200-jaar-oude tijdschrift onthult zeldzame Amerikaanse Sunspot-records

Een 200 jaar oud dagboek gevonden in een klein huis in Maine geeft eeuwen geleden een zeldzame blik op het gezicht van de zon.

De gerangschikte pagina's behoren tot een handvol vroege Amerikaanse zonne-waarnemingen en ze konden een significant licht werpen op de cyclus van zonneactiviteit, zeiden astronomen.

In 1816 ervoer het noordelijk halfrond wat velen het "jaar zonder zomer" noemen. Jonathan Fisher, een congregationele predikant die uitgebreid studeerde aan de universiteit van Harvard voordat hij eerwaarde werd, dacht dat de schuld misschien de schuld was van de zon. Dus begon hij in juni 1816 gedetailleerde tekeningen van zonnevlekken in zijn dagboek. [Foto's: Zonnevlekken op de dichtstbijzijnde ster van de aarde]

"Fisher is een speciaal geval voor mij, omdat hij net te vroeg is geboren", vertelde Michael McVaugh, een historicus aan de Universiteit van North Carolina in Chapel Hill, via e-mail aan ProfoundSpace.org. McVaugh en zonnewetenschapper William Denig van de National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), auteur van een paper waarin de ontdekking van zonnevlektekeningen in Fisher's tijdschriften wordt beschreven.

"Hij zou gelukkig zijn geweest als wetenschapper," zei McVaugh. "Maar de wetenschap als een carrière in de nieuwe VS begon pas in 1815 te bestaan, terwijl hij in 1789 naar Harvard ging en in 1792 afstudeerde, terwijl hij onderweg heel wat wetenschap en wiskunde volgde, maar nooit droomde dat hij zou of kan iets anders zijn dan een toegewijde en toegewijde Congregational minister. "

Een enorme uitbarsting

In april 1815 barstte de Mount Tambora in Indonesië uit, waarbij as en zwaveldioxide in de lucht werden gespoten en aërosolen werden gevormd die ervoor zorgden dat het zonlicht niet door kon stromen. Het resulterende verval in temperaturen leidde tot grote landbouwverliezen in Europa en Noord-Amerika, met als gevolg wijdverbreide hongersnood.

Volgens Denig en McVaugh speculeerden wetenschappers van over de hele wereld dat de zon de hoofdrol speelde in de extreme temperatuurverandering, niet wetend over de verbinding tussen de uitbarsting en het weer. Het lage aantal zonnevlekken dat op dat moment op de zon aanwezig was, leek deze hypothese te versterken, omdat de zon het minimale deel van zijn 11-jarige activiteitencyclus doormaakte.

"Aangezien hij een hoog opgeleide man was, is het waarschijnlijk dat Fisher zich bewust was van de veronderstelde associatie van de koelere temperaturen met zonnevlekken," schreven de auteurs in hun paper, die in juli in het tijdschrift Space Weather werd gepubliceerd.

Slechts twee weken nadat de zware sneeuw zijn thuis had bedekt in Blue Hill, Maine, begon Fisher in juni 1816 de zonnevlekken in zijn dagboek te schetsen. Hij bleef schetsen tot de zomer van 1817, toen het weer weer normaal werd.

"Het was het weer dat zijn waarnemingen teweegbracht, niet de zonnevlekken [zichzelf]," zei McVaugh.

Terwijl Europa pochte staats-en koninklijke waarnemers - zoals Sir William Herschel, die enkele zonne-waarnemingen die kille zomer maakte - en tientallen professionele astronomen, had het jonge land aan de overkant van de oceaan nog niet zo'n gemeenschap gebouwd.

"De nieuwe VS sponsorden niet de wetenschap - het had geen geld voor de wetenschap en geen traditie om het te waarderen - dus een verslag van zonnevlekken hing af van mensen die mogelijk naar de hemel keken. En er waren er niet veel, omdat wetenschap was geen beroep om nog in te gaan, "zei McVaugh.

Slechts een handvol anderen in de Amerika's maakten zonnevlekobservaties vóór 1816 en Fisher is de enige persoon in de regio waarvan bekend is dat ze de zonnevlekken uit dat noodlottige jaar heeft vastgelegd. [Solar Quiz: hoe goed ken je onze zon?]

Verborgen in code

Fisher's journals waren eeuwenlang niet verstopt, maar stonden trots op zijn historische huis. Maar als een jonge man had hij een code ontwikkeld die zijn dagboek ontmoedigend maakte om te kraken.

Fisher werd geboren in 1768. Toen zijn vader, een soldaat uit de Revolutionaire Oorlog, stierf, ging Fisher wonen in het huis van zijn oom, een prediker. In 1788 schraapte Fisher's weduwe moeder de fondsen bijeen om hem naar Harvard te sturen, waar hij enthousiast studeerde.

Terwijl hij daar werkte, bedacht Fisher een korte code die hij in zijn dagboek gebruikte. De code - die zijn biograaf Mary Ellen Chase schreef, "hij had altijd hoog aanzien bij zijn prestaties" (in haar boek uit 1948 "Jonathan Fisher, Maine Parson, 1768-1847") - zorgde ervoor dat onderzoekers de geheimen van het dagboek onthulden. Fisher had de sleutel echter direct beschikbaar gesteld.

Velen van ons beschouwen de zon als iets vanzelfsprekends, en denken er niet veel over totdat het onze huid vervelend of in onze ogen krijgt. Maar onze ster is een fascinerend en complex object, een gigantische fusiereactor die ons leven geeft. Hoeveel weet u van de zon?

"Pas in 1940 had iemand het geduld om zijn steno te ontcijferen en een afschrift te maken van wat hij had geschreven," zei McVaugh.

McVaugh is een zomerresidentie van Blue Hill, Maine, en een gids in het Jonathan Fisher House. Als voorbereiding op een reeks gesprekken over het 'jaar zonder zomer', bekeek hij een niet-geïllustreerd digitaal exemplaar van de vertaling van Fisher's tijdschriften om de opmerkingen van de eerwaarde te gebruiken.

"Toen besloot ik naar de originelen te kijken, die nog steeds in Fisher's huis zijn, en ik ontdekte dat hij deze normale tekeningen van de zon in zijn dagboek had gemaakt om hem te helpen een theorie te illustreren die hij had over de zonnevlekken en hun verbinding met de vreselijke weer, "zei McVaugh.

Deze tekeningen, nu online beschikbaar op de website van NOAA, bieden een andere manier om te volgen hoe zonnevlekken in de loop van de tijd over de zon evolueerden.

"Kennis van de zonnecyclus hangt af van zoveel informatie als we kunnen krijgen over langere perioden," zei McVaugh. "Fisher's waarnemingen dragen daar op nieuwe en absoluut ongeëvenaarde manieren aan bij."