'Star Trek'-wetenschap: waarom Vulcans (en andere aliens) op mensen lijken

Het menselijk leven, gezaaid naar andere planeten door een buitenaardse beschaving, zou kunnen verklaren waarom zoveel buitenaardse wezens in het fictieve 'Star Trek'-universum lijken op menselijke mannen en vrouwen.

Na het bestuderen van scènes uit de verschillende shows en films, stelde een evolutionair bioloog dat de verspreiding van op aardse levensvormen gebaseerde sterrenstelsels zou kunnen helpen om een ​​deel van de gelijkenis tussen Kirk en Spock te verklaren.

"Dit model negeert zaken als het verschil in plaatsing van het hart - misschien onwaarschijnlijk - of het Vulcan-koper, in plaats van menselijk bloed op basis van ijzer - ook onwaarschijnlijk", vertelde Mohamed Noor, een evolutionair bioloog aan de Duke University in North Carolina, aan ProfoundSpace.org per email. "Maar het algemene principe is waarschijnlijker dan het idee dat de soort volledig onafhankelijk is geëvolueerd om er na miljarden jaren bijna hetzelfde uit te zien." Noor presenteerde de resultaten van zijn off-hour onderzoek deze zomer in Atlanta's Dragon Con. [Hoe 'Star Trek'-technologie werkt (Infographic)]

De zaden van de mensheid

Het leven op aarde is misschien niet op de planeet zelf ontstaan. Wetenschappers hebben lang nagedacht over de mogelijkheid van panspermie, het idee dat het leven van onze planeet of zijn voorlopers uit de ruimte kwamen. Na het afdrijven, ongepland, in de bewoonbare omgeving, kan het zaadmateriaal zich ontwikkeld hebben tot het leven zoals we het nu kennen.

Een soortgelijk idee werd onderzocht in een aflevering van 'Star Trek: The Next Generation'. In "The Chase" (seizoen 6, aflevering 20) bleek een oude uitheemse soort genaamd de Preservers vele planeten gezaaid te hebben met hetzelfde genetische materiaal. Meer dan miljarden jaren ontwikkelden zich soortgelijke planten, dieren en mensachtigen op verschillende werelden, volgens het verhaal in de aflevering.

Maar Noor koopt het niet. "Klinkt goed, maar geen enkele manier," zei Noor. Zelfs met dezelfde initiële voorwaarden, zei hij, is de kans op planten en dieren met vergelijkbare verschijningen - en, bij soorten zoals Vulcans, in staat om met mensen te fokken - het ontwikkelen op meerdere werelden van alleen genetisch materiaal is ongelooflijk laag. Met het verstrijken van zoveel tijd zouden de verschillende werelden wezens kunnen evolueren die erg van elkaar verschillen.

"Door hun model [van de show] zijn we letterlijk nauwer verwant aan gras of een amoebe dan aan een Vulcan," zei Noor. "Ik kan me niet voorstellen dat we kinderen hebben met die andere soorten." [Waar geen films voorbij zijn: de complete 'Star Trek'-filmlijst]

In plaats daarvan stelde Noor voor dat het zaaien veel recenter plaatsvond dan in de aflevering werd geportretteerd. Als de menselijke voorouder homo erectus, samen met planten en andere dieren, werden slechts een miljoen jaar geleden door de Preservers genomen, in plaats van de voorgestelde miljard, en werden gezaaid op planeten zoals Vulcan, de resulterende levensvormen konden nauwer verwant zijn, zei Noor.

"Het zou een extreme versie van snelle terraforming vereisen, maar vanuit biologisch oogpunt is het op zijn minst mogelijk," zei Noor.

Ondertussen, de homo erectus individuen die op de aarde bleven, konden zich hebben ontwikkeld tot mensen, terwijl die op Vulcan evolueerden tot buitenaardse wezens met puntige oren.

"De twee moderne soorten zouden er zeker hetzelfde uitzien, maar het is waarschijnlijk dat er fysieke verschillen zouden zijn," zei Noor, wijzend naar de ongewone oren en wenkbrauwen van Vulcans. De hechte genetische relatie tussen de verschillende afstammelingen van homo erectus kan zelfs toestaan ​​dat ze een nakomeling voortbrengen die uit beide is geboren, zoals de half menselijke, half Vulcan Spock.

Neven en nichten kussen

Als een aloude "Star Trek" -ventilator heeft Noor genoten van het onderzoeken van de nauwkeurigheid van de show. Op de universiteit zouden hij en zijn professoren grapjes maken over de onhaalbare wetenschappelijke verklaringen in The Next Generation, de serie over de ether in die tijd. Om zich voor te bereiden op zijn Dragon Con-presentatie bracht Noor tijd door met het bekijken van verschillende afleveringen uit meerdere series van de show en besprak hij vervolgens de wetenschap met biologen en chemici.

"Ik denk dat het een fascinerend idee is om je voor te stellen wat het leven in de ruimte kan zijn," zei hij. "Ik heb echt genoten van het onderzoeken van dit."

Als het menselijk leven in het universum van "Star Trek" inderdaad op meerdere planeten zou zijn gezaaid, zou de aarde de meest waarschijnlijke originele bron zijn, zei Noor. Dat komt omdat levensvormen op aarde duidelijk hiërarchisch met elkaar verbonden zijn. Mensen zouden nauwer verwant zijn met buitenaardse wezens zoals Romulans en Klingons dan met chimpansees.

Bevestigen dat dit "opmerkelijk gemakkelijk" zou zijn voor een evolutionair bioloog in het universum van "Star Trek", zei Noor. Door DNA-monsters van andere mensachtige buitenaardse wezens te vergelijken met die van aardbewoners, zouden biologen de hechte genetische relatie tussen hen kunnen ontdekken, wat het idee van willekeurige, ongerichte panspermia gemakkelijk zou uitsluiten.

"We kunnen zelfs in staat zijn om af te leiden hoeveel jaar geleden dit gebeurde met het verschil in de DNA-sequentie," zei Noor.