chinese missies kwamen in 2005 en 2008.

Nu bereidt China zich voor op de loft Tiangong-1, een module van het ruimtelaboratorium, bovenop een Chinese Long March 2F-raket op 29 september of 30 september. Tiangong-1 ('Heavenly Palace') zal worden gebruikt in combinatie met een ruimtevaartuig vanwege later lanceren, Shenzhou 8, om de eerste Chinese aanmeermanoeuvre te demonstreren. [Foto's: China's eerste ruimtestation]

Hoewel Chinese ambtenaren moeders zijn voor hun langetermijndoelen, is het een slecht bewaard geheim dat Peking naar de koperen ring streeft: een persoon op de maan laten landen. Het Tiangong-project is een stap in de zorgvuldige voortgang naar dat doel.

Het Chinese ruimtevaartprogramma neemt toe, net zoals de NASA te maken heeft met moeilijke groeipijnen na de pensionering van haar 30-jarig spaceshuttleprogramma deze zomer.

President Barack Obama heeft het Amerikaanse ruimteagentschap uitgedaagd om te gaan plannen voor menselijke missies naar een asteroïde en Mars. Ondertussen geeft de NASA de last van het sturen van astronauten naar laaggelegen banen en het internationale ruimtestation aan de particuliere sector.

Al deze nieuwe Amerikaanse initiatieven zullen tijd kosten. Voeg het Chinese momentum toe aan de mix, en velen in de Amerikaanse ruimtevaartgemeenschap vrezen dat een nieuwe ruimtewedstrijd iets is wat de Verenigde Staten niet per se deze keer zouden winnen

"De VS bevinden zich momenteel in een situatie waarin ze hun ruimtevluchtinspanningen opnieuw richten", zei Joan Johnson-Freese, voorzitter van het departement Nationale veiligheidsstudies aan het Naval War College in Newport, RI. "We hebben niet de politieke wil die China heeft op dit moment, als er een race gaande is, is hun voordeel door politieke wil, niet door technologie. "

Terwijl de Verenigde Staten de internationale leider in ruimtevaart blijven, zei ze, is het onduidelijk of dat altijd het geval zal zijn.

"Dat is onze keuze om te maken," zei Johnson-Freese. "Dat is geen keuze die de Chinezen voor ons zullen maken, we moeten beslissen waar we onze middelen gaan inzetten."

De voordelen van teamwerk

De ruimtevoortbrengingen in China hoeven helemaal niet als een bedreiging te worden gezien, maar eerder als een gelegenheid tot samenwerking, zeggen sommige experts. Rusland heeft met het ruimtevaartprogramma van Peking gewerkt en zelfs hardware en ruimtepakken aan de Chinezen verkocht, terwijl andere landen ook bereidheid tot samenwerking hebben getoond. [Infographic: Hoe China's eerste ruimtestation zal werken]

De Verenigde Staten hebben echter tegengehouden.

"De angst is dat, als we met China werken, dit tot hun technologische voordeel zou zijn," zei Johnson-Freese. "Maar ik ben van mening dat het altijd beter is om met mensen samen te werken en controle te hebben dan iemand alleen te hebben als je er niet bij betrokken bent." Meer betrokkenheid met China is de manier waarop we over China leren. "

Anderen waarschuwen echter dat er aanzienlijke gevaren zijn bij het uitbreiden van een orbitale olijftak, vooral als dat ook het delen van Amerikaanse technologie en kennis omvat.

"Ik denk dat dit een pad is dat veel risico loopt, tenzij het zeer zorgvuldig wordt beheerd," zei Dean Cheng, een onderzoekscollega bij de Heritage Foundation, een conservatieve denktank over overheidsbeleid. "We weten niet genoeg over het Chinese ruimtevaartbeleidssysteem en het zeer zware militaire element dat het Chinese ruimtevaartprogramma doordringt.Toen we met China te maken hebben over ruimte, hebben we te maken met hun leger. Dat is niet noodzakelijk een slechte zaak, maar vereist ons om naar binnen te gaan met onze ogen open. "

Bepaalde Amerikaanse wetgevers hebben sterk bezwaar gemaakt tegen samenwerking tussen de ruimte en China.

"De meeste landen die hun ruimteprogramma's uitbreiden, zijn sterke Amerikaanse bondgenoten die vooral geïnteresseerd zijn in het bevorderen van wetenschappelijk onderzoek of het bouwen van een commerciële ruimtevaartindustrie." De Chinezen vallen echter niet in deze categorie, "zei Rep. Frank Wolf (R-Va.) tijdens een hoorzitting van de commissie Economische en Veiligheidscontrole VS-China in mei.

