Gaswolk geslingerd uit de Melkweg komt terug voor wraak

Deze keer is het persoonlijk. Een enorme wolk die zo'n 70 miljoen jaar geleden uit de buitenwijken van het Melkwegstelsel werd geworpen, snelt nu halsoverkop weer naar de schijf.

De geboommerde gascollectie, bekend als Smith's Cloud, werd ontdekt in 1963 en wetenschappers zeggen dat het in ongeveer 30 miljoen jaar tegen de Melkweg zal botsen. Maar een nieuw onderzoek naar de samenstelling van de cloud laat zien dat het een vergelijkbare chemische handtekening heeft als de buitenste schijf van de Melkweg.

Smith's Cloud is 11.000 lichtjaar lang en 2500 lichtjaar breed (ter vergelijking: de Melkweg heeft een diameter van ongeveer 100.000 lichtjaar) en versnelt in de richting van de Melkweg met bijna 700.000 mijl per uur. Hoewel het met het blote oog onzichtbaar is, zou het, als mensen het in de nachtelijke hemel konden zien, ongeveer dertig keer zo groot zijn als de volle maan, aldus de NASA. [Prachtige foto's van onze Melkweg (Galerij)]

Om de samenstelling van de cloud te bepalen, gebruikten de auteurs van het nieuwe onderzoek NASA's Hubble Space Telescope. Omdat licht van achtergrondstelsels door de wolk gaat, absorberen bepaalde chemische elementen in de wolk het licht in specifieke golflengten. De dalingen in helderheid onthullen welke elementen aanwezig zijn in de cloud. De onderzoekers zochten naar zwavel, wat een goede graadmeter is voor het aantal elementen dat zwaarder is dan waterstof en helium.

"Door zwavel te meten, kun je leren hoe verrijkt met zwavelatomen de wolk vergeleken wordt met de zon," zei hoofdauteur Andrew Fox van het Science Center Space Telescope in Baltimore in een verklaring van de Universiteit van Notre Dame, waar een van de zijn co-auteurs is gebaseerd.

Fox en zijn collega's ontdekten dat de wolk even rijk is aan zwavel als de buitenste schijf van de Melkweg, een regio vol met materiaal gecreëerd door sterren en verspreid toen ze explodeerden in supernova's. Deze regio is ongeveer 40.000 lichtjaar van het galactische centrum.

Als de sterrenloze wolk afkomstig is uit de diepten van de ruimte, zoals sommigen hebben voorgesteld, zou deze alleen waterstof en helium bevatten. De nieuwe studie laat zien dat bij een botsing de verse toevoer van gas de stervorming in de melkweg zou moeten starten. Het bevat voldoende gas om twee miljoen zonnen te genereren, volgens de verklaring.

"We hebben verschillende massieve wolken gevonden in de halo van de Melkweg die mogelijk als toekomstige brandstof voor de stervorming in de schijf dienen, maar voor de meesten van hen blijft hun oorsprong een mysterie", zei Nicolas Lehner van de Universiteit van Notre Dame, in de verklaring. "De Smith Cloud is zeker een van de beste voorbeelden waaruit blijkt dat gerecycleerd gas een belangrijk mechanisme is voor de evolutie van sterrenstelsels."

Het onderzoek is gepubliceerd in de Astrophysical Journal Letters.