Spionagecamera's van de Amerikaanse overheid kijken naar Amerikanen uit de ruimte

WASHINGTON (AP) - Een weinig bekend spionageagentschap dat beeldmateriaal uit de lucht analyseert, besteedt aanzienlijk meer tijd aan het bekijken van Amerikaanse bodem.

In een tijdperk waarin andere inlichtingendiensten die operaties proberen te verbergen, is de directeur van het National Geospatial-Intelligence Agency, de gepensioneerde luchtmacht luitenant-generaal James Clapper, trots op die binnenlandse missie.

Hij zei dat het werk dat het bureau deed na de orkanen Rita en Katrina de beste was die hij in zijn 42 jaar in de spionagebusiness had gezien door een inlichtingendienst.

"Dit was een soort directe terugbetaling voor de belastingbetalers voor de investering die dit bureau in de loop van de jaren heeft gedaan, hoewel het in zijn oorspronkelijke ontwerp bedoeld was voor buitenlandse inlichtingendoeleinden," zei Clapper in een interview met The Associated Press.

Geospatiale intelligentie is de wetenschap van het combineren van beelden, zoals satellietbeelden, om fysiek functies of activiteiten weer te geven die overal op de planeet plaatsvinden. Een deel van het Amerikaanse ministerie van defensie, de NGA, opereert meestal onopgemerkt om informatie te verschaffen over nucleaire locaties, terreinkampen, troepenbewegingen of natuurrampen.

Na de orkanen van vorig jaar had het agentschap een ongewoon openbaar gezicht. Het installeerde mobiele commandocentra die uit de ruggen van Humvees voortkwamen en voorzagen beelden voor redders en slachtoffers van orkanen die de toestand van hun huizen wilden weten. Slachtoffers zouden hun straatadres opgeven en de NGA zou een satellietfoto van hun eigendom leveren. Op de een of andere manier waren ongeveer 900 ambtenaren van het agentschap betrokken.

Spionagentschappen vermeden historisch huiselijke operaties uit bezorgdheid over de voorschriften van het Pentagon en de uitvoerende orde in Reagan, bekend als 12333, die de verzameling van inlichtingen over Amerikaanse burgers en bedrijven beperkte. Het budget is, net als alle inlichtingendiensten, geclassificeerd.

Op Clapper's horloge van de afgelopen vijf jaar heeft zijn bureau manieren gevonden om zijn missie uit te breiden om de veiligheid voor te bereiden bij Super Bowls en politieke conventies of om te gaan met natuurrampen, zoals orkanen en bosbranden.

Met hulp kan het bureau ook inzoomen. De ambtenaren werken samen met privégroepen, zoals hotelbeveiliging, om toegang te krijgen tot beelden van een lobby of een balzaal. Die video kan vervolgens worden gekoppeld aan kaarten en grafische gegevens om evenementen te beveiligen of actie te ondernemen, als er een gijzelaarssituatie of een andere catastrofe plaatsvindt.

Voorstanders van privacy vragen zich af hoeveel het agentschap ophaalt - en opslaat. Velen staan ​​steeds sceptischer tegenover inlichtingendiensten met recente onthullingen over het toezicht door de regering Bush op telefoontjes en e-mails.

Van de meest bewaakte geheimen van de overheid wordt aangenomen dat de kwaliteit van afbeeldingen die NGA ontvangt van geclassificeerde satellieten de commercieel beschikbare meter van één meter ver overtreft. Dat betekent dat ze een "snapshot" van een satelliet kunnen nemen van hoog boven de atmosfeer die tot op een meter nauwkeurig is.

Clapper zegt dat zijn bureau alleen grote foto's maakt, dus de zorgen over het gebruik van het buitenlandse inlichtingenapparaat van de NGA thuis zijn niet van toepassing.

"We proberen bijvoorbeeld niet om een ​​individuele woning te onderzoeken, want wat onze missie normaal zal zijn, is naar grote gebieden kijken," zei hij. "Het heeft niet echt invloed op iemands privacy of burgerlijke vrijheden als je kijkend naar een groot collectief gebied. "

Op de vraag welke extra bevoegdheden hij het Congres zou vragen, zei hij: "Ik zou het niet doen."

Zijn agentschap behandelt ook zijn historische missie: regionale bedreigingen, zoals Iran en Noord-Korea; terroristische schuilplaatsen; en het volgen van drugshandel. "Alles en iedereen moet ergens zijn", zei hij.

Hij beschouwt zijn merk van intelligentie als een "schaakpartij". "Er zijn geavanceerde natiestaten die een goed begrip hebben van onze bewakingscapaciteiten," inclusief Iran, zei hij. "Wat we moeten doen is dat tegengaan" door gebruik te maken van anomalieën of spionvliegtuigen en satellieten vaker te sturen.

Tegenstanders die hun belangrijkste ondergrondse faciliteiten verbergen, is een trend waar het bureau aan moet werken, zei hij.

NGA was ooit een stiefkind van de inlichtingengemeenschap. Maar Clapper zei dat het op zichzelf is gekomen en een gelijkwaardige partner is geworden met de andere spionageagentschappen, zoals de CIA.

Wat ervaring betreft, is het agentschap een van de jongste spionageagentschappen. Ongeveer 40 procent van de analist van het bureau is in de afgelopen vijf jaar aangenomen.

"Ze zijn erg onervaren, en dat is prima, ze hebben geen bagage", zei Clapper, die volgende maand met pensioen gaat als de langsthoudende agent van het uitzendbureau. "De mensen die we nu krijgen, zijn slim, computervaardig ... Dat is niet iets waar ik wakker van wakker lig en me zorgen over maak."