Enorme NASA-satelliet die naar de aarde valt is de grootste in 30 jaar

Ga voor het laatste nieuws over de val van UARS-ruimtevaartuigen naar NASA: Falling NASA Satellite: Complete dekking van de Fiery Demise van UARS Spacecraft.

Een dode klimaatsatelliet die geleidelijk naar de aarde is gedaald, zal naar verwachting binnen enkele dagen naar beneden vallen, waardoor het de meest massieve NASA-satelliet is die ongecontroleerd opnieuw binnenkomt in de atmosfeer van de aarde in meer dan drie decennia, zeggen officiële instanties.

NASA's onderzoekssatelliet met hogere atmosfeer, of UARS, zal naar verwachting rond vrijdag (23 september) in de richting van de aarde duiken, op basis van de laatste schattingen van de experts van het bureau voor baanbrekingen.

De bus-size UARS-satelliet is een van de grootste NASA-satellieten die zich in meer dan 30 jaar ongecontroleerd terugtrekken naar de aarde.

"De meest massieve NASA-satelliet die ongecontroleerd opnieuw binnenkomt sinds Skylab de Pegasus 2-satelliet was in november 1979," vertelde Nick Johnson, hoofdwetenschapper van het Orbital Debris Program Office van NASA in het Johnson Space Center in Houston, aan ProfoundSpace.org in een e-mail. "Het had een massa van 10,5 ton, bijna het dubbele van dat van UARS." [Worst Space Debris Events aller tijden]

Skylab was het eerste Amerikaanse ruimtestation en viel in 1979 op de aarde. Puin viel in de Indische Oceaan en op delen van Australië. In 2003 viel puin van NASA's 100-tons spaceshuttle Columbia over Texas tijdens re-entry in een tragisch ongeluk waarbij zeven astronauten om het leven kwamen. Columbia was echter een bemand ruimtevaartuig - niet een onbemande satelliet - en brak uit als gevolg van hitteschildschade tijdens wat een gecontroleerde afdaling en landing zou zijn.

Ondanks de ongecontroleerde aard van de terugkeer van het ruimtevaartuig van de UARS, blijft de kans dat er puin in een bevolkt gebied terechtkomt uiterst groot, aldus ambtenaren van het agentschap.

Volgens NASA is er een kans van 1 op 3.200 dat puin van de UARS-satelliet iedereen overal ter wereld kan raken. Maar het berekenen van de kans dat je geraakt wordt, is helemaal anders, en de kans dat dat gebeurt is ergens in de orde van grootte van 1-in-meerdere biljoen, zei Matney.

"Er is altijd een probleem," zei Mark Matney, een wetenschapper bij het Orbital Debris Program Office van de NASA, in een interview. "Maar bevolkte gebieden vormen slechts een klein deel van het aardoppervlak en veel van het aardoppervlak heeft geen of heel weinig mensen." Wij geloven dat het risico zeer bescheiden is. "

Een vallende satelliet volgen

Terwijl NASA en de luchtmacht de UARS-satelliet volgen terwijl zijn baan vervalt, kunnen functionarissen niet precies vaststellen wanneer en waar het puin zal vallen. [Volledige dekking: NASA's vallende UARS satelliet]

De huidige voorspellingen van het puin vallen zone bestrijken het grootste deel van de planeet - ergens tussen de breedtegraden van Noord-Canada en Zuid-Zuid-Amerika. Wetenschappers zullen de impactzone niet kunnen beperken tot ongeveer twee uur voordat stukken van de ter ziele gegane satelliet de grond raken.

"Het is nog te vroeg om de tijd en locatie van re-entry te voorspellen", aldus NASA-functionarissen in hun laatste update. "Voorspellingen worden de komende twee dagen verfijnder."

Wetenschappers in het Orbital Debris Program Office van het bureau schatten dat ten minste 26 grote stukken van de satelliet de vurige reis door de atmosfeer van de aarde zullen overleven.

"Het is deels een kwestie van niet genoeg weten", zegt Ray Williamson, uitvoerend directeur van de Secure World Foundation, een organisatie die zich inzet voor een vreedzaam gebruik van de ruimte. "De vorm van de structuur is niet perfect bolvormig, dus wanneer het warm wordt en begint te breken, zal het in vreemde stukken breken. Zodra het begint te breken, kunnen ze een beter idee krijgen van waar dit ruwweg naartoe gaat raken."

Falling to Earth

UARS zal naar verwachting opnieuw over een pad van 80 mijl (804 kilometer) gaan, maar aangezien het grootste deel van de aarde bedekt is met de oceaan, zal het puin van de satelliet waarschijnlijk over water vallen of afgelegen, desolate gebieden van de planeet, NASA-functionarissen heb gezegd.

"We zijn vrij klein in vergelijking met het totale landoppervlak van de aarde", vertelde Williamson aan ProfoundSpace.org. "Er is zoveel open ruimte en oceaan dat we ons over het algemeen geen zorgen hoeven te maken over puin dat een structuur of een mens raakt."

De enorme klimaatsatelliet meet 35 voet (10,7 meter) lang en 15 voet (4,5 m) breed. Oorspronkelijk dachten ambtenaren van het agentschap dat de UARS-satelliet ergens tussen eind september en begin oktober op aarde zou vallen, maar door de verhoogde zonneactiviteit vorige week daalde het ruimtevaartuig sneller dan verwacht.

"Naarmate zonnevlekken op de zon toenemen, neemt het type extreme ultraviolette straling dat de bovenste atmosfeer beïnvloedt ook toe," legde Matney uit. "Hoe meer de atmosfeer wordt verwarmd, hoe meer deze uitzet, en het ruimtevaartuig ziet meer weerstand."

UARS en verder

NASA en het Amerikaanse strategische commando van de luchtmachtbasis Vandenberg in Californië houden de vallende UARS-satelliet nauwlettend in het oog en informeren over de baan van het ruimtevaartuig. Voorlopig blijft vrijdag de beste schatting voor wanneer puin van UARS de grond zal bereiken. [Infographic: NASA's Falling UARS Satellite Explained]

De UARS-satelliet van $ 750 miljoen werd gelanceerd in 1991 aan boord van de Space Shuttle Discovery om de ozonlaag en de bovenste atmosfeer van de aarde te bestuderen. Het ruimteschip heeft zijn oorspronkelijke driejarige missie ver overtroffen, maar werd uiteindelijk door de NASA in december 2005 buiten dienst gesteld.

Hoewel de vallende UARS-satelliet naar verwachting geen significant gevaar voor de mens zal vormen, hoopt Williamson dat het evenement de kritieke aard van ruimteschroot benadrukt en de noodzaak om het situationele bewustzijn van de ruimte te bevorderen.

"Het is een serieus probleem," zei hij. "Ik heb dit project geleid dat de eerste ruimteschrootstudie deed voor het Amerikaanse Congres.Op dat moment wist bijna niemand over ruimtepuin, en ik vond het erg frustrerend omdat ik kon zien hoe de dingen liepen. Het blijkt een decennium of twee later, het probleem is zo zorgwekkend voor mensen dat ze zijn begonnen om er echt aandacht aan te schenken. Ik denk dat deze re-entry zeker veel interesse in mensen zal veroorzaken. "