Wolf voerde aan dat de ruimtevaartactiviteiten in China te veel verbonden zijn met zijn leger, wiens acties vaak in strijd zijn met Amerikaanse belangen, en voegde eraan toe dat de schendingen van de mensenrechten door China niet mogen worden beloond met samenwerking.

"Daarom heb ik taal opgenomen in de voortzetting van het begrotingsjaar 2011 door te voorkomen dat NASA en het Office of Science and Technology Policy federale fondsen gebruiken om een ​​bilateraal beleid, programma, bestelling of een bilateraal beleid te ontwikkelen, ontwerpen, plannen, uitdragen, uit te voeren of uit te voeren contract van welke aard dan ook om op een of andere manier bilateraal deel te nemen, samen te werken of te coördineren met China of een bedrijf in Chinese handen '', aldus Wolf.

Uitreiken

Er zijn aanwijzingen dat de Obama-regering en de door de president benoemde beheerder van NASA, Charlie Bolden, dit verbod willen omzeilen. John Holdren, directeur van het Witte Huis Office of Science and Technology Policy, vertelde Wolf en andere wetgevers dat het bestuur van plan was om het verbod te gehoorzamen zolang het niet in strijd was met de autoriteit van de president om buitenlandse betrekkingen te onderhouden.

Cheng zei: "Ik denk dat wat we zien een zeer duidelijke kloof is tussen de uitvoerende en de wetgevende macht over precies waar en hoe we kunnen en moeten communiceren met China in de ruimte." [Giant Leaps: grootste prestaties in menselijke ruimtevlucht]

In oktober 2010, vóór het officiële verbod op ruimtevaart samenwerking tussen de VS en China, leidde Bolden een delegatie op een officiële reis naar China. Daarna legde hij een verklaring af waarin hij zei dat hij zijn doelen had bereikt om "kennis te maken met relevante Chinese ruimtebeambten en -instellingen, Chinese ruimtevaartprogramma's en -plannen beter te begrijpen en een gemeenschappelijk begrip te bereiken van het belang van transparantie, wederkerigheid en wederzijds voordeel als de onderliggende principes van elke toekomstige interactie tussen onze twee naties op het gebied van menselijke ruimtevlucht. "

Sommige critici klaagden er echter over dat de reis in het geheim was gehuld en dat de precieze details van wie Bolden had ontmoet en welke afspraken werden gemaakt niet duidelijk waren.

"Sommigen van ons blijven vragen: met wie heb je gesproken?" zei Cheng, die gespecialiseerd is in Chinese politieke en veiligheidszaken. "Ik denk dat met de regelrechte weigering van dit bestuur en de beheerder Bolden om eenieder van ons te vertellen - het congres, het publiek en de pers - wat er is gebeurd, het onmogelijk is om te speculeren."

Weer anderen zien het anders.

Victoria Samson, de directeur van het kantoor in Washington van de Secure World Foundation, een organisatie die zich inzet voor het vreedzame gebruik van de ruimte, zei dat er geen mysterie was over de reis - het was simpelweg geen belangrijke gebeurtenis.

"Het was slechts een eerste stap," vertelde Samson aan ProfoundSpace.org. "Ze hebben een overeenkomst getekend, er is niets specifieks uit voortgekomen."

Uiteindelijk moet de beslissing of en hoe met China in de ruimte te werken in de context van de grotere relatie van beide landen worden genomen.

"Als we naar het ruimtevraagstuk kijken, is het redelijk ingewikkeld, maar als we het in de context plaatsen van de relatie tussen de VS en China die groot is, beseffen jullie al snel dat dit een gigantische bal garen is met veel draden die uitsteken" Cheng zei.

En die grotere relatie is voortdurend aan het evolueren.

"De ruimte is slechts een deel van onze relatie met China," zei Samson. "Soms heeft het andere deel van de relatie voorrang boven de ruimte, wat jammer is." Het zou mooi zijn als we iets zouden proberen te doen om een ​​sfeer van samenwerking te creëren. "Ik denk dat we door niet samen te werken met China op het gebied van ruimtekwesties voor manieren waarop we kunnen proberen een effect te hebben op andere Chinese beleidslijnen en programma's. "