Van west naar mars: NASA's InSight Mars Lander maakt historische lancering van de westkust

VANDENBERG AFB - In haar 60-jarige geschiedenis heeft NASA meer dan 50 ruimtevaartuigen gelanceerd om het zonnestelsel te bestuderen voorbij de aarde en de maan. Ondanks de lange staat van dienst zal de volgende missie van het bureau iets doen dat geen enkele Amerikaanse interplanetaire sonde eerder heeft gedaan.

Ga naar het westen.

Ervan uitgaande dat alles verloopt zoals gepland, zal NASA's InSight-lander de eerste missie zijn om het diepe binnenland van Mars te bestuderen. Maar acht maanden voordat het de grond raakt en de Rode Planeet begint te onderzoeken, zal het geschiedenis de eerste interplanetaire missie van NASA maken om te lanceren vanaf de westkust van de Verenigde Staten.

InSight (Interior Exploration met Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) is gepland om op te stijgen van Space Launch Complex-3 bij Vandenberg Air Force Base (VAFB) in Zuid-Californië op zaterdag (5 mei) om 04:05 PDT (7: 05 uur EDT; 1105 GMT). Rijdend op een Atlas V-raket van de United Launch Alliance (ULA), begint InSight aan zijn reis naar 26 november op Mars door in eerste instantie een polaire baan rond de aarde te betreden. [Waar in te kijken InSight's Mars Lancering van de kust van Californië]

Oost v. West

Sinds de eerste poging in 1962 heeft NASA al zijn missies gelanceerd die zijn gericht op de planeten, asteroïden en kometen van het Cape Canaveral Air Force Station en Kennedy Space Center in Florida.

Het gebruik van de lanceerplaats aan de oostkust was een noodzaak (althans in de meeste gevallen) om te profiteren van de richting waarin de aarde draait. Door naar het oosten te rijden, vooral vanaf een plek in de buurt van de evenaar van de planeet, krijgt het ruimtevaartuig snelheid van de zwaartekracht van de aarde - genoeg van een "gratis" extra boost om het mogelijk te maken dat hun raketten en voortstuwingssystemen ze naar het zonnestelsel duwen.

In die zin is InSight niet anders.

"De aarde gaat 30 km / s [19 mps] .Een Atlas kan daar een paar km / s aan toevoegen, in een richting die we kiezen: we moeten zorgvuldig kiezen of we komen niet bij Mars", schreef Mark Wallace op Twitter. Wallace ontwierp InSight's traject als missie-analist bij het Jet Propulsion Laboratory van NASA in Pasadena, Californië.

InSight start vanuit Vandenberg zuid-zuidoost. Dat traject kan tot Mars leiden als gevolg van twee factoren: massa en orbitaalmechanica.

Zoals interplanetaire sondes gaan, is InSight zowel klein als licht. De huidige missie gebruikt hetzelfde ruimteschip en landerontwerp als de 2008 Phoenix Mars-missie, die op de minder krachtige Delta II-raket werd gelanceerd.

ULA is bezig de Delta II met pensioen te laten gaan, zo bracht het naar voren en NASA selecteerde de volgende beste optie, de Atlas V (401) - die voor InSight de kracht betekende om te sparen.

"De InSight-massa gelanceerd naar de ... Mars-doelwitten voor zijn landingsplaats hadden genoeg overtollige prestatiemarge op de Atlas V die beide kusten konden worden gebruikt", schreef Caley Burke, een baananalist bij NASA's Launch Services Program, op Twitter.

De meer dan capabele Atlas-raket zal InSight in een polaire baan lanceren, zodanig dat wanneer de bovenste trap van de Centaur zijn motor afvuurt om InSight richting Mars te sturen, het ruimtevaartuig in de goede richting zal worden gericht.

Westward Ho!

NASA had kunnen kiezen om InSight vanuit de Kaap te lanceren, maar ging met Vandenberg mee omdat het meer beschikbaarheid had tijdens de lanceringsperiode van de missie. [NASA's Mars InSight Lander: 10 verrassende feiten]

"InSight is een licht voertuig en de Atlas heeft prestaties te over, dus werd besloten om [Vandenberg] te verlaten om congestie te verminderen [in Florida]", legt Wallace uit.

Hoewel dit de eerste keer is dat NASA is begonnen met een interplanetaire lancering vanuit Californië, heeft het ruimteagentschap de optie eerder overwogen.

NASA was oorspronkelijk van plan zijn Mars Odyssey-orbiter uit 2001 van Vandenberg te lanceren, maar verplaatste het uiteindelijk naar Cape Canaveral vanwege het verlies van twee andere missies naar de Rode Planeet, Mars Climate Orbiter en Mars Polar Lander, in 1999. Het agentschap zei dat de verhuizing kwam als onderdeel van een poging om de risico's voor de Odyssey-missie te verminderen.

In het bijzonder noemde NASA de flexibiliteit van het schema en de marges van de batterij van het ruimtevaartuig als redenen voor de overstap.

En terwijl elke interplanetaire sonde in de VS totdat InSight de aarde heeft verlaten vanaf de oostkust, stuurde een lancering van de westkust een NASA-missie uit voorbij een lage baan om de aarde.

Clementine, een gezamenlijke missie tussen de Strategic Defence Initiative Organization en NASA, ging op 25 januari 1994 van start voor de maan op een Titan IIG-raket van Vandenberg Air Force Base.