Curiosity Rover vindt de bouwstenen van Life op Mars

SAN FRANCISCO - NASA's Mars rover Nieuwsgierigheid heeft organische chemicaliën - de koolstofhoudende bouwstenen van het leven - gevonden op de Rode Planeet.

De ontdekking is geen bewijs dat het leven bestaat, of ooit heeft bestaan, op Mars, benadrukten onderzoekers. Maar het markeert de eerste keer dat organische stoffen zijn bevestigd binnen de rode planeetrotsen en het controleert een hoofddoel van het rover-team.

"Dit is echt een goed moment voor de missie," zei Curiosity-projectwetenschapper John Grotzinger van het California Institute of Technology in Pasadena, tijdens een persconferentie dinsdag (16 december) hier tijdens de jaarlijkse herfstvergadering van de American Geophysical Union ( AGU). [De zoektocht naar het leven op Mars in foto's]

De monsteranalyse van de rover op het Mars-instrument (SAM) detecteerde chloorbenzeen en verschillende andere chloorbevattende koolstofverbindingen in monsters van een rots genaamd "Cumberland", waarvan Curiosity in mei 2013 doordrong.

SAM gebruikt een kleine oven om monsters te koken en analyseert vervolgens de gassen die wegvliegen. De bodem en gesteenten van Mars bevatten gewoonlijk een chloorhoudende chemische stof, perchloraat genaamd, die tijdens dit verhittingsproces organische stoffen kan vernietigen of veranderen - een feit dat de jacht op de bouwstenen van Curiosity gecompliceerd heeft gemaakt.

Eind 2012 kondigden missiewetenschappers aan dat SAM eenvoudige gechloreerde organische stoffen had gezien in monsters die waren genomen van een andere site, genaamd 'Rocknest'. Maar ze hebben sindsdien vastgesteld dat deze eerdere detectie waarschijnlijk koolstof oppikte die binnen SAM naar Mars werd getransporteerd.

Dat is niet het geval met de complexere chloorbenzeen, dichloorethaan, dichloorpropaan en dichlorobutaan ontdekt in het monster van Cumberland, aldus onderzoekers.

"Dit is de eerste in situ detectie van organische stoffen die afkomstig zijn van monsters van Mars," vertelde Caroline Freissinet van NASD's Goddard Space Flight Center in Greenbelt, Maryland, aan ProfoundSpace.org. Freissinet is hoofdauteur van het artikel met de resultaten van Cumberland, dat is ingediend bij het Journal of Geophysical Research.

De schijnbare alomtegenwoordigheid van perchloraat op Mars maakt het moeilijk om te weten of het oorspronkelijke Cumberland-monster chloorbenzeen en de andere gechloreerde verbindingen bevatte, of sommige andere soorten organische stoffen. Freissinet neigt echter naar de laatste verklaring.

"Alles is Mars - het chloor en de koolstof - maar het komt van twee verschillende moleculen en het is samen gemengd in de SAM-oven," zei ze.

"De aromatische [koolstof] ring was er zeker in een of andere vorm", verklaarden co-auteur en SAM hoofdonderzoeker Paul Mahaffy, ook van NASA Goddard, aan ProfoundSpace.org. "Dat werd niet in de oven gedaan."

Op dit moment is het onmogelijk om te zeggen of de Cumberland-organische producten werden geproduceerd door levende organismen, zei Grotzinger. Hij hoopt dat de ontdekking van Curiosity de planningsinspanning ondersteunt voor NASA's Mars rover-missie in 2020, die tot doel heeft monsters te verzamelen voor uiteindelijke terugkeer naar de aarde.

"Laten we 2020 halen om dit programma te volgen van waar de beste materialen van de aarde naar de aarde terugkeren," zei hij.

Nieuwsgierigheidswetenschappers hebben dinsdag ook twee andere grote ontdekkingen aangekondigd: de ontdekking van een intrigerende en mysterieuze piek in de atmosferische methaanwaarden van Mars eind 2013 tot begin 2014, en de verhouding waterstof tot deuterium (ook bekend als "zware waterstof") in de Cumberland-monster, dat aanwijzingen geeft over wanneer de Rode Planeet veel van zijn oppervlaktewater heeft verloren.

Nieuwsgierigheid kwam op Mars in augustus 2012. Het onderzoekt nu de uitlopers van Mount Sharp, die 3,4 mijl (5,5 kilometer) opstijgen in de hemel van de Rode Plane vanuit het midden van de enorme Gale-krater.