Internationale campagne zal Fall of China's Tiangong-1 Space Lab volgen

Skywatchers zijn op zoek naar het Chinese Tiangong-1 ruimtelab - en het zien is goed.

Tiangong-1 (wiens naam vertaald wordt als "hemels paleis") werd eind september 2011 in de baan van de aarde gelanceerd. Het werd gebruikt voor zes opeenvolgende rendez-vous en dockings met drie verschillende ruimtevaartuigen - Shenzhou-8 (niet geschroefd), Shenzhou-9 (bestuurd) en Shenzhou-10 (piloted) - als onderdeel van de menselijke ruimteverkenningsactiviteiten in China.

Maar in maart 2016 stopte Tiangong-1 met functioneren. Het ruimteschip zonder schroefruimte, dat 18.740 pond woog. (8500 kilogram) bij de lancering, is nu voorspeld om terug te vallen naar de aarde eind januari 2018, plus of minus een maand, volgens een voorspelling gegenereerd door onderzoekers bij The Aerospace Corporation op 31 oktober. [Galerij: Tiangong 1, China's eerste Space Laboratory]

"Het is onwaarschijnlijk dat dit een gecontroleerde re-entry is", schreef The Aerospace Corporation in een Tiangong-1 re-entry FAQ. "Hoewel het officieel niet wordt verklaard, wordt vermoed dat de controle over Tiangong-1 verloren is gegaan en niet zal worden herwonnen vóór de terugkeer."

Gebaseerd op de neiging van Tiangong-1, zal het lab opnieuw tussen 43 graden noord en 43 graden zuiderbreedte ingaan, volgens de veelgestelde vragen.

Langzaam rollen

Het bekijken van de grond van het Chinese ruimtelabo en beeldanalyses suggereren dat het voertuig geen tekenen van tuimelen vertoont, maar blijkbaar in een trage worp zit.

Als dat het geval is - en dat blijft zo als Tiangong-1 met de neus naar de atmosfeer duikt - zouden een paar stukjes van het ruimtevaartlaboratorium het helemaal naar het aardoppervlak kunnen maken, hebben onderzoekers gezegd. (Tuimelende objecten breken tijdens het opnieuw invoeren meer volledig uit elkaar.)

Maar maak je niet al te veel zorgen over zulke vermeende restjes.

"Het is hoogst onwaarschijnlijk dat puin van deze re-entry een persoon treft of aanzienlijk schade toebrengt aan een eigendom", aldus de FAQ van The Aerospace Corporation. "Mogelijk is er een zeer giftige en bijtende stof genaamd hydrazine aan boord van het ruimtevaartuig die opnieuw kan binnendringen. Raak voor uw veiligheid geen rommel aan die u op de grond kunt vinden en inhaleer geen dampen die het kan uitstoten."

De Aerospace Corporation voert een paar weken voorafgaand aan de re-entry een Tiangong-1-risicoberekening uit voor zowel mensen als eigendommen.

Internationale campagne

Een internationale groep die bekend staat als het Inter-Agency Space Debris Coördinatiecomité (IADC) voert een campagne om de re-entry van Tiangong-1 te monitoren.

De IADC bestaat uit experts van 13 organisaties, waaronder NASA, het European Space Agency (ESA), Europese nationale ruimteagentschappen en de ruimteagentschappen van Japan, India, Rusland, China en Zuid-Korea.

IADC-leden zijn van plan gebruik te maken van de val van Tiangong-1 om hun jaarlijkse re-entry-testcampagne uit te voeren, waarbij deelnemers hun voorspellingen van het tijdvenster bundelen, evenals hun respectievelijke volggegevensverzamelingen die zijn verkregen van radar en andere bronnen.

Het doel is om de voorspellingsnauwkeurigheid voor alle leden onderling te verifiëren, te analyseren en te verbeteren.

ESA fungeert als gastheer en beheerder van de campagne, net als voor de 20 eerdere IADC-testcampagnes sinds 1998.

Geografische voetafdruk

Holger Krag, hoofd van ESA's Space Debris Office, zei dat China's space-lab re-entry corridor al de mogelijkheid uitsluit dat fragmenten over een plek boven 43 graden noorderbreedte of onder 43 graden zuiderbreedte zullen vallen.

"Dit betekent dat re-entry kan plaatsvinden over elke plek op aarde tussen deze breedtegraden, waaronder verschillende Europese landen, bijvoorbeeld", zei Krag.

"De datum, tijd en geografische voetafdruk van de re-entry kunnen alleen worden voorspeld met grote onzekerheden," voegde Krag eraan toe. "Zelfs vlak voor terugkomst kan slechts een zeer groot tijds- en geografisch venster geschat worden."

Vanwege de massa en bouwmaterialen van de Tiangong-1 bestaat de mogelijkheid dat sommige delen van het lab overleven en het oppervlak bereiken, volgens een ESA-verklaring.

Leonard David is de auteur van 'Mars: onze toekomst op de rode planeet', uitgegeven door National Geographic. Het boek is een aanvulling op de National Geographic Channel-serie "Mars." Als oud schrijver voor ProfoundSpace.org, rapporteert David al meer dan vijf decennia over de ruimtevaartindustrie. Volg ons op @Spacedotcom, Facebook of Google+. Deze versie van dit verhaal is gepost op ProfoundSpace.org.