Wetenschappers profiteren van voordelen van privé ruimtevluchtrevolutie

Een onderzoeksinstelling die mijlpaal deals heeft gesloten met twee particuliere ruimtevaartfirma's, kan binnen twee jaar experimenten uitvoeren in suborbital-ruimte, zegt een van zijn wetenschappers.

Het Southwest Research Institute (SwRI), een non-profit organisatie gevestigd in San Antonio, Texas, kocht stoelen op suborbital vluchten van zowel XCOR Aerospace als Virgin Galactic. De experimenten van SwRI zijn al gebouwd en klaar om te gaan, en het instituut wacht nu op de ruimtevluchten - maar dat wachten is misschien niet zo lang, meent een wetenschapper.

"Niemand kan garanderen wanneer ze hun vluchttestprogramma's afmaken, welke tegenslagen ze hebben, welke wendingen er onderweg zijn", zei Alan Stern, vice-president van de ruimtedivisie van SwRI. "Maar ik denk dat de kans heel groot is dat we over een paar jaar vliegen, begin 2013, en mogelijk iets eerder."

Het ondertekenen van historische deals

SwRI kondigde aan dat het eind februari zetels voor meerdere vluchten aan boord van XCOR's Lynx-voertuig en SpaceShipTwo van Virgin Galactic, de VSS Enterprise, zou hebben gekocht. Het ondertekenen van deals met meerdere bedrijven was een strategische stap, zei Stern, omdat beide voertuigen zich nog in de ontwikkelings- of testfase bevinden.

"Door onze fondsen over twee verschillende providers te verdelen, denken we dat we ons in een lagere risicopositie bevinden," vertelde Stern aan ProfoundSpace.org. [Stem voor de grootste Space Innovators van de 21ste eeuw]

SwRI is van plan drie verschillende wetenschappers te sturen - waaronder Stern - en drie verschillende experimenten tot suborbitale ruimte. Eén project test een biomedisch harnas, een ander onderzoekt de geologie van asteroïden en kometen door microzwaartekrachtexperimenten uit te voeren, en het derde onderzoekt het vermogen van suborbitalvoertuigen om astronomie en atmosferische wetenschap te verrichten, volgens Stern.

"Ze zijn allemaal gebouwd," zei Stern over de experimenten. "Ze zijn niet alleen ontworpen, en ze zijn geen verlanglijstje. Ze zijn klaar."

SwRI wacht nu tot XCOR en Virgin Galactic beginnen betalende klanten te vervoeren - hoewel wanneer dat zal gebeuren een beetje in de lucht is.

SpaceShipTwo heeft al verschillende glijdtests gedaan en zal naar verwachting later dit jaar beginnen met rakettesten. Het voertuig zou ergens volgend jaar passagiersvluchten kunnen starten, hebben Virgin Galactic-functionarissen gezegd.

De eerste testvluchten met de raket-aangedreven Lynx konden ergens dit jaar plaatsvinden, zei Jeff Greason, CEO van XCOR.

Een revolutie vonkend

SwRI is van plan om goede wetenschap te krijgen van zijn meerdere suborbitale onderzoeksvluchten. Maar het instituut hoopt ook dat het een pioniersrol kan vervullen, door andere onderzoekers te laten zien wat kan worden gedaan en tegelijkertijd kan bijdragen aan de ontwikkeling van privéruimtevluchten.

"We hopen een revolutie te beginnen, of te katalyseren," zei Stern.

Hij voegde eraan toe dat hij hoopt dat de schaal van de inzet van SwRI - meerdere vluchten met meerdere bedrijven, meerdere wetenschappers die meerdere experimenten uitvoeren - de aandacht van andere onderzoeksgroepen zal trekken. Als ze soortgelijke toezeggingen doen, kan het alleen maar goed zijn voor de wetenschap en voor de ontwikkeling van commerciële ruimtevaart.

"Ik wil dat ze jaloers zijn, jaloers - en ik wil dat ze van hun duffs af komen en ons komen rennen voor ons geld," zei Stern.